Une affaire d’art – Drahi enfonce Sotheby’s

À Art Basel la semaine dernière en Suisse, deux clients se sont cachés pour déjeuner ensemble. Patrick Drahi, un fervent vendeur de câbles et de télécoms, a rencontré le président de Sotheby, Domenico De Sole.

Les amateurs d’art et les collectionneurs présents ne savaient pas que le couple était sur le point de liquider la vente de Sotheby’s. Annoncé lundi, cet accord de 3,7 milliards de dollars permettra à M. Drahi, âgé de 55 ans, de sortir de son empire des télécoms et des médias et de ramener la maison de vente aux enchères à la propriété privée après plus de trois décennies d'activité en tant qu'entreprise publique.

M. Drahi, dont la prédisposition acquisitive et le penchant pour le levier ont vu son groupe Altice accumuler 50 milliards d’euros de dette au cours des deux dernières décennies, a déclaré dans un communiqué: «Je fais cet investissement pour ma famille, à travers mon portefeuille personnel, avec une très longue perspective à long terme. "

L’un des conseillers de l’opération a déclaré: «C’est une question de legs».

La collection personnelle intensément privée de M. Drahi comprend des œuvres du XXe siècle telles que Pablo Picasso et Henri Matisse, ainsi que des peintres orientalistes français tels que Théodore Géricault, Théodore Chassériau et Eugène Delacroix.

Cependant, avant que son acquisition surprise de Sotheby’s soit dévoilée, il restait relativement inconnu sur la scène artistique et parmi les investisseurs de Sotheby’s. Dan Loeb, le gestionnaire de fonds de couverture activiste dont le groupe Third Point est investi dans Sotheby’s depuis 2013, ne connaissait pas grand-chose de M. Drahi jusqu’à récemment, selon une personne au courant. M. Loeb devrait réaliser un bénéfice de 125 millions de dollars si l'opération est conclue.

"Dans le monde de l'art, il a peu de reconnaissance, si ce n'est qu'il achète de temps en temps", a déclaré un collectionneur d'art milliardaire. "Sotheby’s est une marque superbe, qui ne fait jamais d’argent, mais elle donne à ses propriétaires une place à la table des riches et des célébrités."

L'année dernière, la société a dégagé un bénéfice de 109 millions de dollars sur des revenus d'un peu plus de 1 milliard de dollars, soit une marge bénéficiaire nette d'environ 10%. La transaction de la société de portefeuille BidFair de M. Drahi représente une prime de 61% par rapport au dernier cours de clôture de Sotheby.

«Je pense qu’il est dingue de payer ce prix», a ajouté un important marchand d’art londonien. "Les actionnaires de Sotheby’s vont sauter de joie."

M. Drahi a déclaré lundi qu'il était "engagé à 100%" envers Altice et que les secteurs des télécommunications et des médias resteraient son principal centre d'intérêt.

L’acquisition de Sotheby’s montre toutefois que le centre de gravité de ses intérêts commerciaux se déplace de plus en plus vers les États-Unis, où il a été attiré pour la première fois en tant que jeune homme après avoir observé que la liste Forbes des personnes les plus riches du monde incluait un nombre important de câblodistributeurs américains.

M. Drahi mène une existence péripatétique en dehors de l’établissement français. Né au Maroc, ce père marié de quatre enfants s'est installé en France à l'adolescence. Il possède désormais les nationalités française, israélienne et portugaise. Il a des maisons à Genève et dans la station de ski suisse de Zermatt.

Après avoir étendu ses activités au-delà de la France au Portugal, en Israël et en République dominicaine, Altice a récemment étendu sa présence aux États-Unis, notamment avec les acquisitions des câblo-opérateurs Suddenlink en 2015 et de Cablevision en 2016, ainsi que de la société de nouvelles numérique. Cheddar en avril.

En effet, M. Drahi a déclaré lundi que l’investissement de Sotheby’s "témoignera davantage de l’ancrage de ma famille aux États-Unis, un pays où nous avons été très bien accueillis".

Tout cela soulève des questions sur l’engagement de M. Drahi vis-à-vis de sa base traditionnelle en France, où il s’est battu pour renverser SFR, le deuxième opérateur mobile du pays acquis par Altice en 2014.

Les banquiers estiment que la puissance de feu croissante déployée par M. Drahi aux États-Unis pourrait lui permettre de céder le contrôle de SFR si la consolidation tant attendue du marché des télécommunications en France se concrétisait.

Ce mois-ci, Sotheby's à Londres vend le Jeune Homme Assis de Modigliani, Les Main Croisées sur les Genoux © EPA

"Je n’ai pas vu l’affaire Drahi Sotheby’s arriver", a déclaré un banquier parisien. «C’est assez surprenant; vous auriez pensé que Drahi économiserait son argent pour garder le contrôle de SFR. Vous vous attendiez à ce que l'acheteur soit Bernard Arnault. "

Président-directeur général du groupe de luxe LVMH, M. Arnault a tenté en vain de dissoudre le duopole entre Christie’s et Sotheby’s lorsqu’il a acheté une participation dans la maison de vente Phillips il ya deux décennies, qu’il a ensuite vendue.

Néanmoins, l’acquisition de Sotheby’s par M. Drahi signifie que les deux plus grandes maisons de vente aux enchères du monde sont désormais toutes les deux entre les mains de milliardaires français. Il y a deux décennies, le grand rival Christie’s a été acheté par Artemis, la société holding de la famille française Pinault, pour 1,2 milliard de dollars.

Pour Sotheby’s, l’accord donne au groupe un peu de répit en dehors des reflets et de la volatilité des marchés publics. C’est à un moment où, à l’instar de sa principale rivale, Christie’s, Sotheby’s tente de développer de nouvelles méthodes de travail.

Les deux groupes tentent de s’adapter aux nouvelles technologies numériques et à la concurrence émergente de nouveaux acteurs désireux de s'adapter aux nouvelles habitudes de consommation en développant des domaines tels que les enchères en ligne.

"La propriété privée en ce moment dans le développement de Sotheby's nous permettrait d'accélérer nombre de ces initiatives de croissance et de nous concentrer sur le succès à long terme", a déclaré le président et chef de la direction de Sotheby's, Tad Smith, dans une note adressée aux clients à la suite de l'annonce de l'opération. être pas de changements immédiats à l'entreprise.

Evan Beard, responsable des services artistiques chez Bank of America Private Bank, a déclaré: «Maintenant que chaque maison de vente est sur un pied d'égalité et a le même groupe de parties prenantes – leurs structures de propriété sont très similaires – plutôt que de se lancer dans une course acharnée. Dans le match fatal pour la part de marché, vous verrez qu'ils cherchent des moyens d'accroître leur part de marché de manière concurrentielle plutôt que de simplement céder une marge. "

M. Beard a ajouté que les deux hommes continueraient probablement à travailler de manière agressive pour obtenir des œuvres ultra-haut de gamme, évaluées à plus de 10 millions de dollars, assorties de garanties, mais cherchant à protéger les marges des œuvres de valeur inférieure.

Sotheby’s et Christie’s ont connu une frénésie record au cours des deux dernières années, le marché s’étant relevé après une accalmie qui a coïncidé avec un ralentissement général des marchés financiers.

Certains ont mis en garde que l’acquisition de Sotheby’s par M. Drahi reflétait un marché mousseux en termes d’évaluations.

«Si les Chinois ou les Qataris n’ont pas déjà acheté Sotheby’s, cela vous dit à quel point c’est mauvais», a déclaré un consultant en art basé à Londres à des personnes fortunées. "Ceci est juste un autre signe que c'est le sommet du marché."

Reportage supplémentaire de Lindsay Fortado à New York