Rencontre avec Xavier Niel, le milliardaire du Tech transformant la France en un paradis de la start-up

Le milliardaire français Xavier Niel lors d'une présentation des résultats financiers de son géant des télécommunications, Iliad, en mars 2018 à Paris. (Photo AP / François Mori)

Xavier Niel ne boit pas d’alcool ni de café. Et même s’il a 1 825 courriels non lus sur son iPhone, qu’il sort de sa poche de jeans pour en donner la preuve lors de notre entretien à Paris, il répondra à tous ceux qui proviennent d’un être humain à un moment donné de la journée. C'est beaucoup de temps passé à regarder un petit écran, à répondre aux messages.

«Désolé», dit-il en riant. "Je ne suis pas amusant."

Voici ce que Xavier Niel Un magnat des télécommunications valant 6,7 milliards de dollars, et la huitième personne la plus riche de France.

Il a également dépensé des centaines de millions de dollars de sa fortune personnelle pour tenter de transformer la culture d’entreprise du pays en un foyer pour les jeunes entrepreneurs qui peuvent suivre ses traces.

Les plus grandes dépenses: 50 millions de dollars pour une école de programmation gratuite à Paris en 2013 et 300 millions de dollars pour le lancement de Station F, le plus grand incubateur de startups au monde, en juin 2017. La station F couvre une zone de la taille de six terrains de football américains et compte 1 000 startups. sous un toit.

À l'extérieur, les ouvriers du bâtiment travaillent à la construction d'un restaurant, de deux hôtels et de trois immeubles d'habitation pour 600 entrepreneurs. Cela coûtera plus cher. Combien? "Quelques centaines [million] plus, ”dit le milliardaire toujours souriant, de longs cheveux robustes et sportifs qui disparaissent sous ses oreilles.

Il se tient dans le hall de la station F à côté d'une grande sculpture de Jeff Koons, de couleur arc-en-ciel, appelée Play-doh, qui lui a coûté environ 20 millions de dollars.

Niel est en prénom avec le jeune président de la France, Emmanuel Macron. (Il propose même, avant que Forbes ’ entretien prévu avec Macron, envoyer un texto au chef d’État pour faire avancer les choses.)

Les deux hommes ont réussi à combiner à la perfection un pays qui avait du mal à concilier sa loyauté envers la protection de l'État et la nécessité d'adopter des modèles commerciaux perturbateurs.

Au cours des 12 derniers mois, Macron a poussé la France à la vitesse supérieure en assouplissant la législation du travail et en appeler les français "Ouvert aux perturbations."

Mais avant cela, Niel a passé des années à développer un nouvel établissement d’entrepreneurs local.

Il soutient plus de 400 start-up – «Il investit littéralement dans une startup chaque jour», explique Loïc Le Meur, fondateur de la conférence LeWeb – et a construit la version technique de la grande école avec 42 et le campus de Station F.

Xavier Niel se tenant devant la sculpture de Jeff Koons "Play-doh" achetée pour la Station F, d'une valeur estimée à 20 millions de dollars. Crédit photo: Parmy Olson

Juxtaposant à toute la rhétorique à porte fermée de la Grande-Bretagne, destinée au Trex et au Brexit, le stéréotype de la France en tant que mauvais endroit pour faire des affaires est en train de basculer.

Les bases de tout cela remontent assez loin. Dans les années 1980, la France avait déjà les ingrédients nécessaires pour devenir la Mecque de l’entrepreneur technologique, y compris Internet avant tout le monde. Avant que Xavier Niel envoie un message textuel au président, il était un pirate informatique introverti qui avait appris à coder sur un ordinateur d'un kilo-octet dans sa chambre et qui s'était rendu compte qu'il était possible de gagner de l'argent à partir de l'une des entreprises numériques les plus omniprésentes: la pornographie.

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En 1982, environ une décennie avant que le reste du monde n’apparaisse sur le World Wide Web, deux ans avant la naissance de Mark Zuckerberg, les Français connectaient de petits moniteurs en plastique à leurs téléphones et passaient à l’économie numérique. Au dire de tous, ils étaient en ligne avant tout le monde.

Difficile à croire? Tout était dû à l'intervention de l'État. France Télécom, une entreprise publique, a mis en place un nouveau système de téléphonie appelé Minitel et a doté chaque foyer français d’un terminal beige gratuit à brancher.

À son apogée, 25 millions de citoyens français allumaient leurs terminaux pour vérifier la météo, réserver des trains et faire des courses, en payant différents services à la minute sur leur facture téléphonique.

Le Minitel, précurseur français d'Internet, est présenté au Museum of Failure de Los Angeles le 7 décembre 2017. (Crédit photo ROBYN BECK / AFP / Getty Images)

Niel, issu d'une famille de quatre personnes appartenant à la classe moyenne, admirait son grand-père, un boucher plus grand que nature qui chantait des chansons et fumait sans cesse, dit Solveig Godeluck, un journaliste de Les Echo qui a co-écrit la biographie de Niel The Path du pirate avec son collègue Emmanuel Paquette.

Quand il avait 17 ans, Niel a imité la signature de son père pour installer une deuxième ligne téléphonique au Minitel. Sur le réseau par ligne commutée, il a discuté avec d’autres internautes comme lui et a contribué au développement de Minitel Rose, un service de discussion dédié au cybersexe qui est devenu l’un des plus lucratifs du réseau.

Ses «clients» utilisaient des pseudonymes pour dactylographier des messages érotiques, attendant patiemment que les réponses apparaissent sur l’écran pixélisé en noir et jaune, tout en accumulant des frais de téléphone. Godeluck avait un ami qui était animatrice au service, un des nombreux dont le travail consistait à se faire passer pour une femme afin de garder les clients en ligne le plus longtemps possible.

Démonstration de lignes de discussion sur le sexe fournies par l'appareil Minitel à la Foire de Paris (photo de Patrick AVENTURIER / Gamma-Rapho via Getty Images)

Le système avait un modèle de partage des revenus similaire à celui d’Apple et des plateformes iOS et Android de Google. France Télécom a partagé 75% des frais de service avec un nouveau passel d'entrepreneurs devenus hackers devenus numériques, à l'instar de Marc Simonici, qui a ensuite lancé Jaina Capital. Quand il avait 22 ans, Niel avait gagné assez pour acheter le court métrage de nouvelles histoires Pon Editions pour 2 000 francs, puis le revendre pour 1,6 million deux ans plus tard.

Alors que les investissements de Niel ont augmenté, le Minitel n’a pas été à la hauteur de son potentiel. Il s'est effondré dans l'isolement national tandis que le World Wide Web, plus révolutionnaire, a pris son envol à l'échelle mondiale. Niel s’inspire des États-Unis et, avec les gains en capital tirés de la vente de logiciels, il cofonde le premier service Internet français en 1994, appelé Worldnet.

Il a offert des kits de connexion gratuits dans des magazines et a amené des millions de Français en France sur le World Wide Web. À 33 ans, il a vendu Worldnet au plus fort du boom des entreprises Internet en 2000 pour plus de 50 millions de dollars.

Ce serait déjà un conte de héros dans la Silicon Valley, mais en France, Niel avait évité les études universitaires et n’avait pas d’argent familial, ce qui en faisait un outsider pour ses réseaux d’affaires clubby. Être un entrepreneur en technologie dans les années 90 en France était déjà assez difficile.

Il y avait un «climat de jalousie», a déclaré Le Meur, qui a passé 20 ans à y créer des entreprises avant de rejoindre la diaspora de la Silicon Valley et de fonder la conférence annuelle LeWeb. «À l'époque, il n'était pas très populaire d'être entrepreneur.» Le plus gros problème était la législation sombre et rigide du travail, qui empêchait les startups de réduire leurs effectifs au minimum.

À l’époque, les dirigeants de France Télécom méprisaient pratiquement Niel, qui louait l’infrastructure réseau de la société de télécommunication. Ils l'ont appelé le pornocrate, et ses cadres ont refusé d'être vus en public avec lui, dit Godeluck. "Ils ne voulaient pas lui serrer la main, mais ils voulaient son argent."

Niel a joué cela comme une force. En 2002, il a lancé Free, le premier triple jeu mondial Web, télévision et téléphone, bien avant AT & T et Verizon. Puis, avec sa société de télécommunications Iliad, Niel s’est mis au service des clients mobiles en souffrance en France. En 2012, ils payaient certains des contrats les plus élevés d'Europe à environ 50 euros par mois.

Xavier Niel annonce des abonnements de téléphonie mobile à moitié prix sous sa marque, Free, le 10 janvier 2012 (Crédit photo: THOMAS COEX / AFP / Getty Images)

L'ancien pirate informatique a sous-payé France Télécom et Vivendi avec des contrats Free Mobile à 25 euros par mois. Cette opération a presque triplé le prix de l’action d’Iliad au cours des deux prochaines années, saisissant 19% du marché de la téléphonie mobile (et un quart de la téléphonie fixe) et augmentant le nombre d’abonnés de zéro à 13 millions. Niel est devenu un incontournable parmi les entrepreneurs français. "Il est extrêmement respecté", dit Le Meur.

Niel a commencé à investir dans la technologie avec ses Kima Ventures, qui sont désormais installées au dernier étage de la Station F, et a soutenu plusieurs stars de la vallée, telles que Tony Fadell, l'ancien cadre supérieur d'Apple. qui a imaginé Nest, une entreprise de thermostats intelligents, est arrivée en France en 2009. «Xavier m'a demandé à plusieurs reprises s'il pouvait investir», se souvient Fadell. Il a cédé lorsque Niel lui a demandé de venir sur scène lors d'une conférence.

Kima prétend être le fonds de capital-risque le plus actif au monde, avec plus de 400 sociétés dans son portefeuille. Le partenaire principal, Jean de la Rochebrochard, ne voit Niel que deux ou trois fois par an, mais le milliardaire est «extrêmement réactif», a-t-il déclaré.

«Il reçoit 1 500 courriels par jour et il répond à chacun d’entre eux», explique de la Rochebrochard, au siège de Kima, dans une section austère et moquettée de la station F. Les réponses sont bien sûr concises, dans la veine «jusqu'à 2 heures. «Et lorsque son équipe trouvera une entreprise qui, selon eux, vaut la peine d’investir, elle enverra les détails par courrier électronique à Niel et le milliardaire signera les documents nécessaires.

Jean de La Rochebrochard prend un appel téléphonique au siège de Kima – une grappe de bureaux – à l'étage supérieur de la station F.Photo: Parmy Olson

De la Rochebrochard explique: «Nous étions dans un taxi avec lui qui revenait d'une réunion et il m'a demandé quelles entreprises échouaient." Il grimace à la mémoire, car Kima avait des dizaines d'entreprises dans son portefeuille surnommé «marcher mort» – pas tout à fait échec mais survivre quand même. Il a parlé à Niel du groupe défini de manière nébuleuse et n'a eu aucune réaction.

Le couple est rentré au bureau de Kima et de la Rochebrochard a réalisé qu’il n’avait jamais envoyé au milliardaire un rapport sur les performances de son propre fonds de capital-risque. Une des raisons: Niel n'en avait jamais demandé. De la Rochebrochard lui envoie depuis lors un rapport de performance trimestriel.

Mais le style désinvolte de Niel tient également au fait qu’il n’a pas créé Kima pour gagner de l’argent, exactement. Son approche dispersée en matière d'investissement semble presque charitable, et la station F, confirme-t-il à Forbes, «est une véritable philanthropie».

À un moment donné, de la Rochebrochard (par e-mail, bien sûr) a déclaré à Niel que Kima devrait investir davantage de capital dans moins d'entreprises, doublant ainsi le nombre de gagnants. La réponse de Niel: «Je n’ai pas besoin de plus d’argent. Je fais cela simplement parce que c’est excitant, utile et que personne ne le fait. "

Au cours de la dernière décennie, Niel a investi de l’argent pour cultiver plus d’entrepreneurs comme lui. En 2013, il a vendu 3% du stock d’Iliad pour un montant net de 400 millions de dollars, puis a dépensé 57 millions de dollars sur ce bâtiment 42, l’école gratuite à but non lucratif de Paris qui enseigne à 2 500 élèves le code.

Lorsque Fadell a vendu Nest à Google, Niel a utilisé son aubaine pour en construire 42 autres, quatre fois plus petites à Fremont, en Californie. Ensuite, le milliardaire a rencontré Roxanne Varza, une jeune Californienne qui dirigeait le programme de startups de Microsoft, Bizspark, en France, et les deux ont parlé de quelque chose de plus ambitieux encore: créer un incubateur pour 1 000 startups.

À l’époque, de nombreuses startups s’installaient dans les vieux bâtiments branlants du quartier parisien de la mode, demeure historique des créateurs de couture comme Dior et Chanel, marqués par des rues pavées et des passages étroits. Des sociétés comme La Maison du Bitcoin et Numa, un atelier de transformation transformé en incubateur, ont repris les contrats de location flexibles laissés par les détaillants qui ont été frappés par la concurrence chinoise.

Selon Antoine Martin, qui a construit sa société de localisation Zenly, les start-up se sont généralement infiltrées dans de vieux bâtiments minces qui pourraient forcer une douzaine d'employés sur cinq étages.

Dans quelques années, ils disposeraient d’un campus dédié encore moins cher, rempli de laboratoires d’impression 3D et de personnel d’assistance juridique, où ils pourraient se rendre.

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En juillet 2013, Niel a envoyé un courrier électronique à Varza. L'objet de l'article était "Bonjour Roxanne" et il y demandait si elle était prête à lui rendre visite si elle payait une partie de ses frais de déplacement. Elle a visité les bureaux de Box, LinkedIn et Twitter à San Francisco, puis White. Bear Yard et Second Home à Londres et The Factory à Berlin, prenant des photos et des notes en cours de route.

«Je lui envoyais des détails:« Vous avez besoin de suffisamment de prises de courant, de salles de réunion et de grands espaces colorés », se souvient Varza. Elle a noté le décor et les caractéristiques originales, comme la salle de musique de Box et la «salle de déconnexion» de Second Home. Varza a envoyé ses notes à Niel, qui les a transmises à ses architectes pour les utiliser dans la conception de la station F.

La construction a pris deux ans et demi. Quand Niel a vu pour la première fois l'espace caverneux de l'ancienne gare de fret, la décision de l'acheter était «automatique», dit-il.

Aujourd'hui, une trentaine d'investisseurs en capital-risque de Fadell (qui gère maintenant un fonds appelé Future Shape) à Index et Accel Partners paient 5 000 euros par an pour parcourir son vaste et vaste écho, à la recherche de start-ups dans lesquelles investir. de gros fonds », dit Niel. "Nous avons toujours besoin de plus de VC."

Attirer des entrepreneurs et des investisseurs revient à construire une marque, ajoute-t-il. Macron doit donc continuer à renforcer l’image de la France. «C’est beaucoup» d’image. "Vous savez que je ne paye pas beaucoup d’impôts", dit-il en haussant les épaules. "La plus-value en France est de 30%. Ce n’est pas un gros fou.

Niel, curieusement, ne demande pas aux entrepreneurs ici de rechercher les stars comme ils le pourraient dans la Silicon Valley et de devenir des licornes (une startup évaluée à plus d’un milliard de dollars). «Je préfère avoir une société d’évaluation de 500 millions de dollars très prospère et durable, qu’une licorne de 5 milliards de dollars qui pourrait disparaître cinq ans plus tard», a-t-il déclaré.

C'est une note étonnamment conservatrice du non-conformiste. Mais il est de nouveau sur le qui-vive quand on lui demande si Paris pourrait devenir un jour la première ville du monde à créer une startup.

«C’est possible», répond-il avant de se préparer à partir, téléphone à la main, pour son prochain rendez-vous. «Mais je ne suis qu’une petite pierre qui travaille pour faire ça. Et vous avez besoin de beaucoup de pierres pour réussir.

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