Mon baccalauréat en français m'a fait le PDG de la technologie que je suis aujourd'hui

En grandissant, ma famille avait un chalet à la frontière du Vermont et du Québec. Pendant les étés, nous étions immergés dans la culture canadienne-française – écoutant la radio québécoise et ramassant des journaux de langue française au magasin. Je ne le savais pas encore, mais mon enfance passée à acheter des penny candies en français s’est révélée être une excellente formation pour devenir le PDG d’une société de technologie. Vraiment.

De nos jours, nos discussions sur l’avenir du travail tournent principalement autour des compétences techniques. Il est vrai que des compétences telles que le codage ouvrent des portes dans notre société axée sur les technologies. Mais je suis la preuve vivante que tout ce dont vous avez besoin pour réussir en affaires s’articule autour des 1 et des 0. En fait, bon nombre des compétences qui m'ont aidé à devenir PDG résultaient du suivi de mon intérêt pour l'enfance tout au long de mon cursus universitaire, menant à l'obtention d'un diplôme en français.

Maintenant, je sais qu'un baccalauréat ès arts dans une langue romanesque peut sembler être plus une base pour une carrière universitaire ou pour le service extérieur qu'un tremplin pour une carrière dans les domaines de la technologie et des affaires. Mais entre conjuguer verbes, peaufiner la prononciation et plonger dans Camus, il se passait quelque chose de spécial. Les compétences que j'ai acquises n'étaient pas uniquement pertinentes pour le monde des affaires; ils ont été absolument critiques dans la construction de ma carrière.

Les mots comptent

Une fois que je suis devenu chef de la direction, j’ai appris que l’équilibre entre l’appel de vos compétences techniques et celui de compétences plus générales change complètement à mesure que votre carrière avance. Quel que soit votre secteur d'activité, diriger des personnes concerne la gestion d'équipes, la communication et la vision – et vous ne pourrez pas le faire avec succès si vous ne savez pas comment parler à ceux qui vous entourent.

Tellement de problèmes de communication dans les affaires se résument à la façon dont nous interprétons le langage différemment. Les mots importent – ceux que vous choisissez, l'ordre dans lequel vous les mettez, même votre intonation. Apprendre une autre langue m'a appris à quel point un seul mot peut peser lourd.

Prenez la douleur, le mot français pour le pain. Traduit littéralement, c’est la même chose préparée que nous remplissons de charcuterie et que nous prenons au travail pour le déjeuner. Mais pour les Français, le pain est bien plus qu’un ingrédient de sandwich: c’est la pierre angulaire de toute leur culture. J'en ai fait l'expérience de première main lorsque j'ai passé un semestre en France au cours de ma deuxième année à l'université et que je voyais des gens rapporter des baguettes fraîchement cuites à la maison dans leur famille tous les matins. Je devais mettre de côté mon idée du «pain» et intérioriser un sens nuancé et différent, qui évoquait une culture fondée sur le rapprochement autour de la nourriture. Sans cet acte de traduction et d’interprétation, je n’aurais pas pu comprendre ni participer à un élément crucial de l’expérience française.

Cette nuance est tout aussi importante dans les affaires. Que vous parliez à des clients, à des employés ou à des investisseurs, les mots que vous utilisez sont chargés de poids émotionnel, d’histoire et de niveaux de signification. Le choix des mots peut faire la différence entre faire en sorte que les gens se sentent entendus et compris et se déchaîner comme un imposteur.

Lorsque j'ai commencé à travailler dans le monde de la technologie, je me suis assuré d'apprendre le langage des ingénieurs avec lesquels j'ai travaillé et de comprendre comment l'utiliser. Malgré mes connaissances techniques limitées, le fait de pouvoir parler d’assurance-chômage, de réseaux de distribution de contenu et de partage de données m’a valu une crédibilité sérieuse – et essentielle – auprès de mes équipes. Plus important encore, il leur a dit que j'avais pris le temps de comprendre leurs mondes.

De même, la langue fait toute la différence lors de la connexion avec les clients. Ma société est une plate-forme en ligne de gestion immobilière et nous encourageons nos clients, les gestionnaires immobiliers, à changer le langage qu’ils utilisent avec leurs clients afin de les aider à attirer et à fidéliser leurs résidents. Par exemple, il est courant que les gestionnaires immobiliers désignent les unités locatives comme des «unités» ou des «portes». Cependant, un nombre croissant de locataires ne veulent pas vivre dans une «unité». Ils recherchent quelque chose comme une maison plus permanente. Échanger ce petit mot peut faire toute la différence quand attirer les locataires – et cela peut être un puissant différenciateur pour nos clients.

La langue est empathie

Mon diplôme en français m'a amené dans de nombreux endroits inattendus, dont le plus important était l'Afrique subsaharienne. J'ai beaucoup voyagé là-bas lors de mon premier emploi chez un fournisseur industriel international.

Mon aptitude à parler une langue seconde m'a valu le travail, mais le faire bien s'est réduit à une compétence plus subtile que j'ai développée en étudiant le français: l'empathie. Apprendre une langue étrangère doit être l’un des moyens les plus significatifs d’internaliser véritablement le fait que le monde est un lieu immense – tout le monde ne parle pas, ne pense pas, n’a pas un rapport avec des choses comme vous.

Cela m'a permis de commencer à comprendre les idées préconçues des autres, un jeune Américain vendant des contrats de plusieurs millions de dollars à des usines de pâtes et papiers à des endroits comme Durban, en Afrique du Sud. Et j'ai également pu lutter contre mes propres préjugés et hypothèses. Sans ce sentiment d’empathie et de sensibilisation, il n’aurait pas été possible d’établir un lien de confiance avec ces clients.

C’est une leçon que j’ai pris à cœur et que j’utilise chaque jour pour diriger une entreprise de haute technologie engagée dans la diversité, l’inclusion et l’instauration d’un sentiment d’appartenance. En tant que dirigeant, c’est mon travail de me mettre constamment à la place des autres. Il n’ya pas d’autre moyen de créer un véritable engagement ou de créer une culture d’entreprise durable. Ignorer les préoccupations de votre équipe fonctionne rarement à long terme, comme le montrent les grèves des employés de Google et les grèves des chauffeurs Uber réclamant un meilleur salaire.

Faire preuve d'empathie envers votre équipe peut commencer par quelque chose d'aussi simple que de neutraliser les préjugés et les hypothèses au niveau linguistique en délibérant avec un choix de mots. Par exemple, l’utilisation constante du mot «gars» renforce une hypothèse subtile selon laquelle notre comportement par défaut est un homme. C’est pourquoi j’ai appris à changer de langue, comme l’a fait toute l’équipe de direction de Buildium. De même, l'utilisation de mots comme «résident» au lieu de «locataire» confère un ton plus équitable et plus humain à notre industrie, qui stagne depuis toujours des locataires.

Pour être clair, je ne dis pas que tout le monde devrait suivre mon chemin exact. Les gens peuvent développer une compréhension plus large du monde de nombreuses manières, qu’il s’agisse d’art, de musique, de poésie, de danse ou de mathématiques discrètes. En effet, la société compte d’excellents dirigeants qui ont exploré toutes sortes de domaines avant de se frayer un chemin vers la technologie. Pour moi, étudier le français a été déterminant pour développer une meilleure compréhension de la façon dont les gens s’expriment et de l’importance de la langue pour établir des relations solides, au travail et au-delà.

Chris Litster (@cmlitster) est PDG de Buildium, une plate-forme destinée à aider les gestionnaires immobiliers à rationaliser leurs activités.