Une start-up suisse fabrique des robots de sauvetage inspirés des mouches

Les drones peuvent accéder à des endroits difficiles à atteindre sans mettre en danger la vie humaine

(Flyability)

Les drones de la start-up lausannoise Flyability peuvent atteindre des zones inaccessibles, ce qui réduit non seulement les coûts, mais également les risques d'accident mortel. Les robots volants sont rapidement devenus l’un des succès et des symboles de la «vallée des drones» en Suisse.

«Après le séisme en Haïti [in 2010] et la catastrophe nucléaire de Fukushima [in 2011] Il est devenu évident que les robots n’étaient pas capables de pénétrer dans des environnements difficiles pour examiner la situation ou rechercher les victimes. Nous nous sommes dit qu'il devait être possible de fabriquer un robot capable de pénétrer dans des endroits isolés avec de nombreux obstacles et des espaces restreints », explique Patrick Thévoz.

+ Drones – les bases

C'est ainsi qu'en 2014 Thévoz et son cousin Adrien Briod ont fondé Flyabilityexternal link à Lausanne. Ils avaient tous deux récemment obtenu un Master en microtechnologie à l'Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL). Thévoz a ensuite travaillé en tant que consultant en stratégie d'entreprise et Briod a fait un doctorat en robots volants. Ces deux expériences ont été parfaites pour créer une start-up réussie, une entreprise technologiquement innovante capable de se développer rapidement.

«Lors de nos premières recherches, nous nous sommes inspirés d’insectes, en particulier de mouches», explique Thévoz. «Nous avons passé plusieurs mois à essayer de comprendre comment ils réussissent à voler dans des environnements particulièrement difficiles, à survivre à des collisions, à ne pas perdre leurs repères et à trouver une issue. Nous avons conclu que nous devions concevoir un objet assez petit et léger capable de corriger de fortes perturbations, de réagir aux collisions et de conserver un haut niveau de stabilité de vol. "

Patrick Thévoz, co-fondateur de Flyability

(swissinfo.ch)

La «mouche» qu’ils ont inventée est appelée Elios, un drone de 40 cm de diamètre et 700 grammes (1,5 lb), doté d’une coque ronde en fibre de carbone, d’un système d’éclairage à LED, d’une caméra vidéo à haute résolution et d’une caméra thermique. d'autres choses, peuvent choisir un corps humain.

Le dispositif, guidé par tablette, peut se déplacer à des températures de 0 à 50 ° C et survivre aux collisions à une vitesse maximale de quatre mètres par seconde.

«Nous avons vite compris qu'il y avait plus de possibilités d'utiliser notre drone dans le secteur industriel que dans le secteur humanitaire car, heureusement, les catastrophes naturelles sont rares. Lorsque nous avons publié la première vidéo du drone, nous avons constaté un intérêt considérable pour les vols de reconnaissance industrielle, émanant en particulier d'entreprises actives dans les domaines de la chimie, du pétrole, de l'électricité ou de la canalisation », a-t-il déclaré.

Risques réduits

En 2015, un an après sa naissance, la jeune entreprise a remporté le premier prix, d'une valeur de 1 million de francs suisses (1 million de dollars), dans la catégorie «Drones pour Goodexternal link”Concours organisé à Dubaï pour récompenser le meilleur projet de développement d'un drone qui améliore la vie quotidienne, au service de la population ou de l'environnement. C’était un point de départ idéal pour permettre à la jeune entreprise de se faire connaître sur la scène internationale et d’obtenir les fonds nécessaires pour commercialiser son produit.

Le voyage des premiers prototypes à un produit commercial n’est pas sans obstacles, admet Thévoz, mais aujourd’hui, Flyability compte déjà plus de 300 clients dans le monde entier. Son drone est principalement utilisé pour l'inspection d'installations industrielles, qui doivent être vérifiées régulièrement. Elios peut pénétrer dans des endroits difficiles d'accès en fournissant des informations précises sur d'éventuelles fissures, corrosion ou autres dommages causés par le temps, des phénomènes naturels ou des substances chimiques.

Son utilisation n’est donc pas purement humanitaire, mais signifie souvent que des vies humaines ne sont pas mises en danger. «Il existe de nombreuses installations où les inspections humaines comportent un risque majeur d'accidents ou d'exposition à des gaz ou à d'autres substances dangereuses pour la santé, telles que des réservoirs de raffinerie ou un générateur de vapeur dans une centrale nucléaire. L'année dernière, par exemple, l'un de nos drones a été utilisé pour inspecter une installation électrique après la mort de plusieurs personnes lorsque des échafaudages avaient été construits pour permettre l'inspection par l'homme. "

Les normes de sécurité

Aujourd'hui employé dans des dizaines de pays, Elios a réussi à se tailler une niche internationale.

«Aujourd'hui, nos concurrents sont principalement des échafaudages et des inspections humaines», déclare Thévoz. Jusqu'à présent, la demande la plus forte a été émise par les États-Unis et l'Europe, mais également par plusieurs pays émergents, notamment asiatiques.

"Dans des pays comme la Chine, il existe une énorme infrastructure industrielle qui nécessite des inspections et un désir croissant d'appliquer des normes de sécurité pour les employés qui se rapprochent des normes occidentales."

Mais leur drone n’intéresse pas seulement le secteur industriel. Parmi les clients de Flyability, on compte par exemple des forces de police, telles que l’unité française d'élite RAID, spécialisée dans les opérations contre les enlèvements et le terrorisme. Ou les pompiers et les représentants des compagnies d’assurance, qui doivent entrer dans un bâtiment après un incendie pour évaluer leur responsabilité ou leurs dommages.

Cependant, la société n’a pas l’intention de vendre ses robots volants à des fins militaires. «Nous ne voulons pas qu’ils servent d’armes, mais d’instruments d’observation pour empêcher les gens de s’exposer au danger», explique Thévoz.

Drone Valley

L’un des principaux défis de Thévoz et de Briod est d’adapter en permanence la structure de la start-up à la croissance rapide des activités et du personnel. Environ 70 employés travaillent dans les locaux légèrement à l’étroit du bureau de Lausanne.

L'EPFL a joué un rôle important dans le développement de l'entreprise, pas seulement dans le travail de doctorat qui a abouti au premier prototype du drone.

«L’EPFL a également joué un rôle d’incubateur pour nous, car elle propose divers programmes qui permettent aux étudiants et aux diplômés d’être plus facilement opérationnels. Et même aujourd'hui, nous pouvons collaborer avec l'institution pour des projets de recherche fondamentale. De plus, il représente un énorme aimant qui attire des personnes talentueuses qui peuvent être recrutées, des entrepreneurs avec lesquels on peut échanger des expériences et un véritable écosystème pour des start-up comme la nôtre », déclare Thévoz.

En quelques années, la «Drone Valley» suisse, qui compte environ 80 entreprises, s’est développée autour de l’EPFL ainsi que de l’institut fédéral de technologie ETH Zurich. Flyability est aujourd'hui l'un des principaux symboles de son succès.

«C’est clairement un avantage d’avoir autour de nous plusieurs sociétés actives dans le même secteur avec lesquelles nous pouvons collaborer, mais il ya aussi un esprit d’émulation», souligne Thévoz. «L’existence d’une vallée du drone renforce également la crédibilité des entreprises et la confiance des investisseurs et des clients dans notre travail.»

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Par Luca Beti

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(Traduit de l'italien par Thomas Stephens),
          
            
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