Votre pic de travail est plus tôt que vous ne le pensez

"Ce n’est pas vrai que plus personne n’a besoin de toi."

Ces paroles venaient d'une femme âgée assise derrière moi dans un vol de nuit entre Los Angeles et Washington, DC. L'avion était sombre et silencieux. Un homme que je supposais être son mari murmura presque inaudiblement en réponse, quelque chose comme «je voudrais être mort».

Encore une fois, la femme: "Oh, arrête de dire ça."

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Je ne voulais pas écouter, mais je ne pouvais pas l’empêcher. J'écoutais avec une fascination morbide, formant une image de l'homme dans ma tête alors qu'ils parlaient. J'imaginais quelqu'un qui avait travaillé dur toute sa vie dans une relative obscurité, quelqu'un dont les rêves n'étaient pas remplis – peut-être du degré qu'il n'avait jamais atteint, de la carrière qu'il n'avait jamais poursuivie, de la société qu'il n'avait jamais lancée.

À la fin du vol, lorsque les lumières se sont allumées, j'ai finalement aperçu l'homme désolé. J'étais choqué. Je l'ai reconnu – il était et est toujours célèbre dans le monde entier. Puis, dans le milieu des années 1980, il était devenu le héros de son courage, de son patriotisme et de ses réalisations il y a plusieurs décennies.

Alors qu'il marchait dans l'allée de l'avion derrière moi, d'autres passagers l'ont salué avec vénération. Debout à la porte du poste de pilotage, le pilote l'arrêta et lui dit: «Monsieur, je vous admire depuis que je suis un petit garçon.» Le vieil homme – souhaitant apparemment la mort quelques minutes plus tôt – rayonnait de fierté face à la reconnaissance. de ses gloires passées.

Pour des raisons égoïstes, je ne pouvais pas me passer de la dissonance cognitive de cette scène. C'était l'été 2015, peu après mon 51ème anniversaire. Je n'étais pas célèbre dans le monde entier comme l'homme de l'avion, mais ma vie professionnelle se passait très bien. J'étais président d'un groupe de réflexion florissant à Washington, l'American Enterprise Institute. J'avais écrit des best-sellers. Les gens sont venus à mes discours. Mes articles ont été publiés dans le New York Times.

De notre numéro de juillet 2019

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Mais je commençais à me demander: puis-je vraiment continuer dans cette voie? Je travaille comme un maniaque. Mais même si je restais 12 heures par jour, sept jours par semaine, à un moment donné, ma carrière serait ralentie et arrêtée. Et quand c'est arrivé, et ensuite? Est-ce que je regarderais un jour en arrière avec espoir et souhaiterais être mort? A partir de maintenant, pouvais-je faire quelque chose pour me donner une chance d'éviter le malheur – et peut-être même atteindre le bonheur – lorsque la musique s'arrête inévitablement?

Bien que ces questions soient personnelles, j'ai décidé de les aborder comme le spécialiste des sciences sociales que je suis et de les traiter comme un projet de recherche. Cela semblait anormal – comme un chirurgien qui sort son propre appendice. Mais j’ai pris de l’avance et, depuis quatre ans, je cherche à trouver un moyen de transformer mon éventuel déclin professionnel en une occasion de progrès.

Voici ce que j'ai trouvé.

Le domaine des «études du bonheur» a explosé au cours des deux dernières décennies et un consensus s'est dégagé sur le bien-être à mesure que nous progressons dans la vie. Dans la courbe du bonheur: pourquoi la vie s’améliore après 50 ans, Jonathan Rauch, chercheur à la Brookings Institution et rédacteur en chef pour la région de l’Atlantique, passe en revue les preuves solides suggérant que le bonheur de la plupart des adultes décline au cours de la trentaine et de la quarantaine, puis s’effondre au début de la cinquantaine. . Bien sûr, rien n’est figé dans ce modèle. Mais les données semblent étrangement correspondre à mon expérience: ma quarantaine et le début de la cinquantaine n’ont pas été une période particulièrement heureuse de ma vie, malgré ma fortune professionnelle.

Alors, à quoi les gens peuvent-ils s'attendre après cela, sur la base des données? La nouvelle est mitigée. Presque toutes les études sur le bonheur au cours de la vie montrent que, dans les pays les plus riches, le contentement de la plupart des gens recommence à augmenter à partir de 50 ans, jusqu’à l’âge de 70 ans environ. C'est là que les choses deviennent moins prévisibles, cependant. Après 70 ans, certaines personnes restent stables dans le bonheur; d'autres deviennent plus heureux jusqu'à la mort. D'autres, les hommes en particulier, voient leur bonheur s'effondrer. En effet, les taux de dépression et de suicide chez les hommes augmentent après 75 ans.

Luci Gutiérrez

Ce dernier groupe semble inclure le héros dans l'avion. Quelques chercheurs ont examiné cette cohorte pour comprendre ce qui motive leur malheur. C'est, en un mot, non pertinent. En 2007, une équipe de chercheurs universitaires de UCLA et de Princeton a analysé les données de plus de 1 000 personnes âgées. Leurs résultats, publiés dans le Journal of Gerontology, ont montré que les personnes âgées qui «se sentaient utiles ou rarement» étaient presque trois fois plus susceptibles que celles qui se sentaient souvent utiles pour développer une déficience légère et étaient plus de trois fois plus susceptibles de décédé au cours de l'étude.

On pourrait penser que des personnes douées et accomplies, telles que l’homme de l’avion, seraient moins susceptibles que d’autres à ce sentiment de non-pertinence; après tout, la réussite est une source de bonheur bien documentée. Si l’accomplissement actuel apporte le bonheur, alors le souvenir de cet accomplissement ne devrait-il pas aussi procurer un peu de bonheur?

Peut être pas. Bien que la littérature sur cette question soit rare, les dons et les réalisations précoces ne semblent pas constituer une police d'assurance contre la souffrance ultérieure. En 1999, Carole Holahan et Charles Holahan, psychologues à l’Université du Texas, ont publié un article influent dans le Journal international du vieillissement et du développement humain, qui portait sur des centaines de personnes âgées qualifiées de très doués au début de leur vie. La conclusion de Holahans: «L’apprentissage précoce du statut de membre d’une étude sur le surdouement intellectuel était lié à… un bien-être psychologique moins favorable à l’âge de quatre-vingts ans».

Cette étude montre peut-être simplement qu’il est difficile de répondre aux attentes les plus élevées et que dire que son enfant est un génie n’est pas forcément un bon parent. (Les Holahan supposent que les enfants surdoués auraient peut-être placé la capacité intellectuelle au centre de leur autoévaluation, en créant «des attentes irréalistes en matière de réussite» et en les empêchant de «prendre en compte les nombreuses autres influences de la vie sur le succès et la reconnaissance. ”) Cependant, de nombreuses preuves suggèrent que le déclin des capacités chez les personnes très performantes est particulièrement brutal psychologiquement. Considérez les athlètes professionnels, dont beaucoup éprouvent de grandes difficultés après la fin de leur carrière sportive. Les exemples tragiques abondent, impliquant la dépression, la dépendance ou le suicide; le malheur des athlètes à la retraite peut même être la norme, du moins temporairement. Une étude publiée dans le Journal of Applied Sport Psychology en 2003, décrivant la satisfaction de la vie des anciens athlètes olympiques, a révélé qu’ils avaient généralement du mal à maîtriser leur contrôle personnel lorsqu’ils arrêtaient de jouer.

Récemment, j'ai demandé à Dominique Dawes, ancienne gymnaste médaillée d'or olympique, comment était la vie normale après avoir concouru et gagné au plus haut niveau. Elle m'a dit qu'elle était heureuse, mais que l'ajustement n'était pas facile – et ne l'est toujours pas, même si elle a remporté sa dernière médaille olympique en 2000. «Mon style olympique ruinerait mon mariage et laisserait mes enfants se sentir inadéquats» elle m'a dit, parce que c'est tellement exigeant et dur à conduire. "Vivre la vie comme si chaque jour était un Olympique ne rend que misérable autour de moi."

Pourquoi d'anciens interprètes d'élite pourraient-ils avoir une telle difficulté? Aucune recherche universitaire n’a encore prouvé cela, mais je soupçonne fortement que le souvenir d’une capacité remarquable, si c’est la source de notre estime de soi, pourrait constituer, pour certains, un contraste insidieux avec une vie plus tardive et moins remarquable. «Dommage, c’est lui qui compte sur le succès pour être heureux», a écrit un jour Alex Dias Ribeiro, ancien pilote de course automobile de Formule 1. «Pour une telle personne, la fin d'une carrière réussie est la fin de la ligne. Son destin est de mourir d'amertume ou de rechercher plus de succès dans d'autres carrières et de continuer à vivre de succès en succès jusqu'à ce qu'il tombe mort. Dans ce cas, il n'y aura pas de vie après le succès. "

Appelez-le le principe de la gravitation psychoprofessionnelle: l’idée que l’agonie de l’oubli professionnel est directement liée à la hauteur du prestige professionnel précédemment atteint et à son attachement émotionnel à ce prestige. Les problèmes liés à la réussite professionnelle peuvent sembler être un assez bon type de problèmes à avoir; même soulever cette question risque de paraître précieux. Mais si vous atteignez des sommets professionnels et que vous êtes profondément investi, vous pouvez souffrir énormément lorsque vous tombez inévitablement. C'est l'homme dans l'avion. Peut-être que ce sera vous aussi. Et, sans intervention significative, je soupçonne que ce sera moi.

Le principe de gravitation psychoprofessionnelle peut aider à expliquer les nombreux cas de personnes qui ont accompli un travail d'importance historique, mais qui finissent par se sentir comme des échecs. Prenons Charles Darwin, qui n'avait que 22 ans lorsqu'il a entrepris son voyage de cinq ans à bord du Beagle en 1831. À son retour à 27 ans, il fut célèbre dans toute l'Europe pour ses découvertes en botanique et en zoologie et pour ses premières théories de l'évolution. Au cours des 30 années suivantes, Darwin était extrêmement fier d'assister à l'ordre hiérarchique des scientifiques célébrés, de développer ses théories et de les publier sous forme de livres et d'essais – le plus célèbre étant sur l'origine des espèces, en 1859.

Mais au fur et à mesure que Darwin atteignait la cinquantaine, il stagnait; il a heurté un mur dans ses recherches. Au même moment, un moine autrichien du nom de Gregor Mendel découvrit ce dont Darwin avait besoin pour continuer son travail: la théorie du patrimoine génétique. Malheureusement, les travaux de Mendel ont été publiés dans une obscure revue universitaire et Darwin ne l’a jamais vue – et de toute façon, Darwin n’avait pas la capacité mathématique de le comprendre. A partir de là, il fit peu de progrès. Déprimé au cours de ses dernières années, il a écrit à un ami proche: «Je n’ai ni le cœur ni la force de mon âge pour commencer une enquête de plusieurs années, c’est la seule chose dont j’apprécie.»

On peut supposer que Darwin serait agréablement surpris d'apprendre comment sa renommée grandissait après sa mort, en 1882. D'après ce qu'il a pu voir quand il était vieux, le monde l'avait laissé de côté et il était devenu hors de propos. Cela aurait pu être Darwin dans l'avion derrière moi cette nuit-là.

Cela aurait également pu être une version plus jeune de moi, car j'ai eu une expérience précoce du déclin professionnel.

Enfant, je n’avais qu’un seul objectif: être le plus grand joueur de cor français. J'y ai travaillé servilement, pratiquant des heures par jour, cherchant les meilleurs professeurs et jouant dans tous les ensembles possibles. J'avais des images de joueurs de cor célèbres sur le mur de ma chambre pour m'inspirer. Et pendant un moment, j'ai pensé que mon rêve pourrait se réaliser. À 19 ans, j'ai quitté l'université pour travailler comme joueur professionnel dans un ensemble de musique de chambre en tournée. Mon plan était de continuer à grimper dans les rangs de la musique classique, de rejoindre un orchestre symphonique de premier plan dans quelques années ou même de devenir soliste – le travail le plus exaltant qu'un musicien classique puisse occuper.

Mais au début de ma vingtaine, une chose étrange s'est produite: j'ai commencé à m'empirer. À ce jour, je ne sais pas pourquoi. Ma technique a commencé à souffrir et je n'avais aucune explication. Rien n'a aidé. J’ai rendu visite à d’excellents professeurs et je me suis entraîné davantage, mais j’ai été incapable de retourner là où j’étais allé. Les morceaux faciles à jouer devinrent difficiles. Les morceaux qui étaient difficiles sont devenus impossibles.

Les données sont terriblement claires: pour la plupart des gens, dans la plupart des domaines, le déclin professionnel commence plus tôt que presque tout le monde le pense.

Peut-être que le pire moment de ma carrière, mais difficile, est arrivé à l'âge de 22 ans, lorsque je jouais à Carnegie Hall. Tout en prononçant un bref discours sur la musique que je m'apprêtais à jouer, je me suis avancée, j'ai perdu pied et je suis tombée de la scène dans le public. Sur le chemin du retour du concert, je me suis dit que l'expérience était sûrement un message de Dieu.

Mais j'ai bafouillé pendant neuf années supplémentaires. J'ai occupé un poste dans l'orchestre de la ville de Barcelone, où j'ai augmenté mon entraînement mais mon jeu s'est progressivement détérioré. Finalement, j'ai trouvé un travail d'enseignant dans un petit conservatoire de musique en Floride, dans l'espoir d'un revirement magique qui ne se serait jamais matérialisé. Réalisant que je devais peut-être protéger mes paris, je suis retournée à l'université par le biais d'une formation à distance et j'ai obtenu mon baccalauréat peu de temps avant mon trentième anniversaire. Je poursuivis secrètement mes études la nuit, obtenant une maîtrise en économie un an plus tard. Finalement, je devais admettre ma défaite: je ne reviendrais jamais sur ma carrière musicale chancelante. Alors à 31 ans, j'ai abandonné, abandonnant complètement mes aspirations musicales, pour poursuivre un doctorat en politique publique.

La vie continue, non? Sorte de. Après avoir terminé mes études, je suis devenu professeur d'université, un travail qui me plaisait. Mais je pensais encore chaque jour à ma première vocation bien-aimée. Même maintenant, je rêve régulièrement d'être sur scène et je me réveille pour me rappeler que mes aspirations enfantines ne sont plus que des fantasmes.

J'ai la chance d'avoir accepté mon déclin assez jeune pour pouvoir réorienter ma vie dans un nouveau secteur d'activité. Pourtant, à ce jour, la sévérité de ce déclin précoce rend ces mots difficiles à écrire. Je me suis promis que cela ne se reproduirait plus jamais.

Cela va-t-il se reproduire? Dans certaines professions, le déclin précoce est inévitable. Personne ne s'attend à ce qu'un athlète olympique reste compétitif jusqu'à l'âge de 60 ans. Cependant, dans de nombreuses professions non exigeantes physiquement, nous rejetons implicitement l'inévitabilité du déclin avant l'âge très avancé. Bien sûr, nos quads et nos ischio-jambiers peuvent s'affaiblir un peu avec l'âge. Mais tant que nous conservons nos billes, la qualité de notre travail d’écrivain, d’avocat, de dirigeant ou d’entrepreneur devrait rester élevée jusqu’à la fin, n’est-ce pas? Beaucoup de gens le pensent. J'ai récemment rencontré un homme un peu plus âgé que moi, qui m'a dit qu'il prévoyait de «pousser jusqu'à ce que les roues soient libérées». En fait, il avait prévu de rester au sommet de son art par tous les moyens nécessaires, puis de passer à la vitesse supérieure. .

Mais les chances sont, il ne sera pas capable. Les données sont terriblement claires: pour la plupart des gens, dans la plupart des domaines, le déclin commence plus tôt que quiconque ne le pense.

Luci Gutiérrez

Selon les recherches du doyen Keith Simonton, professeur émérite de psychologie à UC Davis et l’un des plus grands experts mondiaux sur les trajectoires des carrières créatives, le succès et l’augmentation de la productivité des 20 premières années suivant le début d’une carrière, en moyenne. Donc, si vous commencez une carrière sérieuse à 30 ans, attendez-vous à faire votre meilleur travail vers 50 ans et à décliner peu de temps après.

Le moment spécifique du pic et du déclin varie quelque peu en fonction du champ. Benjamin Jones, professeur de stratégie et d’entrepreneuriat à la Kellogg School of Management de la Northwestern University, a passé de nombreuses années à étudier lorsque les personnes sont les plus susceptibles de faire des découvertes scientifiques primées et de développer des inventions clés. Ses conclusions peuvent être résumées par cette petite phrase:

L'âge est, bien sûr, un froid de fièvre
que chaque physicien doit craindre.
Il vaut mieux mort que de vivre encore
une fois, il a dépassé sa trentième année.

L'auteur de ces lignes sombres? Paul Dirac, lauréat du prix Nobel de physique de 1933.

Dirac exagère le point, mais seulement un peu. En examinant les grands inventeurs et les lauréats du prix Nobel depuis plus d’un siècle, Jones a découvert que l’âge le plus commun pour produire un opus magnum est la fin des années 30. Il a montré que la probabilité d’une découverte majeure augmente régulièrement avec les années 20 et 30, puis diminue avec les années 40, 50 et 60. Y a-t-il des valeurs aberrantes? Bien sûr. Mais la probabilité de produire une innovation majeure à 70 ans est à peu près équivalente à celle de 20 ans – presque inexistante.

Une grande partie des réalisations littéraires suit un schéma similaire. Simonton a montré que les poètes atteignent leur apogée au début de la quarantaine. Les romanciers prennent généralement un peu plus longtemps. Lorsque le poète et romancier, Martin Hill Ortiz, a rassemblé des données sur les best-sellers de fiction du New York Times de 1960 à 2015, il a constaté que les auteurs étaient les plus susceptibles d'atteindre la première place dans la quarantaine et la cinquantaine. Malgré la fameuse productivité de quelques romanciers jusque tard dans la vieillesse, Ortiz montre une forte baisse de chances d’écrire un best seller après l’âge de 70 ans. (Certains écrivains de fiction – en particulier d’historiens – culmineront plus tard, comme nous le verrons plus loin. une minute.)

Des pans entiers des librairies se consacrent au succès. Il n'y a pas de section intitulée «gérer votre déclin professionnel».

Les entrepreneurs culminent et déclinent plus tôt, en moyenne. Après avoir acquis une notoriété et une fortune dans la vingtaine, de nombreux entrepreneurs en technologie connaissent un déclin créatif d’ici à 30 ans. En 2014, le Harvard Business Review signalait que les fondateurs d’entreprises d’une valeur supérieure à 1 milliard de dollars par les investisseurs en capital-risque avaient tendance à se regrouper entre 20 et 20 ans. 34 ans. Des recherches ultérieures ont montré que le regroupement pourrait être un peu plus tard, mais toutes les études dans ce domaine ont montré que la majorité des jeunes pousses ayant réussi ont des fondateurs de moins de 50 ans.

Cette recherche concerne des personnes au sommet des professions atypiques. Mais la constatation de base semble s’appliquer plus largement. Les chercheurs du Center for Retirement Research du Boston College ont étudié une grande variété d’emplois et ont découvert une vulnérabilité considérable au déclin lié à l’âge dans des domaines allant du maintien de l’ordre aux soins infirmiers. D'autres recherches ont montré que les arbitres de baseball les plus performants de la Major League Baseball ont 18 ans d'expérience de moins et 23 ans de moins que les arbitres les moins performants (56,1 ans en moyenne). Parmi les contrôleurs aériens, la baisse liée à l’âge est si forte – et les conséquences potentielles des erreurs liées à la réduction sont si terribles – que l’âge de la retraite obligatoire est de 56 ans.

En résumé, si votre profession nécessite une vitesse de traitement mental ou des capacités analytiques importantes – le type de profession que la plupart des diplômés occupent -, un déclin notable commencera probablement plus tôt que vous ne l’imaginez.

Pardon.

Si le déclin est non seulement inévitable mais se produit aussi plus tôt que la plupart d’entre nous l’attendons, que devrions-nous faire quand cela se produit?

Des pans entiers des librairies se consacrent au succès. Les rayons regorgent de titres tels que La science de l’enrichissement et Les 7 habitudes des personnes extrêmement efficaces. Il n'y a pas de section intitulée «Gérer votre refus professionnel».

Mais certaines personnes ont bien géré leur déclin. Prenons le cas de Johann Sebastian Bach. Né en 1685 à une longue lignée de musiciens de renom en Allemagne centrale, Bach s'est rapidement distingué comme un génie musical. En 65 ans, il a publié plus de 1000 compositions pour toutes les instrumentations disponibles de son époque.

Au début de sa carrière, Bach était considéré comme un organiste et improvisateur incroyablement doué. Commissions intégrées; la royauté le chercha; les jeunes compositeurs ont imité son style. Il jouissait d'un réel prestige.

Mais cela n’a pas duré – en grande partie parce que sa carrière a été dépassée par les tendances musicales inaugurées notamment par son propre fils, Carl Philipp Emanuel, dit C.P.E. aux générations qui ont suivi. Cinquième des 20 enfants de Bach, C.P.E. exposé les cadeaux musicaux que son père avait. Il maîtrisait bien le langage baroque, mais il était plus fasciné par un nouveau style de musique «classique», qui envahissait l'Europe. Lorsque la musique classique a remplacé le baroque, le prestige de C.P.E. a explosé alors que la musique de son père est devenue dépassée.

Luci Gutiérrez

Bach aurait facilement pu devenir aigri, comme Darwin. Au lieu de cela, il a choisi de repenser sa vie, passant d'innovateur à instructeur. Il a passé une bonne partie de ses 10 dernières années à écrire L'Art de la fugue, œuvre non pas célèbre ou populaire de son temps, mais destinée à enseigner les techniques du baroque à ses enfants et à ses étudiants – et aussi improbable que cela puisse paraître à l'époque. le temps, à toutes les générations futures qui pourraient être intéressés. Dans ses dernières années, il a vécu une vie plus calme en tant qu'enseignant et homme de famille.

Quelle est la différence entre Bach et Darwin? Tous deux étaient très doués et très connus tôt dans la vie. Tous deux ont acquis une renommée permanente à titre posthume. Ce qui les différenciait était dans leur approche de la disparition de la quarantaine. Lorsque Darwin a pris du retard en tant qu'innovateur, il est devenu abattu et déprimé. sa vie s'est terminée dans une triste inactivité. Lorsque Bach est tombé en arrière, il s'est réinventé en tant que maître instructeur. Il mourut aimé, épanoui et, bien que moins célèbre qu’il ne l’était autrefois, respecté.

La leçon pour vous et moi, surtout après 50 ans: soyez Johann Sebastian Bach, pas Charles Darwin.

Comment on fait ça?

Une réponse potentielle réside dans les travaux du psychologue britannique Raymond Cattell, qui au début des années 1940 a introduit les concepts d'intelligence fluide et cristallisée. Cattell a défini l'intelligence fluide comme la capacité de raisonner, d'analyser et de résoudre de nouveaux problèmes, ce que nous appelons communément la puissance intellectuelle brute. Les innovateurs ont généralement une intelligence fluide abondante. Il atteint son maximum relativement tôt dans la vie adulte et diminue à partir de 30 à 40 ans. C'est pourquoi les entrepreneurs en technologie, par exemple, réussissent si bien si tôt et que les personnes âgées ont beaucoup plus de mal à innover.

L'intelligence cristallisée, en revanche, est la capacité d'utiliser les connaissances acquises dans le passé. Pensez-y comme possédant une vaste bibliothèque et comprenant comment l’utiliser. C'est l'essence de la sagesse. Parce que l’intelligence cristallisée repose sur un stock de connaissances de plus en plus important, elle a tendance à augmenter jusqu’à 40 ans et ne diminue pas jusqu’à très tard dans la vie.

Les carrières qui reposent principalement sur l’intelligence fluide ont tendance à atteindre un pic plus tôt, tandis que celles qui utilisent une intelligence plus cristallisée atteignent leur point culminant. Par exemple, le doyen Keith Simonton a découvert que les poètes, dont la créativité est très fluide, ont tendance à avoir produit la moitié de leur créativité jusqu'à l'âge de 40 ans environ. Les historiens – qui s’appuient sur un stock de connaissances cristallisé – n’atteignent pas ce jalon avant environ 60 ans.

Voici une leçon pratique que nous pouvons extraire de tout cela: quel que soit le degré d’intelligence requis par votre domaine, vous pouvez toujours vous efforcer d’alterner votre carrière de l’innovation au profit des forces qui persistent, voire augmentent, plus tard dans la vie.

Comme ça? Comme l'a démontré Bach, l'enseignement est une capacité qui décline très tard dans la vie, une exception majeure au schéma général du déclin professionnel au fil du temps. Une étude publiée dans le Journal of Higher Education a montré que les professeurs les plus âgés des collèges de disciplines exigeant de vastes connaissances fixes, en particulier les sciences humaines, avaient tendance à être mieux évalués par les étudiants. Ceci explique probablement la longévité professionnelle des professeurs d'université, dont les trois quarts prévoient de prendre leur retraite après 65 ans – plus de la moitié après 70 ans et environ 15% après 80 ans (l'Américain moyen prend sa retraite à 61 ans). , au cours de ma première année en tant que professeur, j’ai demandé à un collègue âgé de moins de 60 ans s’il avait déjà envisagé de prendre sa retraite. Il a ri et m'a dit qu'il était plus susceptible de quitter son bureau horizontalement que verticalement.

J'ai besoin d'une liste de seau inverse. Mon objectif pour chaque année du reste de ma vie devrait être de rejeter des choses, des obligations et des relations.

Notre doyen a peut-être ri tristement: les administrateurs des collèges se plaignent de ce que la productivité de la recherche parmi les professeurs permanents a considérablement diminué au cours des dernières décennies de leur carrière. Les professeurs plus âgés occupent des créneaux budgétaires qui pourraient autrement être utilisés pour engager de jeunes chercheurs assoiffés de recherches de pointe. Mais peut-être y a-t-il là une opportunité: si les membres plus âgés du corps professoral peuvent modifier l'équilibre de leur travail de la recherche à l'enseignement sans perte de prestige professionnel, les membres plus jeunes du corps professoral peuvent entreprendre davantage de recherches.

Des motifs comme celui-ci correspondent à ce que j’ai vu à la tête d’un groupe de réflexion composé de spécialistes de tous les âges. Il existe de nombreuses exceptions, mais les idées les plus profondes tendent à provenir de la trentaine ou du début de la quarantaine. Les meilleurs synthétiseurs et explicateurs d’idées complexes – c’est-à-dire les meilleurs enseignants – ont généralement plus de 60 ans, voire plus de 80 ans.

Le fait que les personnes plus âgées, avec leurs réserves de sagesse, soient les enseignants les plus performants, semble presque cosmiquement correct. Peu importe notre profession, en vieillissant, nous pouvons nous consacrer au partage des connaissances de manière significative.

Il y a quelques années, j'ai vu une bande dessinée représentant un homme sur son lit de mort disant: «J'aurais aimé acheter plus de merde.» Cela m'a toujours étonné que de nombreux riches continuent à travailler pour augmenter leur richesse, amassant bien plus d'argent pourrait éventuellement dépenser ou même léguer utilement. Un jour, j'ai demandé à un ami fortuné pourquoi. Beaucoup de gens qui se sont enrichis savent comment mesurer leur estime de soi uniquement en termes pécuniaires, a-t-il expliqué, alors ils restent dans la roue des hamsters, année après année. Ils croient qu’à un moment donné, ils accumuleront finalement assez pour se sentir vraiment réussis, heureux et donc prêts à mourir.

C'est une erreur et non une erreur bénigne. La plupart des philosophes orientaux préviennent que se focaliser sur l’acquisition conduit à l’attachement et à la vanité, ce qui entrave la recherche du bonheur en occultant la nature essentielle de chacun. En vieillissant, nous ne devrions pas en acquérir plus, mais plutôt nous dépouiller pour trouver notre véritable identité – et donc la paix.

À un moment donné, écrire un livre de plus n’ajoutera rien à la satisfaction de ma vie; cela évitera simplement la fin de ma carrière d'écrivain. La toile de ma vie aura un autre coup de pinceau que, si je suis franc, d’autres le remarqueront à peine et ne l’apprécieront certainement pas beaucoup. La même chose sera vraie pour la plupart des autres marqueurs de mon succès.

En fait, ce que je dois faire, c’est cesser de voir ma vie comme une toile à remplir et de la voir plutôt comme un bloc de marbre sur lequel on peut ébrécher et façonner quelque chose. J'ai besoin d'une liste de seau inverse. Mon objectif pour chaque année du reste de ma vie devrait être de rejeter des choses, des obligations et des relations jusqu'à ce que je puisse voir clairement mon moi raffiné sous sa meilleure forme.

Et ce moi est… qui, exactement?

Luci Gutiérrez

L'année dernière, la recherche d'une réponse à cette question m'a emmenée profondément dans la campagne du sud de l'Inde, dans une ville appelée Palakkad, près de la frontière entre les États du Kerala et du Tamil Nadu. J'étais là pour rencontrer le gourou Sri Nochur Venkataraman, connu sous le nom d'Acharya ("Maître") auprès de ses disciples. Acharya est un homme calme et humble qui se consacre à aider les gens à atteindre l'illumination. il n'a aucun intérêt pour les techniciens occidentaux à la recherche de nouvelles idées de start-up ou d'épuisements professionnels essayant d'échapper aux traditions religieuses dans lesquelles ils ont été élevés. Satisfait de n'être rien de tout cela, il a accepté de parler avec moi.

Je lui ai dit mon énigme: beaucoup de gens qui réussissent souffrent en vieillissant, car ils perdent leurs capacités, acquises au fil de nombreuses années de dur labeur. Cette souffrance est-elle inévitable, comme une blague cosmique sur les orgueilleux? Ou y a-t-il une faille quelque part, un moyen de contourner la souffrance?

Acharya répondit de manière elliptique, expliquant un ancien enseignement hindou sur les étapes de la vie, ou ashramas. Le premier est Brahmacharya, la période de la jeunesse et du jeune adulte dédiée à l'apprentissage. Le second est Grihastha, quand une personne construit une carrière, accumule des richesses et crée une famille. Dans cette seconde étape, les philosophes découvrent l’un des pièges les plus courants de la vie: les gens s’attachent aux récompenses terrestres – argent, pouvoir, sexe, prestige – et tentent ainsi de faire de cette étape une vie.

L’antidote à ces tentations mondaines est Vanaprastha, le troisième ashrama, dont le nom vient de deux mots sanscrits qui signifient «se retirer» et «dans la forêt». C’est le stade, commençant généralement vers 50 ans, dans lequel nous nous concentrons moins ambition et devenir de plus en plus dévoué à la spiritualité, au service et à la sagesse. Cela ne veut pas dire que vous devez arrêter de travailler à 50 ans – une chose que peu de gens peuvent se permettre de faire – mais que vos objectifs de vie doivent être ajustés.

Vanaprastha est une période d'étude et de formation pour la dernière étape de la vie, le Sannyasa, qui devrait être entièrement consacrée aux fruits de l'illumination. Autrefois, certains hommes hindous quittaient leur famille à un âge avancé, faisaient des voeux sacrés et passaient le reste de leur vie au pied des maîtres, en prière et en étudiant. Même si vous n’êtes pas dans l’ambition de vous asseoir dans une grotte à l’âge de 75 ans, il faut tout de même préciser que, à mesure que nous vieillissons, nous devons résister aux attraits classiques du succès pour pouvoir nous concentrer sur des choses d’une importance capitale.

J'ai raconté à Acharya l'histoire de l'homme dans l'avion. Il écouta attentivement et réfléchit une minute. «Il n'a pas quitté Grihastha», m'a-t-il dit. "Il était accro aux récompenses du monde." Il expliqua que la confiance en soi de cet homme était probablement encore ancrée dans les souvenirs de ses succès professionnels de nombreuses années auparavant, sa reconnaissance continue étant le produit de compétences perdues de longue date. Toute gloire d'aujourd'hui n'était qu'une ombre de gloires passées. Pendant ce temps, il avait complètement sauté le développement spirituel de Vanaprastha et manquait maintenant le bonheur de Sannyasa.

Il y a un message à ce sujet pour ceux d'entre nous qui souffrent du principe de la gravitation psychoprofessionnelle. Imaginons que vous soyez un avocat, un dirigeant, un entrepreneur ou, hypothétiquement bien sûr, un type digne de ce nom, président d'un groupe de réflexion. Du début de l'âge adulte à l'âge moyen, votre pied est au gaz, professionnellement. Vivant par votre intelligence, par votre intelligence fluide, vous recherchez les récompenses matérielles du succès, vous les atteignez souvent et vous y êtes profondément attaché. Mais la sagesse de la philosophie hindoue – et en fait celle de nombreuses traditions philosophiques – suggère que vous devriez être prêt à renoncer à ces récompenses avant de vous sentir prêt. Même si vous êtes à la hauteur de votre prestige professionnel, vous devez probablement réduire vos ambitions de carrière afin de développer vos objectifs métaphysiques.

Lorsque le chroniqueur David Brooks du New York Times parle de la différence entre les «vertus du résumé» et les «vertus de l’éloge», il place effectivement les ashramas dans un contexte pratique. Les vertus du résumé sont professionnelles et orientées vers le succès terrestre. Ils nécessitent une comparaison avec les autres. Les vertus de l'éloge sont éthiques et spirituelles et ne nécessitent aucune comparaison. Vos vertus d'éloge sont ce dont vous voudriez que les gens parlent lors de vos funérailles. Comme dans Il était gentil et profondément spirituel, il n’a pas été nommé vice-président directeur à un âge étonnamment jeune et avait accumulé beaucoup de kilomètres de fidélisation.

Vous ne serez plus là pour entendre l’éloge funèbre, mais le point de vue de Brooks est que nous vivons la vie la plus épanouissante – en particulier lorsque nous atteignons la quarantaine – en recherchant les vertus les plus significatives pour nous.

Je soupçonne que ma propre terreur de déclin professionnel est enracinée dans une peur de la mort – une peur qui, même si elle n’est pas consciente, me motive à agir comme si la mort ne viendrait jamais en niant toute dégradation des vertus de mon CV. Ce déni est destructeur, car il me conduit à ignorer les vertus de l’éloge qui me procurent la plus grande joie.

La plus grande erreur des professionnels qui réussissent est d’essayer de maintenir indéfiniment les réalisations.

Comment puis-je surmonter cette tendance? The Buddha recommends, of all things, corpse meditation: Many Theravada Buddhist monasteries in Thailand and Sri Lanka display photos of corpses in various states of decomposition for the monks to contemplate. “This body, too,” students are taught to say about their own body, “such is its nature, such is its future, such is its unavoidable fate.” At first this seems morbid. But its logic is grounded in psychological principles—and it’s not an exclusively Eastern idea. “To begin depriving death of its greatest advantage over us,” Michel de Montaigne wrote in the 16th century, “let us deprive death of its strangeness, let us frequent it, let us get used to it; let us have nothing more often in mind than death.”

Psychologists call this desensitization, in which repeated exposure to something repellent or frightening makes it seem ordinary, prosaic, not scary. And for death, it works. In 2017, a team of researchers at several American universities recruited volunteers to imagine they were terminally ill or on death row, and then to write blog posts about either their imagined feelings or their would-be final words. The researchers then compared these expressions with the writings and last words of people who were actually dying or facing capital punishment. The results, published in Psychological Science, were stark: The words of the people merely imagining their imminent death were three times as negative as those of the people actually facing death—suggesting that, counterintuitively, death is scarier when it is theoretical and remote than when it is a concrete reality closing in.

For most people, actively contemplating our demise so that it is present and real (rather than avoiding the thought of it via the mindless pursuit of worldly success) can make death less frightening; embracing death reminds us that everything is temporary, and can make each day of life more meaningful. “Death destroys a man,” E. M. Forster wrote, but “the idea of Death saves him.”

Decline is inevitable, and it occurs earlier than almost any of us wants to believe. But misery is not inevitable. Accepting the natural cadence of our abilities sets up the possibility of transcendence, because it allows the shifting of attention to higher spiritual and life priorities.

But such a shift demands more than mere platitudes. I embarked on my research with the goal of producing a tangible road map to guide me during the remaining years of my life. This has yielded four specific commitments.

JUMP

The biggest mistake professionally successful people make is attempting to sustain peak accomplishment indefinitely, trying to make use of the kind of fluid intelligence that begins fading relatively early in life. This is impossible. The key is to enjoy accomplishments for what they are in the moment, and to walk away perhaps before I am completely ready—but on my own terms.

So: I’ve resigned my job as president of the American Enterprise Institute, effective right about the time this essay is published. While I have not detected deterioration in my performance, it was only a matter of time. Like many executive positions, the job is heavily reliant on fluid intelligence. Also, I wanted freedom from the consuming responsibilities of that job, to have time for more spiritual pursuits. In truth, this decision wasn’t entirely about me. I love my institution and have seen many others like it suffer when a chief executive lingered too long.

Luci Gutiérrez

Leaving something you love can feel a bit like a part of you is dying. In Tibetan Buddhism, there is a concept called bardo, which is a state of existence between death and rebirth—“like a moment when you step toward the edge of a precipice,” as a famous Buddhist teacher puts it. I am letting go of a professional life that answers the question Who am I?

I am extremely fortunate to have the means and opportunity to be able to walk away from a job. Many people cannot afford to do that. But you don’t necessarily have to quit your job; what’s important is striving to detach progressively from the most obvious earthly rewards—power, fame and status, money—even if you continue to work or advance a career. The real trick is walking into the next stage of life, Vanaprastha, to conduct the study and training that prepare us for fulfillment in life’s final stage.

SERVE

Time is limited, and professional ambition crowds out things that ultimately matter more. To move from résumé virtues to eulogy virtues is to move from activities focused on the self to activities focused on others. This is not easy for me; I am a naturally egotistical person. But I have to face the fact that the costs of catering to selfishness are ruinous—and I now work every day to fight this tendency.

Fortunately, an effort to serve others can play to our strengths as we age. Remember, people whose work focuses on teaching or mentorship, broadly defined, peak later in life. I am thus moving to a phase in my career in which I can dedicate myself fully to sharing ideas in service of others, primarily by teaching at a university. My hope is that my most fruitful years lie ahead.

WORSHIP

Because I’ve talked a lot about various religious and spiritual traditions—and emphasized the pitfalls of overinvestment in career success—readers might naturally conclude that I am making a Manichaean separation between the worlds of worship and work, and suggesting that the emphasis be on worship. That is not my intention. I do strongly recommend that each person explore his or her spiritual self—I plan to dedicate a good part of the rest of my life to the practice of my own faith, Roman Catholicism. But this is not incompatible with work; on the contrary, if we can detach ourselves from worldly attachments and redirect our efforts toward the enrichment and teaching of others, work itself can become a transcendental pursuit.

“The aim and final end of all music,” Bach once said, “should be none other than the glory of God and the refreshment of the soul.” Whatever your metaphysical convictions, refreshment of the soul can be the aim of your work, like Bach’s.

Bach finished each of his manuscripts with the words Soli Deo gloria—“Glory to God alone.” He failed, however, to write these words on his last manuscript, “Contrapunctus 14,” from The Art of Fugue, which abruptly stops mid-measure. His son C.P.E. added these words to the score: “Über dieser Fuge … ist der Verfasser gestorben” (“At this point in the fugue … the composer died”). Bach’s life and work merged with his prayers as he breathed his last breath. This is my aspiration.

CONNECT

Throughout this essay, I have focused on the effect that the waning of my work prowess will have on my happiness. But an abundance of research strongly suggests that happiness—not just in later years but across the life span—is tied directly to the health and plentifulness of one’s relationships. Pushing work out of its position of preeminence—sooner rather than later—to make space for deeper relationships can provide a bulwark against the angst of professional decline.

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Dedicating more time to relationships, and less to work, is not inconsistent with continued achievement. “He is like a tree planted by streams of water,” the Book of Psalms says of the righteous person, “yielding its fruit in season, whose leaf does not wither, and who prospers in all he does.” Think of an aspen tree. To live a life of extraordinary accomplishment is—like the tree—to grow alone, reach majestic heights alone, and die alone. Right?

Wrong. The aspen tree is an excellent metaphor for a successful person—but not, it turns out, for its solitary majesty. Above the ground, it may appear solitary. Yet each individual tree is part of an enormous root system, which is together one plant. In fact, an aspen is one of the largest living organisms in the world; a single grove in Utah, called Pando, spans 106 acres and weighs an estimated 13 million pounds.

The secret to bearing my decline—to enjoying it—is to become more conscious of the roots linking me to others. If I have properly developed the bonds of love among my family and friends, my own withering will be more than offset by blooming in others.

When I talk about this personal research project I’ve been pursuing, people usually ask: Whatever happened to the hero on the plane?

I think about him a lot. He’s still famous, popping up in the news from time to time. Early on, when I saw a story about him, I would feel a flash of something like pity—which I now realize was really only a refracted sense of terror about my own future. Poor guy really meant I’m screwed.

But as my grasp of the principles laid out in this essay has deepened, my fear has declined proportionately. My feeling toward the man on the plane is now one of gratitude for what he taught me. I hope that he can find the peace and joy he is inadvertently helping me attain.

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