Parasite dans le caca de chat lié au comportement entrepreneurial chez l'homme

Une équipe de chercheurs a découvert qu'un parasite présent dans les selles de chat pouvait avoir une influence sur la prise de risque et le comportement d’entreprise.

L'étude, publiée mercredi dans le journal Proceedings de la Royal Society B, a révélé que les étudiants universitaires testés positifs au parasite Toxoplasma gondii étaient plus susceptibles de se spécialiser en affaires et que les professionnels porteurs du parasite étaient plus susceptibles de créer leur propre entreprise.

Les humains peuvent être infectés par T. gondii s’ils consomment de la viande insuffisamment cuite ou contaminée ou boivent de l’eau contaminée, conformément aux Centres pour le contrôle et la prévention des maladies. Les personnes peuvent également contracter l’infection, appelée toxoplasmose, par contact avec des matières fécales de chat contenant T. gondii.

Stefanie Johnson, auteure principale de l'étude et professeure associée de gestion à la Leeds School of Business de l'Université du Colorado à Boulder, a déclaré que les résultats indiquaient une corrélation positive entre l'exposition à T. gondii et le comportement entrepreneurial. Johnson et ses collègues chercheurs ont également constaté que les pays où la prévalence du parasite était plus élevée présentaient une proportion plus faible de personnes ayant invoqué la "peur de l'échec" pour avoir découragé la création d'entreprise.

"Nous pouvons voir l'association en termes de nombre d'entreprises et d'intention des participants, mais nous ne savons pas si les entreprises créées par des personnes positives à Tgondii ont plus de chances de réussir ou d'échouer à long terme", a déclaré Johnson a déclaré dans un communiqué de presse. "Les nouvelles entreprises ont des taux d'échec élevés, de sorte que la peur de l'échec est tout à fait rationnelle. Tondres pourrait simplement réduire cette peur rationnelle."

Les chercheurs soulignent que la plupart des recherches en économie reposent sur la rationalité pour expliquer le comportement humain, mais que les facteurs biologiques tels que les parasites ont rarement été étudiés dans le cadre de choix commerciaux. Ils suggèrent que des infections modifiant le comportement, telles que la toxoplasmose, pourraient influencer le processus de décision humain.

Profils d'infection chez les étudiants et les professionnels

L'équipe de Johnson a sélectionné 1 495 étudiants de premier cycle en biologie et en commerce et les a testés pour la présence d'anticorps anti-T. gondii. Du groupe, 22% ont été testés positifs.

Les résultats du test d'anticorps ont ensuite été analysés par rapport à la majeure rapportée par chaque élève. Pour ceux qui se spécialisent dans les affaires, l'équipe de Johnson a également comparé les étudiants des filières gestion et entrepreneuriat à d'autres spécialisations telles que la comptabilité et la finance.

Les résultats ont montré que les étudiants testés positifs à T. gondii étaient 1,4 fois plus susceptibles d’être des hommes d’affaires que ceux qui n’étaient pas infectés. Parmi les majeures en gestion, les étudiants dont le test était positif étaient 1,7 fois plus susceptibles de se concentrer sur la gestion et l'esprit d'entreprise.

Toxoplasma gondii parasite. Ke Hu et John Murray / Wikimedia Commons

L'équipe de Johnson a également recueilli des échantillons de salive de 197 personnes ayant assisté à des événements sur l'entrepreneuriat. On a demandé à chaque personne si elle avait créé sa propre entreprise. Les scientifiques ont découvert que les participants testés positifs au parasite étaient 1,8 fois plus susceptibles d’avoir créé une entreprise.

Les chercheurs ont ensuite tenté de tester les liens entre T. gondii et l’esprit d’entreprise au niveau mondial. Ils ont compilé des données sur la prévalence de l'infection dans 42 pays et les ont comparés à des enquêtes nationales sur les activités et les attitudes des entrepreneurs. Les chercheurs ont constaté une corrélation positive entre la présence de toxoplasmose dans une population et la proportion de personnes ayant déclaré avoir l'intention de créer leur propre entreprise ou exerçant une activité entrepreneuriale.

Parallèlement, il existait une corrélation négative entre la prévalence de la toxoplasmose et le pourcentage de personnes ayant déclaré qu’elles étaient découragées de créer une entreprise par peur de l’échec.

Johnson a déclaré à NBC News que son équipe envisageait de poursuivre cette recherche et d’étudier un lien possible entre la toxoplasmose et le conservatisme. Johnson a ajouté qu'elle souhaitait également vérifier si les entrepreneurs qui réussissent sont plus susceptibles d'avoir été infectés par le parasite.

"Alors, que se passe-t-il si toutes les entreprises créées par des personnes positives au toxoplasme échouent? Et si cette peur était une bonne chose? Nous voulons savoir", a-t-elle déclaré.

On a constaté que le parasite influençait le comportement humain avant

On estime que plus de 2 milliards de personnes, dont 60 millions aux États-Unis, sont infectées par T. gondii, bien que très peu présentent de symptômes. Selon les CDC, certaines personnes atteintes de toxoplasmose peuvent ressentir des symptômes pseudo-grippaux tels que des ganglions lymphatiques enflés ou des douleurs musculaires. La toxoplasmose sévère peut inclure des dommages au cerveau et aux yeux, tels qu'une vision réduite ou floue.

On ignore encore exactement comment la toxoplasmose influence le comportement humain. Mais des études antérieures portant sur des populations présentant des niveaux variables de toxoplasmose ont lié des taux d'infection plus élevés à une prospérité économique accrue et à des niveaux de névrotisme plus élevés.

De petites études menées en République tchèque et en Turquie ont également montré que le taux d'accidents de voiture était plus élevé chez les personnes atteintes de toxoplasmose.

Une étude menée en 2012 a analysé des décennies de dossiers de santé émanant de femmes au Danemark afin d'étudier le lien entre la toxoplasmose et la maladie mentale. Les résultats ont suggéré que le taux de tentatives de suicide chez les femmes dont le test de dépistage était positif était plus élevé. La probabilité qu'une femme infectée tente de se suicider au cours d'une année donnée était 1,5 fois plus élevée que chez les femmes non infectées.

Teodor Postolache, l'auteur principal de cette étude, a déclaré à NPR en 2012 que le parasite pourrait interférer avec le cortex préfrontal des personnes.

"Cette zone est comme un mécanisme de freinage, comme un frein dans une voiture", a déclaré Postolache. "Ce que nous pensons, c'est qu'il est possible que le parasite interfère en fait avec la capacité du cortex préfrontal à appliquer les freins."

Un kyste toxique dans un cerveau de souris.Public Domain / Wikimedia Commons

À quel point notre comportement est-il affecté par les parasites et les infections?

Il est important de noter que les résultats de la nouvelle étude sont corrélationnels et non causaux. Les auteurs ne peuvent donc pas dire si la toxoplasmose a amené quelqu'un à prendre plus de risques, à être plus enclin à l'esprit d'entreprise ou à avoir moins peur de l'échec. De nombreux autres facteurs ou dynamiques pourraient être en jeu.

Mais la recherche s'ajoute à un nombre croissant d'études qui ont montré comment les parasites peuvent affecter le comportement humain. D'autres études ont démontré comment les infections peuvent influencer la susceptibilité des personnes aux troubles mentaux et à d'autres changements de comportement.

Par exemple, le chlorovirus ATCV-1, un virus généralement présent dans les algues vertes des lacs et des rivières, peut affecter la cognition: les personnes infectées semblent avoir une capacité d'attention plus courte et sont plus lentes à effectuer des tâches telles que tracer une ligne reliant une suite de nombres.

Les scientifiques ont également découvert des liens entre certaines bactéries intestinales telles que Bacteroides et Prevotella et des niveaux plus élevés d'anxiété et d'irritabilité.

Cet ensemble croissant de preuves peut indiquer que les infections parasitaires pourraient affecter notre culture et notre entreprise à une plus grande échelle que nous avions imaginé auparavant, indique la nouvelle étude.