Les trois amis derrière une entreprise de restauration rapide en bonne santé d'un milliard de dollars

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                    (De gauche à droite) Nathaniel Ru, Jonathan Neman et Nicolas Jammet se sont rencontrés à l'Université de Georgetown

La série hebdomadaire The Boss de la BBC présente différents chefs d'entreprise du monde entier. Cette semaine, nous nous entretenons avec Nicolas Jammet et Jonathan Neman, cofondateurs de la chaîne américaine de saladier Sweetgreen.

Alors que trois amis d'université ne pouvaient pas trouver de repas sains et abordables à acheter dans leur quartier de Washington DC, ils ont décidé de résoudre le problème en ouvrant leur propre restaurant.

Treize ans plus tard, leur entreprise, Sweetgreen, est estimé à plus de 1 milliard de dollars (780 millions de livres).

Nicolas Jammet, étudiant en administration des affaires à la Georgetown University de Washington, a déclaré que lui-même, Jonathan Neman, et son co-fondateur, Nathaniel Ru, n’avaient "nulle part où manger".

"La nourriture la plus délicieuse, la plus accessible et la plus populaire était généralement la moins saine", explique Nicolas.

"Nous ne pouvions pas comprendre pourquoi nous n'avions pas d'autres options."

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                    La société propose différents bols à salade remplis à la commande

Bien qu’aucun d’entre eux n’ait eu d’expérience dans la gestion de restaurants et n’ait pas encore obtenu son diplôme, en octobre 2006, les jeunes de 22 ans ont commencé leur plan d’affaires dans leur dortoir universitaire.

Leur idée était de créer un fast-food qui ne vendait que des bols de salades froides et chaudes, comme des légumes rôtis au four. Et au lieu d'acheter leurs produits dans les supermarchés ou les grossistes, ils s'approvisionnaient directement auprès des agriculteurs locaux pour s'assurer que tout était aussi frais que possible.

À l'été 2007, après avoir obtenu leur diplôme, les trois amis avaient recueilli 300 000 $ (233 000 £) d'amis et de membres de la famille. En août de la même année, ils ont ouvert le premier restaurant Sweetgreen dans un pub abandonné du quartier Georgetown de la capitale américaine.

"Nous venons d'ouvrir les portes", explique Nicolas, dont le titre est "Chief Concept Officer". "Nous avions embauché quelques étudiants, mais nous ne les avions pas bien formés.

"La première journée a été plutôt lente, mais nous avons eu beaucoup de monde car nous testions notre système et avançions très lentement. Nous sommes devenus de plus en plus occupés tous les jours."

Jonathan, qui est le directeur général, explique qu'au départ, ils ne prévoyaient pas ouvrir plus d'un restaurant. "Nous ne pensions pas que cela se transformerait en carrière", dit-il.

"Nous y avons juste vu un moyen de résoudre un problème, car il y avait un tel besoin d'aliments sains. Nous pensions ouvrir un restaurant et faire autre chose."

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                    Le premier magasin de la firme était un pub

Mais à mesure que la première succursale gagnait en popularité, avec des files de clients faisant la queue tous les jours, les trois amis réalisèrent qu'ils avaient créé une entreprise évolutive.

Ils ont donc décidé de concentrer toute leur attention sur Sweetgreen et d'ouvrir davantage de branches. Cela a toutefois nécessité des investissements et, au début, ce n’était pas très positif.

"Pendant de nombreuses années, il a été très difficile de convaincre les gens d’investir dans Sweetgreen", déclare Jonathan. "Nous n'avions aucune expérience professionnelle, nous étions juste des collégiens.

"Nous n'avions aucun CV à soutenir, et quand les gens pensent aux restaurants, ils pensent à la plupart des échecs qui surviennent au cours de la première année."

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Cependant, le fast-food sain de Sweetgreen a finalement séduit des entrepreneurs de premier plan, notamment le patron de Whole Foods, Walter Robb, l'investisseur-milliardaire Steve Case et le chef français Daniel Boulud.

Après avoir initialement ajouté d’autres points de vente à Washington, Sweetgreen a maintenant 90 succursales aux États-Unis et 20 autres devraient ouvrir leurs portes cette année. Son siège social ayant été transféré de Washington à Los Angeles en 2016, les investissements dans l'entreprise totalisent maintenant 365 millions de dollars (285 millions de livres sterling) et emploient plus de 3 500 personnes.

Selon Aaron Allen, un consultant américain en restauration, le chiffre d'affaires annuel de l'entreprise ne devrait pas révéler son chiffre d'affaires annuel estimé à environ 120 millions de dollars.

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                    L'entreprise prévoit d'ouvrir 20 succursales supplémentaires cette année

Il dit que Sweetgreen est très "en phase" avec ce que les clients veulent actuellement.

"Il y a une expansion vers des aliments plus sains, ce qui résonne très bien avec la démographie millénaire, mais aussi avec d'autres", a ajouté M. Allen.

Nicolas affirme que, au fur et à mesure que l'entreprise grandit, elle s'est engagée à acheter des produits uniquement à des agriculteurs américains, malgré cela, ce qui signifie qu'il y aura des mois et des années où certains fruits et légumes ne seront pas disponibles.

"Nous sommes à la merci de Dame Nature", dit-il. "L’une de nos salades les plus populaires est la salade de pêche.

"Mais un an, la récolte de pêches aux États-Unis n'a pas augmenté en raison du mauvais temps. À ce stade, nous aurions pu acheter des pêches d'Amérique du Sud et gagner notre argent, mais nous avons pris du recul et avons pensé acheter ces pêches parce qu'elles sont en saison, et parce qu’ils viennent d’une région particulière des États-Unis et d’un agriculteur particulier.

"Alors nous lui avons demandé, qu'est-ce que tu as d'autre pour nous? Il a dit qu'il avait des myrtilles et des framboises, alors nous avons décidé de faire une salade de baies à la place."

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