Pour la French Tech, l'attrait mondial de Macron est une arme à double tranchant

Le président français Emmanuel Macron assiste à une conférence de presse conjointe avec le Premier ministre espagnol Pedro Sanchez (non représenté) à l'Elysée à Paris, le 23 juin 2018. Thibault Camus / Pool via Reuters

PARIS – Lorsque le fondateur du moteur de recherche français Qwant s'est rendu dans son bureau des impôts local pour rattraper son retard, un agent local devait rechercher l'entreprise à l'aide de son rival américain Google.

Quand elle l'a fait, la page d'accueil de Qwant a été bloquée – par le pare-feu du bureau des impôts du gouvernement.

Pour Eric Leandri, fondateur de Qwant, l'épisode illustre un paradoxe français: les start-up bénéficient du soutien du président Emmanuel Macron, mais les géants mondiaux de la technologie le sont aussi et leur concurrence est un problème.

"Peux-tu imaginer?" il a dit à Reuters. "Cela vous donne simplement une idée de la façon dont ces gens ne peuvent pas voir ce qui se trouve devant eux."

French Tech a rattrapé ces dernières années le leader régional britannique.

Les sociétés françaises de capital-risque ont levé environ 2,7 milliards d'euros l'année dernière, dépassant les 2,4 milliards britanniques, selon Dealroom, bien que le groupe de recherche ait également déclaré qu'en termes d'introductions en bourse et de ventes, la Grande-Bretagne était toujours en tête.

Macron, un ancien banquier d'investissement âgé de 40 ans qui se définit comme un champion de la jeunesse férue de technologie, s'est engagé à faire de la France un "pays en démarrage".

Il a cherché à réorienter les flux d’investissements pour améliorer le financement des startups, à rendre les impôts plus attractifs et à développer un programme de visas technologiques permettant de faire appel à des experts étrangers. Il envisage également de simplifier les formalités administratives afin de faciliter la création d’entreprises.

Une génération de jeunes entrepreneurs est moins intéressée par les carrières dans le service public ou dans les entreprises de premier ordre et veut innover.

Et le financement agressif de la banque d’investissement d’Etat française tente de faire valoir les atouts traditionnels de la France en mathématiques et en ingénierie pour nourrir le secteur.

Dans le même temps, Macron veut attirer des investissements de leaders technologiques tels que Google, Apple, Facebook et Amazon – ce qui est dénommé avec dénomination "GAFA" (en français) – et cela frustre certaines entreprises françaises qui s'efforçaient de se démarquer au tout début. de la règle de Macron.

Comment concourir?

Pour le fondateur de Snips, une start-up d’intelligence artificielle basée à Paris développant un "tueur Alexa" pour affronter l’assistant vocal d’Amazon, de grandes annonces faites par des géants de la technologie américains et saluées par Macron pour ouvrir des centres d’IA en France laissaient un goût amer.

"Les plus grandes entreprises présentées étaient Samsung, Facebook, Microsoft … il n'y avait pas une seule entreprise française. Ils veulent de grands noms", a déclaré Rand Hindi, un as de l'informatique qui a codé à l'âge de 10 ans et a fondé sa première startup. à 14 ans.

"C’est la presse pour le monde extérieur, montrer que la France peut attirer les meilleurs. J'aurais fait la même chose si j’étais lui. C’est le seul moyen pour les journaux américains et anglais de parler de nous. Mais ça sonnait un peu chez nous", il ajouta.

Vêtu d'une longue cape noire, coiffé d'un chapeau et d'un pendentif brillant autour du cou, le futur gourou de la technologie en a l'air.

Âgé de 33 ans, le groupe affirme que son entreprise, forte de 70 personnes, a du mal à trouver du travail auprès des grands groupes français, qui préfèrent souvent opter pour des rivaux bien établis.

Un accord récent, potentiellement transformateur, avec une grande entreprise française, Hindi, n’a pas été annoncé, mais qui figure sur l’indice CAC-40, a échoué après des mois de travail alors que le client avait indiqué à Snips qu’ils avaient mieux performé aux tests techniques.

Le client a plutôt opté pour un grand groupe américain disposant d'un «support» étendu.

Le problème de Hindi est au cœur du défi de Macron, alors que le président cherche à faire de la France un leader mondial de l'IA.

Les entreprises technologiques françaises apprécient le soutien de Macron et acceptent qu'il souhaite rompre avec la tradition française "dirigiste" du passé, lorsque le gouvernement choisissait les gagnants nationaux et leur versait des subventions pour les maintenir à flot.

Pourtant, sans cela, ils se demandent comment ils vont se développer et devenir des acteurs sur la scène nationale et au-delà.

"Les Américains achètent les Américains, les Chinois achètent les Chinois et les Européens achètent les Américains. Cela ne peut pas marcher", a déclaré Hindi.

"Je ne dis pas que nous devrions être protectionnistes. Mais chaque fois que je vois une entreprise française acheter la technologie américaine lorsqu'une alternative européenne existe, je considère cela comme une trahison de l'écosystème."

Un conseiller présidentiel français a déclaré que le gouvernement voulait attirer les investissements des principaux acteurs mondiaux de la technologie pour aider à créer un environnement dans lequel les entreprises locales pourraient prospérer.

Lors du sommet "Tech for Good" organisé le mois dernier par Macron à l'Elysée, la plupart des 61 invités étaient des dirigeants étrangers, notamment Mark Zuckerberg, de Facebook, et Satya Nadella, de Microsoft.

Les entrepreneurs français ont reproché à Macron d'avoir négligé les talents locaux, ce qui a poussé son bureau à ajouter à la hâte les patrons de quelques grandes sociétés françaises, dont la startup de covoiturage, BlaBlaCar, et le fournisseur de services d'hébergement et de serveurs Web OVH.

Le géant français des services informatiques, Atos, a récemment décidé de s'associer à Google dans le domaine de l'intelligence artificielle, ce qui a particulièrement dérangé le secteur technologique local.

La société est dirigée par un ancien ministre des finances français qui a prêché la nécessité "d'acheter le français".

Les haies

Le cadre juridique français, malgré plusieurs tentatives ces dernières années pour le moderniser, va parfois à l’encontre des startups.

Trois comptes annuels sont souvent obligatoires avant qu'une entreprise soit autorisée à soumissionner pour des offres publiques. Aux États-Unis ou en Grande-Bretagne, les nouvelles entreprises peuvent immédiatement se mettre au travail sans ces obstacles.

Les marchés numériques et financiers européens sont fragmentés suivant les frontières nationales, et l'absence d'un "Nasdaq européen" permettant aux entreprises locales d'accéder à un financement important par le biais de ventes directes ou d'introductions en bourse constitue un obstacle supplémentaire à leur expansion.

Malgré les obstacles, l'optimisme règne autour de "La French Tech".

L'équipe de Macron est convaincue que "l'effet Macron", associé à l'impact du Brexit sur l'appel de Londres et au protectionnisme de Donald Trump, fera de la France un attrait de plus en plus attrayant.

Les conseillers présidentiels affirment qu'ils doivent concilier la création du bon environnement et la prévention des interventions directes.

"Ce n'est pas un Minitel", a déclaré un conseiller lors de la présentation du plan de Macron visant à remporter la "course aux armements" de l'intelligence artificielle.

"D'une certaine manière, nous sommes moins interventionnistes dans la façon dont les champions nationaux français sont construits. Cependant, nous voulons créer le cadre approprié pour permettre à ces champions d'émerger naturellement par la qualité de leurs produits, leur équipe de direction", a déclaré un autre conseiller.

L'afflux croissant d'investissements étrangers a contribué à inverser la tendance à la fuite des cerveaux, notamment le départ de Yann LeCun, leader français de la technologie, à New York pour mettre en place le centre de recherche sur l'IA de Facebook.

"Il y a un effet boule de neige, Macron y est parvenu. De nombreuses entreprises s'installent, les cerveaux reviennent de l'étranger", a déclaré Antoine Bordes, directeur du centre d'information de Paris sur Facebook, le plus important d'Europe, a déclaré à Reuters Capitale française.

Mais certains sur l'orbite Macron voient des risques.

Cedric Villani, membre du parlement du parti Macron et spécialiste de l'IA nommé par le président, avait un avertissement sévère:

"Ils investissent ici, ils sont donc des alliés", a-t-il déclaré à Reuters, dans les jardins du parlement français. "Mais ils capturent les ressources locales et sont donc aussi des concurrents."

Pour le législateur, le risque pour la France est de perdre son indépendance: "C'est de la cybercolonisation".