Une bouffée d'air frais dans la grande muraille de Chine

La pollution de l'air atteignant des niveaux alarmants en Chine, de nombreux entrepreneurs se sont tournés vers l'idée de développer des solutions respectueuses de l'environnement.

octobre
20 2018

6 min de lecture

La menace de la pollution de l'air est loin de s'atténuer, considérant que la qualité de l'air se détériore chaque année dans de nombreux pays en développement. Même un pays comme la Chine – l'une des plus grandes économies du monde – s'est battu pour réduire la pollution atmosphérique, mais sans succès. Selon un rapport publié en 2018 par l'Organisation mondiale de la santé (OMS) à Genève, les niveaux de pollution de l'air restent dangereusement élevés dans de nombreuses régions du monde, y compris en Chine. Selon le rapport, près de 2 millions de personnes meurent chaque année en Chine à cause de l'air pollué, qui pénètre profondément dans les poumons et le système cardiovasculaire. Parmi ces décès, le rapport estime que la pollution de l'air ambiant a causé à elle seule plus d'un million de décès en 2016, tandis que la pollution de l'air des ménages par la cuisson à l'aide de carburants et de technologies polluants a causé 1 million de décès supplémentaires au cours de la même période.

Alors que la pollution atmosphérique atteint des niveaux alarmants dans Beijing, la capitale animée de la Chine, de nombreuses start-up ont mis au point des solutions respectueuses de l'environnement pour faire face à la crise croissante.

Des start-ups fabriquant une Beeline en Chine

La start-up Mila basée à Shanghai, créée par trois pères expatriés, a initialement lancé le concept d'un service de filtre purificateur intelligent à abonnement au cours de l'hiver 2013. À l'époque, la population de la Chine était très frustrée par le manque de disponibilité de purificateurs d'air. Charles Liao, cofondateur de Mila, se souvient d'avoir cité 27 000 rmb (renminbi) pour un ensemble de machines destinées à son domicile, et environ 6 000 à 9 000 rmb par an rien que pour les filtres. «Nous avons décidé de régler ces problèmes en tant que pères inquiets: comment pouvons-nous construire une solution qui aide nos familles à mieux respirer,» dit Liao. Leur réponse était Mila. En 2014, la start-up a lancé un purificateur d’air intelligent «connecté». Liao explique que le purificateur utilise un ensemble de capteurs pour suivre les niveaux de pollution à l'intérieur, puis ajuste la vitesse du ventilateur pour maintenir une qualité optimale de l'air dans chaque pièce. Jusqu'à présent, Mila a amorcé un cycle préliminaire et clôturera bientôt un autre cycle de capital de croissance.

Les co-fondateurs de Vitality Air, Troy Paquette et Moses Lam, ont commencé l’embouteillage en bouteille comme une idée amusante, qui s’est avérée brillante. La start-up basée au Canada fournit de l'air frais en conserve portable et de l'oxygène de loisir dans un bidon pour la respiration et l'amélioration de la santé. «Nous n'avions aucune idée de la façon dont des endroits pollués comme la Chine et l'Inde étaient. Notre idée a en quelque sorte pris son envol un jour où il y avait beaucoup de fumée en raison des feux de forêt dans la région. Ensuite, à partir de là, les gens de ces deux pays ont entendu parler de notre idée », dit Lam.

Vitality Air prétend être la première entreprise au monde à vendre de l'air en bouteille. Lam estime qu'il y a un besoin urgent d'assistance pour promouvoir davantage les produits dans des endroits comme la Chine où le marché est énorme. "Le fait que la population chinoise n’utilise pas les médias sociaux classiques comme l’Amérique du Nord rend 1000 fois plus difficile la pénétration correcte du marché", ajoute-t-il. Bien que la pollution atmosphérique soit un problème mondial, la Chine figure probablement parmi les pays les plus gravement touchés en raison de l’utilisation inefficace de l’énergie par les ménages, l’industrie, les secteurs de l’agriculture et des transports et les centrales thermiques au charbon. La base de données de l’OMS sur la qualité de l’air ambiant intègre désormais plus de 4 300 villes dans 108 pays, ce qui en fait la base de données la plus complète au monde sur la pollution de l’air ambiant. La base de données comprend plus de 300 villes en Chine. Il collecte les concentrations moyennes annuelles de particules fines (PM10 et PM2,5). Les PM 2,5 incluent les polluants, tels que le sulfate, les nitrates et le carbone noir, qui posent les plus grands risques pour la santé.

L'entrepreneur français Yann Boquillod a fondé AirVisual, alors qu'il tentait de comprendre à quel point il est respirable de respirer en Chine. En 2015, Boquillod a ressenti le besoin de développer une solution permettant de mesurer les niveaux de pollution sur le marché. «Je pensais que si je m'inquiétais moi-même, quelques millions de personnes pourraient avoir les mêmes pensées que moi. C’est à ce moment-là que j’ai décidé de lancer une entreprise qui visait principalement le marché chinois. Nous avons été les premiers à lancer une application mobile permettant de contrôler la pollution de l'air en temps réel avec des prévisions horaires de la qualité de l'air. C'était un succès et nous avons commencé à rassembler une base d'utilisateurs importante. Plus tard, nous avons également lancé notre moniteur de qualité de l'air en Chine », a déclaré Boquillod.

La carte 3D de la pollution atmosphérique de la start-up prévoit des niveaux d’indice de qualité de l’air en temps réel afin de réduire les risques pour la santé grâce aux données provenant de satellites et de plus de 8 000 stations de surveillance. Afin d’aller plus vite et d’éviter de consacrer trop de temps à la collecte de fonds, les fondateurs d’AirVisual ont utilisé leur propre investissement personnel dans la start-up. «Heureusement, nous avons réussi à conquérir une bonne part de marché du secteur et cela nous a permis de financer de manière organique notre prochaine phase de croissance», a-t-il ajouté.

Les défis et la voie à suivre

La Chine, dont le marché est vaste, offre à la fois des défis et des opportunités aux start-ups et aux entreprises qui tirent parti de la hausse des niveaux de pollution. Pour Liao, le plus gros défi a été de loin le processus de fabrication, qui comprenait l'identification, la vérification et l'engagement d'une usine en Chine pour produire leur propre conception et spécifications propriétaires à partir de rien, et selon leurs propres normes. Actuellement, Mila, qui n’a pas encore étendu ses activités en Inde, collabore avec des distributeurs en Asie et s’est récemment efforcée de se développer en Europe et aux États-Unis. «Nous souhaitons trouver des partenaires solides avec lesquels travailler pour ce marché. C'est une opportunité potentielle énorme pour nous, cependant, jusqu'à présent, nous n'avons pas été en mesure de consacrer les ressources nécessaires à l'expansion en Inde. Cela pourrait changer une fois que nous aurons clôturé cette ronde de financement à venir », ajoute Liao. Outre les problèmes de distribution et de partenariat, Vitality Air est confronté au problème des différences culturelles entre la Chine, l’Inde et le Canada. Elle recherche des fonds supplémentaires pour vendre de l'air en bouteille à Taiwan et à Singapour.

Boquillod a d'abord dû lutter en Chine pour recruter des personnes compétentes à un prix raisonnable. «Quand vous êtes une petite start-up, vous vous battez contre de grandes entreprises Internet telles que Baidu, Tencent, Alibaba, qui disposent d’enormes budgets et qui n’ont pas peur de payer le prix fort pour engager de bons développeurs. En comparaison, un bon ingénieur logiciel est moins cher dans mon pays d'origine (la France) qu'en Chine », ajoute-t-il. AirVisual cherche maintenant à élargir sa clientèle sur des marchés très pollués, tels que l'Inde, le Bangladesh, l'Indonésie et le Pakistan.

(Cet article a été publié pour la première fois dans le numéro de septembre du magazine Entrepreneur. Pour vous abonner, cliquez sur ici)