L'histoire des races de chiens

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Les races de chiens modernes ont été créées en Grande-Bretagne victorienne. L'évolution du chien domestique remonte à plusieurs dizaines de milliers d'années. Cependant, les multiples formes que nous voyons aujourd'hui n'ont que 150 ans. Avant l'ère victorienne, il existait différents types de chiens, mais ils étaient peu nombreux et ils étaient largement définis par leur fonction. C’était comme les couleurs d’un arc-en-ciel: des variations à l’intérieur de chaque type, se fondant les unes dans les autres aux marges. Et de nombreux termes ont été utilisés pour les différents chiens: race, genre, race, type, souche, type et variété.

À la fin de l'ère victorienne, un seul terme était utilisé – race. C'était plus qu'un changement de langue. Les races de chiens étaient quelque chose de tout à fait nouveau, défini par leur forme et non par leur fonction. Avec l'invention de la race, les différents types sont devenus comme les blocs d'une carte de couleurs de peinture: discrets, uniformes et normalisés. La plus grande différenciation des races a augmenté leur nombre. Dans les années 1840, seuls deux types de terriers étaient reconnus; à la fin de la période victorienne, il y en avait 10 et la prolifération se poursuit – il y en a aujourd'hui 27.

L'avènement des expositions canines a conduit à la création de la race. Les groupes organisant ces événements et entraînant des changements ont été qualifiés de "fantaisies de chien", et les aficionados des nouveaux chiens "doggy people". Les standards de race étaient contingents et contestés, décidés au fur et à mesure que les compétitions sélectionnaient les meilleurs chiens de chaque classe. Les propriétaires ont acquis du prestige et des revenus grâce aux honoraires de vente et d’établissement. La concurrence aux salons et sur le marché a conduit la spécialisation, dans la spécification des formes idéales; la normalisation, dans la conception des conformations physiques; objectification, en regardant les corps des chiens comme constitués de pièces; la marchandisation, dans la promotion des chiens en tant que biens négociables; différenciation, dans la prolifération des races; et l'aliénation, lorsque la capacité et le caractère sont devenus secondaires à la forme.

Les modèles pour les normes de conformation de race se basaient sur l'histoire, l'art, l'histoire naturelle, la physiologie et l'anatomie, et l'esthétique. Il y avait une tension dans la sélection entre la valeur acquise et la valeur héritée, c’est-à-dire entre les gagnants «meilleurs de la race», choisis lors de compétitions, et les chiens «de sang pur» avec des pedigrees montrant une héritage supérieure.

Cette tension est le signe des divisions entre les doggymen qui étaient des gentlemen-amateurs et ceux qui étaient des traders-professionnels. Les premiers, principalement issus des classes supérieures, se définissaient comme des "amoureux des chiens". C'étaient des hommes (peu de femmes étaient actives dans la fantaisie canine jusqu'aux années 1890), eux-mêmes du bon élevage, pour utiliser leur langage. Ils affirmaient ne s'intéresser qu'à l'amélioration à long terme des chiens de la nation et se voyaient dans une lutte contre les entrepreneurs, qu'ils qualifiaient de "marchands de chiens", s'intéressant uniquement au profit à court terme et au succès social.

Les races de chiens étaient associées à la classe et au sexe. Les chiens de sport ont été favorisés par les classes supérieures, même si peu de chiens d'exposition ont été utilisés dans le domaine. Les propriétaires de la classe moyenne voulaient des races à la mode qui indiquaient leur statut et leur richesse. Les dames privilégiaient les races de jouets, tout en adoptant des icônes de la mode telles que le borzois. Il y avait des amateurs de la classe ouvrière, en particulier avec les bouledogues, les terriers et les whippets. Les identités nationales étaient également évidentes. Par exemple, il y avait des difficultés à différencier les Skye des autres terriers et à déterminer si les "immigrants" tels que Terre-Neuve, les grands Danois et les chiens de basset avaient été suffisamment améliorés pour compter en tant que Britanniques.

L'objectif de la nouvelle fantaisie était de mettre chaque chien à niveau, de produire des populations de races uniformes et d'améliorer ainsi les chiens de la nation. Avec des races individuelles, l’objectif pourrait être de modifier une caractéristique particulière pour des raisons de goût et d’esthétique, ou plus radicalement de fabriquer une nouvelle race en ajoutant ou en soustrayant des attributs physiques. La nouvelle race la plus controversée de l'époque est le loup irlandais, qui avait disparu d'Irlande au milieu du XVIIIe siècle, alors que le loup était chassé jusqu'à l'extinction. Cependant, un homme s'est mis en tête de retrouver la race perdue, et son histoire illustre bien la manière dont les nouvelles races ont été inventées culturellement et matériellement.

George Augustus Graham (1833-1909) était un ancien officier de l'armée indienne vivant à Gloucestershire. Pour les Victoriens, le lévrier irlandais était une bête de légende, que Pline dit être assez grande pour s'attaquer à un lion, et que le naturaliste français Comte de Buffon, du 18ème siècle, mesurait cinq pieds. Graham a supposé que son sang devait encore être présent chez des chiens en Irlande et s'est mis en route pour le récupérer. Il a commencé dans les bibliothèques, rassemblant des descriptions et des dessins, et a rapidement rencontré un problème: il n’existait pas de type physique unique. À un pôle, on les aurait ressemblés à des lévriers, ayant la rapidité d'attraper un loup; à l'autre, on disait qu'ils étaient de grands types, de grands Danois, capables d'abattre et de tuer leurs proies.

C’était ce à quoi on pouvait s’attendre avant l’adoption de la race: des chiens de toutes formes et de toutes tailles étaient utilisés pour chasser le loup, l’important étant leur capacité de faire le travail. Cependant, dans les années 1860 et 70, Graham travaillait avec la nouvelle notion de race essentialiste, conforme à la norme de conformation, et devait choisir un type physique – et il a choisi le lévrier. Il a dessiné son dessin, puis a démarré un programme d'élevage pour réaliser son idéal.

Graham a commencé son entreprise en Irlande en achetant des chiens qui auraient encore du sang véritable. Il n'a pas réussi à reproduire ses achats, il s'est donc tourné vers le croisement avec des chiens de berger écossais. Il croyait que c'était légitime, car les races étaient liées. En effet, il avait été spéculé sur le fait que le cerf écossais était un descendant du lévrier irlandais et que, par conséquent, il y avait un sang commun. Après des années d’élevage et de sélection, il emmène un chien de son nouveau modèle au Irish Kennel Club Show de Dublin en 1879.

La controverse a éclaté. Le journaliste du Freeman's Journal, le plus ancien journal nationaliste de Dublin, a qualifié les chiens de Graham de bâtards indignes de "notre conception de la race" [that] son portrait pourrait être peint comme un "emblème national" avec la harpe, le "sunburst" et la "silhouette complète d'Erin". "Le journaliste était probablement guidé par l'image du lévrier irlandais sur la pierre tombale de Stephen O «Donohoe, un nationaliste qui a perdu la vie lors d’une attaque contre une caserne de police à Tallaght, près de Dublin, en 1867.

La version de Graham du lévrier irlandais a également été attaquée en Angleterre. La race ne jouissait pas d'une bonne santé et la reproduction était difficile, ce qui était dû à une consanguinité excessive. G.W. Hickman, un éleveur de chiens de berger de Birmingham, a licencié toute l'entreprise. Il a fait valoir que "comme un tel animal est maintenant éteint, toute tentative de le faire revivre sera simplement une fabrication plus ou moins conjecturale". Il était certain que le vieux chien irlandais était un grand type de Danois et que les chiens de Graham étaient des créatures "d'inférence, de supposition et de conjecture". Il a conclu: "Je ne doute pas que l'on puisse produire un gigantesque chien à poil dur, du type cerf, que je ne doute pas, mais cela doit se faire par une nouvelle et importante addition de sang étranger." En effet, il y avait des spéculations selon lesquelles Graham aurait été croisé avec les grands Danois pour leur taille, les mastiffs tibétains pour leur longueur de manteau et leurs lévriers pour leur athlétisme. Sa riposte: "Je ne pense pas que ce soit plus fabriqué que beaucoup d'autres races qui sont maintenant considérées comme" pures "". Alors que la rhétorique du fantasme célébrait la lignée pure, le fait était que le métissage était banal et nécessaire pour éviter les problèmes de santé provenait de la consanguinité.

Les changements apportés aux chiens à l'époque victorienne étaient révolutionnaires. Cela a conduit à l'adoption de la race comme unique moyen de penser et d'élever des variétés de chiens. Les corps de chiens de ce remodelé matériellement, ainsi que leur génétique. Les clubs canins du monde entier, répondant aux récentes critiques des "chiens de race", ont commencé à modifier les normes de conformation de certaines races et à encourager la diversité génétique. Il reste à voir à quel point ces changements seront radicaux, mais les contingences historiques qui ont façonné l’invention du chien moderne peuvent être interprétées comme donnant une autorisation, non seulement à la refonte de races individuelles, mais également à la réinvention de la catégorie même de la race.

Cet article a été publié à l'origine par Temps infini, un magazine numérique pour les idées et la culture. Suivez-les sur Twitter à @aeonmag.