Station F est le plus grand incubateur de start-up au monde, peut-il devenir le meilleur?

Directeur de la station F, Roxanne Varza. Photo fournie par ERIC PIERMONT / AFP / Getty Images.

S'étendant sur 366 000 pieds carrés, la Station F en France est le plus grand incubateur de startup au monde.

Mais cela signifie-t-il que c’est le meilleur?

"Je pense qu'il est peut-être un peu tôt pour en juger", déclare la directrice, Roxanne Varza, qui dirige le centre d'innovation parisien depuis maintenant 10 mois.

Avec 1 000 pupitres, échiquiers et installations artistiques de plusieurs millions de dollars, le nouvel espace français ressemble plus à un campus universitaire qu'aux espaces brillants de coworking d'entreprise ou de hipster tant de jeunes entreprises européennes se développent aujourd'hui.

Déjà, plus de 1 000 nouvelles entreprises, des entrepreneurs, payaient environ 195 euros (235 dollars) par bureau et par mois – selon M. Varza, le prix est environ la moitié du prix des autres bureaux à Paris.

Et bien que la station F ait été soutenue par le milliardaire Xavier Niel, qui a investi 250 millions d’euros (300 millions de dollars), ces startups sont la principale source de revenus du campus, aux côtés des frais de location de 32 sociétés de capital-risque.

«Notre entreprise coûte aujourd'hui environ 8 millions d'euros. [$9.7 million] courir par an, et nous cherchons à atteindre le seuil de rentabilité cette année », note Varza.

Le milliardaire de Telecom Xavier Niel devant l’installation artistique "Play-doh" de Jeff Koons qu’il a achetée pour la Station F, d’une valeur estimée à 20 millions de dollars. Photo fournie gracieusement par Parmy Olson.

Le prix à payer pour obtenir une petite place dans la prunelle de l’œil de Paris est un prix qui vaut la peine d’être payé, explique la femme d’affaires qui a précédemment supervisé les intérêts de la startup de Microsoft en France.

«La première réaction des entrepreneurs vis-à-vis de ce qu'ils recherchaient était les réactions d'autres entrepreneurs», explique Varza.

"Avec le nombre de startups que nous avons, quel que soit leur problème, il y a quelqu'un à cinq mètres de distance qui a rencontré exactement le même problème et qui peut vous aider."

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À l'intérieur du campus de la station F, Paris. Photo reproduite avec l'aimable autorisation de BERTRAND GUAY / AFP / Getty Images.

Réussites

Il est tout à fait compréhensible que la France fût en liesse lorsque la Station F a ouvert ses portes en juin dernier, mais le lancement n’a pas vraiment été sans hiccup. Même à présent, le hub est encore très «en version bêta», dit Varza, et évolue constamment avec les cohortes qui assistent à ses 31 programmes différents.

«Lorsque nous avons effectivement ouvert le bâtiment, la construction était terminée, mais beaucoup de choses n'étaient pas prêtes», se souvient-elle.

Les inondations ont entraîné des retards, l'équipe a pris du retard et les visiteurs ont eu des problèmes avec leurs badges d'accès et leurs systèmes de réservation de salles.

Et pourtant, ces problèmes de jeunesse n’empêchent pas les entreprises légères de s’épanouir entre ses murs.

Un des premiers succès a été recast.ai, une entreprise de chatbot parisienne. Ceci a été acquis par SAP du programme Microsoft AI Factory en janvier.

Des centaines de startups collectent également des fonds derrière des portes closes, explique Varza, en grande partie parce que la Station F a contribué à les faire connaître.

Sheryl Sandberg de Facebook prononce un discours à la station F. Photo fournie gracieusement par AP Photo / Thibault Camus.

Il semble que tous les mois, le hub accueille un autre visiteur de marque, avec des invités précédents, notamment Sheryl Sandberg (Facebook) et Sam Altman (Y Combinator), ainsi que des hommes politiques comme le président de l'Argentine et le Premier ministre de Norvège.

«La station F est en train de devenir une destination maintenant», explique Varza. «Quand les gens viennent en France ou en Europe, ils viennent maintenant à la station F.»

«Les gens accordent une attention particulière à nos startups… cela leur donne une visibilité et une crédibilité énormes qu’ils n’avaient pas auparavant.»

Tally Fofana, fondateur de Digitall et Tafika Nyirenda, fondateur de MyShowPass, qui font partie du programme Fighters de la station F pour les entrepreneurs issus de milieux défavorisés. Photo fournie gracieusement par Parmy Olson.

Créer une nouvelle culture de startup

Avec plus de dix ans d’expérience dans le secteur technologique français, l’une des plus grandes missions de Varza à la Station F est de façonner la culture de la startup pour le meilleur, en France et au-delà.

Selon certains, 60% des jeunes résidant en France souhaitent créer leur propre entreprise, souligne Varza, et le pays est déjà un pays leader en Europe en termes de volume d’investissement, devant le Royaume-Uni et l’Allemagne.

Pourtant, les acteurs les plus innovants du pays étaient auparavant «petits et dispersés» et ne reflétaient pas la diversité de la population française.

"Nous devons nous assurer que nous apportons des innovations qui comptent, et la seule façon de le faire est si nous avons toutes sortes de personnes qui travaillent sur toutes sortes de projets", dit Varza. "Si tout le monde sur le campus avait le même M.B.A. du même type d'école, ils travailleraient tous sur le même type de projets et ce ne serait pas aussi intéressant."

C’est ce qui l’a amenée à rendre l’innovation accessible à travers toutes sortes de programmes.

DigiTal, par exemple, est une entreprise du programme Fighters de la station F, une chaîne dédiée à la responsabilisation des entrepreneurs issus de milieux défavorisés. Il n'y a pas si longtemps, son fondateur, Tally Fofana, purgeait une peine de deux ans de prison pour vol de voitures (quand son fils de 3 ans est venu lui rendre visite, le garçon l'a trouvé tellement traumatisant qu'il en vomirait).

L’équipe de Fofana développe maintenant un logiciel antivol basé sur sa connaissance des vulnérabilités de sécurité.

«Ils travaillent avec un certain nombre d’entreprises et collectent des fonds auprès d’investisseurs de poids lourds en France», a déclaré Varza à propos de la start-up inhabituelle.

La fondatrice de la start-up française Euveka, Audrey-Laure Bergenthal, pose à côté de ses mannequins robotiques. Photo fournie par PHILIPPE DESMAZES / AFP / Getty Images.

Euveka, une autre entreprise fondée par des femmes, fait partie du programme de technologie de luxe de la station F mené avec LVMH. La fondatrice Audrey-Laure Bergenthal construit des mannequins de robots connectés pour aider à concevoir des vêtements (et a fait sensation au CES de cette année).

«Elle vend les robots ou les loue à différentes organisations», explique Varza. "Les affaires commencent vraiment à reprendre."

Même les attentes de Varza en matière de création d’entreprise ont été remises en question pour le mieux. Elle avait des idées préconçues, par exemple, selon lesquelles les startups voudraient travailler sans escale, la nuit et même le week-end.

«Il y en a mais ce n'est pas la majorité», dit Varza. "La majorité a en fait tendance à travailler des jours de travail normaux."

La directrice de la station F, Roxanne Varza. Photo fournie gracieusement par Parmy Olson.

Et après?

Environ un tiers de la station F est encore en construction car ses projets d’extension sont terminés.

Mais le mois prochain verra l’ouverture d’un vaste espace de restauration, le premier bâtiment de la station F qui sera entièrement ouvert au public. Celui-ci peut accueillir 1 000 visiteurs et dispose de quatre cuisines (dont une ouverte 24h / 24) et d'un bar. «C’est assez unique à Paris», dit Varza.

À l’automne, le directeur supervisera également le démarrage d’un vaste projet de logements, destiné à ressembler à des salles d’étudiants. Situé à seulement 10 minutes de vélo, cet hôtel pourra accueillir 600 entrepreneurs souhaitant vivre et travailler ensemble.

«Espérons qu'ils ne se fassent pas marre», rigole Varza.

Et au-delà de ça? «J'ai été contacté par tellement de pays qui souhaitent lancer une station B au Brésil ou une station T en Tunisie», a-t-elle ajouté.

Varza pourrait ne pas se sentir à l'aise de dire que la Station F est «la meilleure» pour le moment. Mais si les pays réussissent à faire appel à leur propre franchise, cela risque de ne pas durer longtemps.