Quelles opportunités y a-t-il dans les écosystèmes de startups francophones en Afrique?

Les pays africains francophones sont généralement perçus comme à la traîne par rapport à leurs homologues anglophones en matière d'innovation, mais certains signes indiquent que cela commence à changer.

Alors que le Kenya, le Nigéria et l’Afrique du Sud recueillent des fonds, les marchés francophones tels que le Cameroun, le Sénégal, la Côte d’Ivoire et le Maroc se battent généralement pour des rebuts, les investisseurs et les entreprises se dirigeant généralement bien.

Fayelle Ouane est cofondatrice et directrice générale de l’organisation de soutien aux jeunes pousses Suguba, qui gère le programme francophone L’Afrique Excelle pour le compte de la Banque mondiale. Elle explique que les startups africaines francophones sont incapables de réunir des fonds comparables à leurs homologues anglophones, en raison de plusieurs facteurs.

«Premièrement, les investisseurs ont tendance à considérer la plupart des marchés africains francophones comme trop petits. En 2016, même après une profonde récession, l'économie nigériane valait 405 milliards de dollars américains. La même année, les marchés de la CEDEAO, à l’exception du Ghana et du Nigéria, et donc principalement des pays francophones, ne représentaient que 120 milliards de dollars, soit moins de 30% de la taille de l’économie nigériane », a-t-elle déclaré.

"Deuxièmement, en général, le niveau de préparation aux investissements des startups africaines francophones n'est pas aussi fort que celui de leurs homologues anglophones et, troisièmement, la culture du capital-risque est moins bien établie dans la région."

Ce financement manque surtout à un niveau précoce. Bien que les sociétés comme Partech et Orange Digital Ventures soient actives un peu plus tard, Aziz Sy, cofondateur d’Impact Dakar, affirme que c’est le manque d’anges et d’investisseurs en début de croissance qui fait le plus gros des dégâts.

«La raison en est principalement liée à un système entrepreneurial inadéquat au niveau local. Il y a un manque de générosité des entrepreneurs ou des chefs d'entreprise prospères et un manque de volonté des entreprises de s'engager avec les startups et avec l'innovation », a-t-il déclaré.

Sy, qui identifie également le langage et le manque d'exposition comme les raisons du retard pris par les écosystèmes francophones, croit qu'il existe des signes de développement, en particulier en ce qui concerne les hubs. Cependant, il reste encore beaucoup à faire.

«C’est la tâche des hubs de s’assurer que les différents membres de l’écosystème peuvent interagir afin de fournir plus d’expérience, de feedback et de réseaux aux startups. Mais ils ne sont pas suffisamment soutenus ou forts pour mener à bien leur mission. Les hubs ont besoin de plus de soutien », a-t-il déclaré.

Il est prouvé que ce soutien est en route. Outre l'accélérateur de la Banque mondiale, le lancement du fonds Partech et la mise en place d'une multitude de réseaux de business angels d'Afrique de l'Ouest, allant du Togo au Bénin en passant par le Sénégal, constituent d'autres développements récents.

Marième Diop, qui a cofondé le Dakar Network Angels et travaille également chez Orange Digital Ventures, indique que les investisseurs ont de nombreuses autres raisons de commencer à s'intéresser davantage aux marchés francophones. La diversification du portefeuille en fait partie.

«Même au Kenya, au Nigeria et en Afrique du Sud, il n’ya pas assez de« bonnes entreprises »pour satisfaire l’appétit de tous les investisseurs», a-t-elle déclaré.

«L’Afrique francophone compte 116 millions d’habitants et certains pays partagent la même langue et la même monnaie. Le marché de la téléphonie mobile est en croissance et une diaspora hautement expérimentée et qualifiée rentre chez elle pour créer une entreprise. Il existe un nombre croissant de pôles technologiques et de fonds d’investissement soutenant l’esprit d’entreprise, et les entreprises de ces pays sont plus susceptibles de se développer en dehors de leurs marchés initiaux pour la mise à l’échelle. "

Toutes les bonnes raisons de chercher plus loin. L’avantage du premier arrivé, quelque chose qu’il est très peu probable d’avoir obtenu jadis à Nairobi, Lagos ou Le Cap, est également réalisable dans les régions francophones.

«Beaucoup de nos marchés sont totalement inexploités», a déclaré Ouane, soulignant le fait qu’un équivalent d’Uber avait pu lever des fonds au Mali en 2018.

«L’Afrique du Sud et le Kenya sont actuellement surpeuplés. Les startups africaines francophones ont autant de talent que les Kenyanes et les Sud-Africaines, mais elles ont été largement ignorées jusqu'à présent. Il est temps que les investisseurs et les entreprises viennent dans la région et découvrent et gèrent ces joyaux cachés et les futures gazelles. "

Lentement mais sûrement, les gouvernements tentent de soutenir les écosystèmes de démarrage locaux. Les pays francophones ouvrent la voie en matière de politiques favorables aux startups, avec la Tunisie, le Sénégal et le Mali parmi ceux qui ont réussi ou sont sur le point de passer des «Startup Act» dédiés. Le gouvernement sénégalais investit maintenant directement dans les entreprises technologiques locales.

M. Diop a déclaré que le rôle des gouvernements était de créer des environnements commerciaux favorables et a indiqué que de nombreux pays africains francophones étaient en avance sur le jeu à cet égard.

«Le Rwanda, le Maroc, la Côte d'Ivoire et le Sénégal tracent la voie. Dans ces pays, le gouvernement soutient l’esprit d’entreprise de différentes manières. Au Rwanda, ils investissent dans les meilleures entreprises et font appel à des investisseurs étrangers pour les aider davantage », a-t-elle déclaré.

«En Côte d'Ivoire, ils ont de bonnes motivations pour encourager les investissements. Au Sénégal, le président a créé un nouveau ministère dédié à soutenir l'entrepreneuriat des jeunes et des femmes.»

Toutes les initiatives louables, et celles associées à des développements ailleurs, parlent d'une Afrique francophone en croissance lente du point de vue des jeunes entreprises. C'est un processus qui prendra du temps, cependant.

«Je pense que pour voir des changements significatifs dans les performances des startups africaines francophones en technologie, nous devons donner du temps aux écosystèmes pour s’améliorer, et cela prendra quelques années», a déclaré Ouane.

C'est déjà quelque chose qui se passe déjà et avec plus d'assistance sur le terrain que jamais auparavant, les startups africaines francophones peuvent envisager l'avenir avec optimisme.