Un hommage d'anniversaire à l'intemporel Frédéric Bastiat

«Chacun de nous a le droit naturel – de Dieu – de défendre sa personne, sa liberté et ses biens. Ce sont les trois conditions de base de la vie!
– Frédéric Bastiat, La loi (1850)

Nous célébrons aujourd'hui l'anniversaire du pamphlétaire, économiste et journaliste Frédéric Bastiat (1801-1850). Bien que le Français soit décédé il y a plus d'un siècle et demi, les articles écrits par «le plus brillant journaliste économique du monde qui ait jamais vécu» (dixit Joseph Schumpeter) sont toujours dignes de votre temps.

Bastiat est né et a été élevé à Bayonne, en Aquitaine, par sa famille d’entrepreneurs et de marchands. Ses parents sont décédés très tôt et Bastiat a été élevé par son grand-père et son oncle. Adolescent, il rejoint l'entreprise familiale. Dans ses temps libres, le jeune Bastiat était intrigué par la religion et, plus particulièrement, par l'économie politique. À 19 ans, il a lu le Traité d’économie politique de Jean-Baptiste Say, et depuis lors, il est resté un disciple de l’économiste français.

Fanboy de la ligue de droit anti-maïs

À la fin des années 1820, Bastiat découvre les œuvres d'Adam Smith et de David Ricardo. Vers la même époque, son intérêt pour le continent anglais grandit. Dans une lettre à un ami de la famille, Bastiat a écrit [undated]:

«L’Angleterre est toujours en avance sur le continent européen. Peu à peu, les Anglais dépasseront le système existant. En France, cependant, seuls les marchands sont disposés à changer. les locataires sont un peu en faveur du changement, mais les fabricants travaillent d'arrache-pied pour maintenir leur position de monopole. ” [Own translation. Bastiat’s understanding of the English language was rather poorly.]

La percée de Bastiat intervient au début des années 1840. En tant que juge de paix dans le canton de Mugron, Bastiat a observé la fondation et le succès de la Ligue anglaise de droit anti-maïs par son dirigeant non officiel, Richard Cobden.

Dans les années 1840, Bastiat écrivit de plus en plus d'articles économiques – à destination des socialistes et des protectionnistes – pour le principal journal parisien Journal des Economistes. Et en 1845, Bastiat rédige une biographie de Richard Cobden susmentionné et l’offre à Cobden lui-même à Londres.

La rencontre entre Cobden et Bastiat inspirerait le Français. À son retour, Bastiat fonde le journal La Libre Echange (aux côtés de Gustave De Molinari), écrit de nouveaux articles pour le Journal des économistes et fonde l’Association pour la liberté des échanges à Bordeaux (vers 1846).

Sa campagne a mené à une diffusion à l'échelle nationale d'idées favorables au libre-échange qui aboutiraient finalement à l'accord de libre-échange Cobden-Chevalier entre l'Angleterre et la France en 1860.

Ne casser pas la fenêtre!

Alors que les économistes contemporains ne savent toujours pas si Bastiat était un économiste scientifique ou non, ses travaux les plus remarquables en économie comprennent de multiples pétitions et brochures traitant d'idées anti-protectionnistes.

Bastiat avait une méthodologie infâme de réduction ad absurdum pour percer les sophismes de ses adversaires.

Le journaliste Henry Hazlitt (inspiré par l'économie autrichienne) a fondé son best-seller Economics dans One Lesson sur une seule idée de Bastiat.

Un. Unique. Idée.

La plupart de ses courts extraits ont été écrits entre 1848 et 1849, lorsqu'il fonda le journal Jacques Bonhommes avec Gustave De Molinari et Joseph Garnier pour lutter contre la Révolution française de 1848. D'autres articles parus dans le Journal des Economistes furent ensuite rassemblés à Ce Qu'on. Voit et Ce Qu'on ne Voit Pas (Ce qui est vu et ce qui n'est pas vu, publié à l'origine en 1849).

Si vous ne lisez jamais un seul mot écrit par Bastiat, commencez par ses classiques: The Broken Window Fallacy ou The Candlemakers ’Petition.

Complot du silence

Bastiat appartenait à l’École de Paris, un groupe d’économistes français qui compte parmi ses membres Gustave De Molinari, Charles Dunoyer et Frédéric Passy, ​​le premier lauréat du prix Nobel de la paix.

Dans les années 1840, ces économistes se sont rassemblés rue parisienne, rue Saint-Lazare, autour des travaux des Idéologues (Jean-Baptiste Say, Destutt De Tracy). Leur principale ambition? La paix grâce au laissez-faire économique.

Bien que ces économistes français aient joué un rôle de premier plan jusque dans les années 1910, de nombreux économistes contemporains semblent avoir oublié leurs précieuses contributions.

Pourquoi?

Eh bien, il y a quelques motifs.

Tout d’abord, les historiens de l’économie anglo-saxonne accordent beaucoup trop de valeur au triumvirat anglais Adam Smith – David Ricardo – John Stuart Mill. L'historien Ralph Raico a mentionné dans son article Liberalism classique et à l'école autrichienne:

"En ce qui concerne au moins le XIXe siècle, l'importance de la Grande-Bretagne dans l'histoire de la pensée libérale a généralement été exagérée, tandis que les contributions des penseurs français – souvent particulièrement pertinentes pour les préoccupations actuelles – ont généralement été minimisées ou complètement négligées" .

En outre, les contemporains anglophones de Bastiat ont critiqué les travaux des économistes français. L'économiste Joseph Salerno appelle cela «la conspiration du silence». Les économistes anglais du 19ème siècle (J.E. Cairnes, John McCulloch) – à l'exception de Stanley Jevons – qualifièrent l'école libérale française entière de non scientifique.

Malheureusement, Bastiat est décédé en 1850, à l'âge de 49 ans, des suites d'une tuberculose. Bien que sa carrière d'écrivain ait duré moins d'une décennie, ses mots sont encore lus aujourd'hui.

Comme mentionné précédemment, lisez ses classiques: The Broken Window Fallacy ou The Candlemakers ’Petition

Courte bibliographie

BASTIAT, Frédéric (traduction FEE), The Law, Londres, Institut des affaires économiques, 1850 [2011]. La citation peut être trouvée à la p. 22

MCGEE, Robert W., «Le protectionnisme économique et la philosophie de Frédéric Bastiat», Revue de droit des sociétés, droit financier et commercial, 5, 2011, 427-446.

MINART, Gérard, Frédéric Bastiat (1801-1850): Le croisé du libre-échange, Paris, L’Harmattan, 2004.

SALERNO, Joseph T., «La négligence de l'école libérale française dans l'économie anglo-américaine: une critique des explications reçues». The Review of Austrian Economics, 2/1, 1988.

RAICO, Ralph, Le libéralisme classique et l'école autrichienne, Auburn, Mises Institute, 2012.

ROTHBARD, Murray, économie classique. Une perspective autrichienne sur l'histoire de la pensée économique. Volume II, Auburn, Mises Institute, 1995.

SCHUMPETER, Joseph, Histoire de l'analyse économique, Londres, Routledge, 1986.