Vision tunnel: les entrepreneurs français tirent leur épingle du jeu du côté anglais du tunnel | Nouvelles du monde

Depuis sept ans, Fabien Henissart, 40 ans, change de pays deux fois par jour, traverse la mer et remet sa montre à zéro. «Vous vous y habituez, vous savez», déclare ce résident de Boulogne, dans le nord de la France.

Chaque matin, il conduit sa voiture au terminal de la navette Eurotunnel, en prenant plusieurs collègues sur son chemin. Après un trajet de 35 minutes, ils émergent dans le sud de l'Angleterre et se rendent à Ashford, la première grande ville après la sortie du tunnel.

Ashford abrite SBE-UK, une société de services après-vente spécialisée dans l'électronique, où ils travaillent. «Du porte-à-porte, ça prend une heure et demie, pas plus que si je travaillais en région parisienne», explique Henissart.

Il gagne une heure à l'aller mais le perd au retour, il est donc rarement rentré avant 20h. Mais il ne changerait pour rien. "L'atmosphère au Royaume-Uni est beaucoup plus cosmopolite et gaie qu'en France", ajoute-t-il. "Surtout il y a plus d'emplois."

Selon les chiffres officiels publiés par le ministère français du Travail, le nombre de chômeurs a augmenté de 0,8% en juillet pour atteindre 3,42 millions, le chômage touchant 10,2% de la population active, contre 7,5% avant la crise financière. Sur l’ensemble de la chaîne, le chômage est tombé à 6,6% en juin.

Le contraste entre la région Nord-Pas de Calais et le Kent est plus frappant, même s’il n’est séparé que par environ 30 km de la mer. Au sud de l'eau, le taux de chômage s'élève à 13% et atteint 17% à Calais et à Lens. À Ashford, il dépasse à peine 5%. Au premier trimestre de 2014, le taux de croissance était plus élevé dans le Kent (3,3%) que la moyenne nationale (3,2%), tandis qu'en France, il était inférieur à 0,5% pour la même période.

Sans chiffres fiables, il est difficile de dire combien de personnes du nord de la France se rendent dans le tunnel sous la Manche pour tirer parti de l’essor de l’économie d’Ashford. "Moins que ce que les gens disent, et certainement moins que ce que pourrait laisser croire le fossé économique entre les deux régions", a déclaré Jo James, responsable de la chambre de commerce Kent Invicta. D'une part, un voyage coûte cher: un aller simple en navette coûte au moins 38 $ et le traversier, au moins autant.

Mais surtout, bien qu’Eurostar exploite un service de train régulier dans le tunnel, peu de trains s’arrêtent à la fois à Calais-Fréthun et à Ashford International. «Tant de gens du Pas-de-Calais pourraient travailler là-bas s'il n'y avait que des navettes quotidiennes», explique Thaddée Segard, responsable d'Opale Link, une organisation qui milite pour un rapprochement des liens entre le Kent et le littoral d'Opale.

Segard aimerait voir un métro cross-canal, utilisant l'infrastructure d'Eurotunnel mais facturant des prix beaucoup plus bas. Il affirme que cette approche pourrait réduire considérablement le chômage dans sa région.

«Ça a l'air bien sur papier», déclare le responsable des ressources humaines d'une entreprise du Kent. "Mais cela ne résoudrait pas les problèmes structurels du Pas de Calais, tels que le manque de formation."

Ashford possède une communauté française florissante. Sa présence est immédiatement perceptible dans les magasins, les cafés et les pubs locaux. La plupart des nouveaux arrivants sont des cadres venus de la région parisienne ou de la région Rhône-Alpes. Ils vivent dans la ville même ou dans les villages voisins. Par exemple, Bruno Gosset s'est récemment installé à Hythe, sur la côte, à environ 15 minutes d'Ashford.

«La qualité de vie ici serait inconcevable à Paris ou à Londres», déclare Gosset, responsable de la recherche et du développement chez Santé Verte, spécialiste des compléments alimentaires. Son entreprise, créée en 1998, est l’une des nombreuses entreprises lancées par des entrepreneurs français à Ashford.

«Il y a vingt ans, après l’ouverture du tunnel sous la Manche, de nombreux hommes d’affaires sont arrivés du continent, déterminés à tirer parti de la baisse des impôts», explique James. On peut voir leur point. L’impôt sur les sociétés va de 22% à 28%, contre 33,3% en France. Les charges sociales payées par les employeurs sur les salaires s'élèvent à près de 14%, contre près de 50% pour l'ensemble du canal. Et le marché du travail est beaucoup plus flexible au Royaume-Uni.

«C’est ce qui m’a convaincue de déménager mon entreprise à Ashford en 1996», déclare Olivier Cadic. À l'époque, il dirigeait Info Elec, une entreprise d'électronique. Il est également représentant de l'Union centriste des démocrates et des indépendants (UDI) à l'Assemblée des citoyens français à l'étranger. Extrêmement critique de la bureaucratie et de la lourde taxation en France, Cadic est tout en faveur du modèle britannique. «La pression fiscale excessive réduit l’avantage concurrentiel des entreprises françaises», affirme-t-il.

Peu de gens prétendent encore que les entrepreneurs français s’installent ici pour payer moins d’impôts. «Ceux qui ne sont venus s'installer à Ashford que pour cette raison sont décollés», déclare James. «Cela n’a aucun sens sans un modèle d’entreprise solide», déclare Olivier Morel, associé du cabinet d’avocats Cripps. "Ashford n'est que la terre promise pour les personnes qui en font un atout stratégique."

Bien que les employeurs français apprécient ses avantages fiscaux, ils confirment que le principal avantage d’Ashford est sa position, à moins de deux heures de train de Paris et à 38 minutes de Londres.

«Nous pouvons livrer partout en France en 48 heures. nous ne pourrions pas faire mieux à Lyon ou à Marseille », explique Gosset. Chaque matin, deux camions quittent l'entrepôt pour la navette. «Le principal est que nous avons réussi à percer le marché britannique, ce qui n’a pas été une tâche facile. cela aurait été impossible du continent », explique Delphine Vernhes, responsable export chez Santé Verte.

L'exemple de SBE le confirme. Initialement basée à Boulogne, la société a ouvert une filiale au Royaume-Uni en 1998 afin de suivre Motorola, l'un de ses clients.

«Nous avons appris à faire preuve d'inventivité et de réactivité, comme les Anglo-Saxons, ce qui nous a permis de trouver de nouveaux clients ici, puis à l'étranger», déclare Hervé Besème, directeur de SBE Ltd. La société est désormais présente en Pologne, en Belgique et au Canada. pour HTC, Sony, LG et Samsung.

Il y a deux ans, Julien Thierry, 28 ans, a lancé Eclypsia, une chaîne de télévision sur Internet spécialisée dans les jeux vidéo en ligne et les services associés. La société emploie 50 personnes et ses revenus devraient croître. Le facteur décisif pour cet emplacement était la proximité d'Ashford avec Londres et Paris. La société a des bureaux au 10ème étage d'International House, surplombant la gare. «C’est pratique de toutes les manières possibles», déclare Thierry. "En France, tout aurait pris plus de temps."

L’objectif à moyen terme de Thierry est de développer une version en anglais de sa web TV. Pour ce faire, il recherchera des commanditaires à Paris et à Londres.

Un autre argument en faveur d'Ashford est le prix des locaux commerciaux, avec un loyer moyen inférieur de plus de 70% à celui du centre de Londres. «Ce n’est pas un hasard si nous pouvons attirer les sièges sociaux de sociétés internationales», déclare Kate North, responsable du développement économique au conseil d’arrondissement d’Ashford. Les noms qu'elle cite incluent Givaudan (parfum), Verifone (paiement sécurisé) et Premier Foods.

Les loyers résidentiels sont également inférieurs à ceux de Londres ou de Paris, un avantage supplémentaire pour Thierry, qui a importé l'essentiel de ses effectifs de la France. Avec l'aide de la chambre de commerce, il a pu trouver un logement.

«Nous avons même eu des photos [of property] à choisir avant notre arrivée », explique Boris Vyle, qui a rejoint la société en 2013 et dirigeait l'équipe de développement. Chaque week-end, il rentre chez lui à Lille avec sa famille, en prenant la navette, bien sur.

L'hôpital de Calais rêve de plus de patients anglais

Les véhicules font la queue pour embarquer dans un ferry trans-canal Jusqu'à 300 patients du Royaume-Uni pourraient chercher un traitement, couvert par le NHS, dans un hôpital de Calais. Photographie: Yves Logghe / AP

Martin Trelcat, directeur de l'hôpital de Calais, rêve de voir le tunnel sous la Manche. «Des centaines de Britanniques arrivent ici tous les jours, en train ou en ferry, et vont faire les magasins pour profiter des prix plus bas», dit-il. "Qu'est-ce qui les empêche de venir ici pour se faire soigner aussi?"

En pratique, environ 10 résidents du Kent sont traités à l’hôpital de Calais tous les mois. Grâce à une directive de l’Union européenne publiée en 2011 et mise en vigueur deux ans plus tard au Royaume-Uni, cela est autorisé – pour environ 140 catégories de traitement – à condition que le médecin généraliste du patient accepte et signe le formulaire correspondant.

Le coût est couvert par le NHS, au Royaume-Uni, ou par des régimes d'assurance privés. «Nous pourrions traiter jusqu'à 300 patients britanniques par an», explique Trelcat, soulignant que le personnel de l'hôpital suit des cours d'anglais.

Il estime que tout le monde en bénéficierait, avec des listes d’attente plus courtes dans le Kent et une chance pour son établissement récemment rénové d’opérer à pleine capacité. «L’hôpital de Calais a peur d’être un peu trop grand pour la population locale», explique un médecin.

En partenariat avec le commerce et les entreprises locales, Trelcat a même envisagé de créer des forfaits tout compris pour les patients et leur famille, avec hébergement à l'hôtel et visites guidées. «Cela nous permettrait de développer un véritable service médical transfrontalier, semblable aux liens entre Hirson et [France] et Chimay [Belgium]," il explique.

Pour attirer les patients, l’hôpital de Calais souhaiterait figurer sur la «carte» du NHS afin de sensibiliser les médecins généralistes de cette option aux Kent. Mais cela nécessiterait l'approbation des autorités britanniques. Marie Charrel

Ces articles sont parus dans Guardian Weekly, qui incorpore des informations du Monde