Les politiques vertes d’une ville française visent à gagner la classe ouvrière

GRANDE-SYNTHE, France – Des copropriétés colorées avec des appareils à basse consommation ont remplacé de vieux bâtiments lugubres. Des jardins communautaires ont germé au pied des projets de logements sociaux. Et une toute nouvelle flotte d'autobus scintillante fonctionne au gaz naturel – sans tarif.

Ce n’est peut-être pas ce à quoi on pourrait s’attendre d’une ville côtière sombre dans une zone industrielle en ruine de la France. Mais Grande-Synthe, près de la ville de Dunkerque, au nord du pays, est un laboratoire improbable pour l’environnementalisme ouvrier.

Telle était du moins la vision de Damien Carême, maire du parti vert de la ville depuis 2001, élu en mai au Parlement européen, qu'il compte utiliser comme une étape plus large pour élargir son idée de "l'environnementalisme social".

Ancien membre du parti socialiste, M. Carême a rejoint les Verts en 2014 et a été transporté à Bruxelles sur fond de soutien pour le parti qui a balayé une grande partie de l'Europe. Les Verts ont recueilli 9,8% des suffrages lors du vote européen en mai. En France, les Verts ont terminé troisième avec 13,5% des voix.

Le parti fait maintenant face au défi de convaincre un nombre encore plus grand d'électeurs que le souci du changement climatique et de l'environnement n'est pas une cause élitiste, mais une cause pour tout le monde.

Pour ce faire, au moins dans son coin, M. Carême a introduit une série de changements qui ont fait de Grande-Synthe un incubateur d’innovations en cherchant à démontrer que les politiques vertes pouvaient directement améliorer la vie des gens.

"Les gens doivent comprendre que les politiques vertes sont la meilleure réponse aux problèmes sociaux et économiques", a déclaré M. Carême lors d'un récent après-midi dans son bureau de la mairie avant son déménagement à Bruxelles.

C'était, et reste, une bataille difficile dans une ville d'environ 23 600 habitants qui est l'une des plus pauvres de France malgré ses améliorations. En tant que maire, M. Carême, 58 ans, a dû s'attaquer à une version distillée de certains des problèmes les plus pressants auxquels le pays est confronté.

Grande-Synthe, comme beaucoup de villes environnantes, a souffert de la fermeture d’usines désuètes, ce qui la laisse aujourd’hui avec un taux de chômage record de 28%, bien au-dessus du taux moyen français (8,7%). Plus de 30% des ménages vivent en dessous du seuil de pauvreté.

À seulement 25 miles du port de Calais, il est également devenu un lieu de passage pour des centaines de migrants souhaitant traverser la Manche voisine.

Malgré l’élection de M. Carême à la mairie, le soutien pour le Rassemblement national d’extrême droite de Marine Le Pen, anciennement connu sous le nom de Front national, reste fort.

Aux élections européennes de mai, le parti de Mme Le Pen a été le premier à Grande-Synthe – comme à l’échelle nationale -, mais il était en baisse de six points de pourcentage par rapport aux élections précédentes, il ya cinq ans. Dans le même temps, le score des Verts est passé de 6 à 22% à Grande-Synthe.

M. Carême a dit qu'il n'était pas surpris du résultat. «Nous sommes arrivés à la racine des problèmes. Nous avons apporté des changements concrets », a-t-il déclaré. "C’est le seul moyen de réduire le score du rallye national."

M. Carême, qui a des lunettes rondes distinctives et une coupe de cheveux en coupe, a passé la majeure partie de la campagne à présenter ses politiques comme la preuve que l’environnementalisme pouvait être pratique.

Cette année, Grande-Synthe prévoit d'économiser près d'un demi-million d'euros, soit environ 560 000 dollars, sur l'éclairage des rues grâce à l'installation d'ampoules LED à faible consommation d'énergie. Les économies seront affectées à un nouveau supplément de revenu pour les personnes vivant en dessous du seuil de pauvreté.

Ces réalisations à la base se manifestent dans une France dominée par un État, où de nombreuses politiques sont centralisées et où les maires disposent de peu de leviers financiers.

«Damien Carême a réussi à éliminer une contradiction profondément ancrée en France entre les problèmes sociaux et environnementaux», a déclaré Daniel Boy, politologue à la prestigieuse université de Sciences Po à Paris.

«Ses politiques ont montré que l’environnementalisme n’est pas réservé aux riches», a déclaré M. Boy. "M. Carême a prouvé qu'il était aussi important de restaurer les logements sociaux que d'aménager des pistes cyclables. ”

"Ce n'est que par cette approche pragmatique que les Verts gagneront dans les sondages", a ajouté M. Boy.

Le président Emmanuel Macron avait omis de s’attaquer à l’année dernière lorsque son gouvernement avait autorisé une augmentation de la taxe sur l’essence qui frappait le plus durement les travailleurs ruraux à faible revenu, déclenchant les manifestations contre la veste jaune.

Féroce opposant à la politique de M. Macron, M. Carême se plait à dire que les politiques vertes doivent s’attaquer à la fin du monde autant que la fin du mois. "L'environnementalisme est tout au sujet de la justice sociale", a-t-il déclaré.

Cette attitude a parfois mis M. Carême en conflit avec le gouvernement français. M. Carême a récemment poursuivi l'État français en justice pour «inaction climatique», alors qu'il menait une vague d'activisme pour le climat qui a éclaté en France au début de cette année.

Il s'est fait connaître pour la première fois lorsque l'État français a refusé d'aider la maison de Grande-Synthe à environ 2 800 migrants qui vivaient dans des conditions précaires au plus fort de la crise migratoire de 2015.

Avec l'aide de Médecins sans frontières, M. Carême a décidé de construire un camp doté de conditions sanitaires adaptées pour près de 1 500 personnes, ce qui en fait l'un des rares maires en France à accueillir des migrants.

Pour ce qui est de l’impact durable de ses politiques environnementales, le verdict n’a toujours pas été rendu. Certains sont sceptiques.

«On ne peut pas dire si, à long terme, ses politiques déboucheront sur des créations d’emplois», a déclaré Iratxe Calvo-Mendieta, professeur d’économie à l’Université de la Côte d’opale littorale à Dunkerque.

"La ville seule ne peut pas créer beaucoup d’emplois", a déclaré Mme Calvo-Mendieta. «Et dans un secteur encore considéré comme très industriel, Grande-Synthe a du mal à attirer les entrepreneurs et les nouvelles entreprises.»

Pour Yannick Lefranc, 39 ans, qui a fréquenté l’école de Grande-Synthe, les politiques vertes de M. Carême ne sont que de beaux mots.

«Il essaie de rendre la réalité plus belle, mais la vérité est que la ville ne survit que», a-t-il déclaré devant une usine de ciment où il travaille.

Derrière M. Lefranc, il y avait d'immenses entrepôts d'ocre faisant partie d'un vaste parc industriel s'étendant sur plusieurs kilomètres le long de la côte. Elle comprend la plus ancienne centrale nucléaire de France et des dizaines d’usines qui crachent des vapeurs denses et blanches toute la journée.

«Nous avons grandi avec ces usines», a déclaré M. Lefranc. "C’est ce qui nourrit nos familles ici."

Le paradoxe est que les politiques vertes de Grande-Synthe reposent sur une industrie en déclin, à partir de laquelle la ville tire l'essentiel de ses ressources financières, notamment en matière de fiscalité des entreprises.

C’est un point que concède M. Carême, alors même qu’il tentait de créer un nouvel écosystème commercial moins dépendant de l’ancienne industrie.

Récemment, la ville a loué une parcelle de terre de 200 acres, la «ferme urbaine», aux agriculteurs au prix le plus bas du marché.

«Sans cela, je n'aurais jamais entrepris ce projet», a déclaré Gérald Maison, un agriculteur âgé de 41 ans. Ses légumes alimentent maintenant les cafétérias scolaires de Grande-Synthe.

Il reste à voir à quel point de telles petites avancées peuvent amener les Verts à un moment où les forces populistes s’y attaquent avec vigueur. M. Carême prétend être intrépide.

Lors de la soirée électorale du mois de mai, Sylvie Desjonquères, une de ses amies qui dirige le centre Emmaüs à Grande-Synthe, lui a envoyé un message disant: "Vous avez beaucoup à faire maintenant."

"Pas même effrayé", il a envoyé un texto.