Les entreprises de technologie sont-elles les nouveaux colonisateurs africains?

En 1886, à peine un an après la réunion à Berlin des grandes puissances européennes pour sculpter le continent africain, la reine Victoria accorda à Sir George Goldie une charte pour sa société Royal Niger. La charte donnait à Goldie, un gentleman d’ascendance écossaise, portant une veste et une veste à la taille, le droit d’administrer le delta du Niger et son arrière-pays. Comme la plupart de ses pairs, il était motivé par l'extraction, qui consistait à l'époque en des noix de cola, des arachides et de l'huile de palme.

Il y avait beaucoup de variations à travers l'Afrique subsaharienne, mais le schéma d'exploitation était fondamentalement le même. Les Européens sont arrivés avec le pouvoir et la technologie et sont repartis avec des biens et des profits. Premièrement, ils ont pris des esclaves – le péché originel – avant de se tourner vers des produits comme l’or, le cacao, le caoutchouc et le café. Les compagnies à charte céderaient le moment venu à l’empire formel et Goldie ne faisait pas exception à la règle: elle transférait ses droits au gouvernement britannique en 1900.

Beaucoup de choses ont changé au Nigéria depuis l'indépendance en 1960. Mais ici, comme ailleurs en Afrique, le modèle économique établi par les Européens s'est avéré difficile à changer. Le commerce continue d'être mené par les élites politiques ayant accès aux ressources. La plus grande valeur est ajoutée aux produits après leur départ du continent. Le puzzle éternel du développement africain à l’ère postcoloniale a été de savoir comment casser le moule – comment extraire l’Afrique de son histoire de l’extraction.

Pour certains, le formidable niveleur des nouvelles technologies offre une solution. La révolution technologique qui envahit le monde commence à avoir un impact profond sur le continent. Beaucoup ont mis leur foi en un «dépassement de cap», l'idée selon laquelle l'Afrique peut échapper à sa pauvreté et à son héritage colonial en sautant des stades entiers de développement. L’exemple le plus frappant est celui du passage direct de l’Afrique aux téléphones portables, qui contourne presque entièrement la technologie de la téléphonie fixe.

Personnes travaillant dans la boutique en ligne Jumia dans le quartier commerçant de Lagos © Reuters

Derrière de tels espoirs se cache toutefois une inquiétude familière vis-à-vis de la propriété et du contrôle. Et si Big Tech, loin d’être une force libératrice, s’avérait plutôt être un nouveau type de colonialiste?

Le 12 avril de cette année, Juliet Anammah, directrice générale des opérations nigérianes de la société Jumia, s'est avancée pour faire sonner la cloche d'ouverture de la Bourse de New York. Anammah était l’un des dirigeants de la société à célébrer l’introduction en bourse d’une société de commerce électronique surnommée «l’Amazone d’Afrique». Jumia, qui opère dans 14 pays africains, du Nigéria à l'Égypte et de la Côte d'Ivoire au Kenya, est devenue la première entreprise de commerce électronique entièrement centrée sur l'Afrique à être cotée à la prestigieuse bourse américaine.

L’histoire de Jumia pose toutefois un problème. À peine la société a-t-elle achevé son inscription à New York qu’un contrecoup a commencé. Jumia, disent ses détracteurs, n’est pas du tout une société africaine.

Jumia convient parfaitement dans le récit d’une solution technologique aux problèmes de l’Afrique et d’une voie vers un avenir dans lequel le commerce, et non l’extraction, deviendra un moteur de la croissance africaine.

Avec une combinaison de technologie en ligne et d'infrastructures hors ligne stratégiques, y compris des entrepôts et des flottes de motos, Jumia promet à une classe de consommateurs africains en expansion de disposer de la possibilité de faire livrer les marchandises directement à leur domicile. Les clients peuvent commander n'importe quoi, d'un iPhone ou d'un téléviseur à LED à un poulet korma, en touchant l'écran, en contournant les routes défoncées et les embouteillages remplis de gaz d'échappement qui caractérisent de nombreuses villes africaines à croissance rapide.

L’intérêt pour l’introduction en bourse de Jumia avait été intense. Peu de temps après la sonnerie de la cérémonie, les actions de la société ont commencé à bondir par rapport à leur prix initial de 14,50 $. À la fin de la journée, il était en hausse de 75%, valorisant la société à 2 milliards de dollars et offrant de petites fortunes à ses fondateurs. Dans les jours qui ont suivi, le cours de l'action a continué de grimper pour atteindre 40 $.

Bien que cela soit encore minime selon les normes de la Silicon Valley, pour les Afro-optimistes, en particulier ceux qui ont un penchant pour la technologie, la liste de Jumia a été un événement extrêmement important. Cela montrait au monde que la technologie africaine était devenue majeure et que les investisseurs pouvaient gagner de l'argent avec une entreprise avec de grands projets d'expansion africaine. Les investissements de Jumia ont sans doute été suivis par plus d'investissements, aidant ainsi les entreprises et les économies africaines à se préparer un nouvel avenir.

La querelle sur les origines de Jumia s'inscrit dans un débat plus vaste sur la race et l'appropriation

La liste de Jumia a mis en lumière ce que les observateurs rapprochés de l’Afrique savaient depuis longtemps: le continent bourdonnait d’idées technologiques. Après le passage au mobile, l’histoire a véritablement commencé au Kenya, il ya un peu plus de dix ans, avec l’invention de M-Pesa, un système permettant de transférer de petites sommes d’argent par téléphone mobile. Aussi facilement qu’envoyant un message texte, les gens pouvaient transférer de l’argent chez eux à des parents dans leur village ou payer des biens ou des services publics. M-Pesa et des dizaines de variantes comme celle-ci sont maintenant utilisés par des centaines de millions d’Africains, dont beaucoup sont par ailleurs exclus du système bancaire formel. Même les plus pauvres peuvent accumuler des antécédents de crédit et souscrire des microcrédits.

Dans la capitale kenyane, Nairobi, l'écosystème a donné naissance à un pôle technologique dynamique connu, presque inévitablement, sous le nom de «Silicon Savannah». Des centaines d’entreprises se sont appuyées sur le réseau de transfert d’argent pour offrir des services tels que la location de panneaux solaires, où les clients effectuent des micropaiements par téléphone. Des pharmacies en ligne ont été lancées, permettant aux clients de dépister les contrefaçons et d’éliminer les intermédiaires abusifs.

Pour ne pas être en reste, Lagos, capitale commerciale du Nigéria, possède son propre pôle technologique dans le district de Yaba, surnommé par certains «la vallée de Yabacon». Même le Cameroun voisin, dont l'économie est beaucoup plus petite, ne possède pas un mais deux pôles technologiques: «Silicon River» et «Silicon Mountain». Partout sur le continent, une explosion de l'utilisation des téléphones mobiles – et la pénétration croissante des smartphones – a ouvert la possibilité de services basés sur des applications qui peuvent, du moins théoriquement, résoudre les problèmes allant des faibles niveaux d'éducation aux faibles rendements agricoles, en passant par les infrastructures extrêmes et les infrastructures. même les processus d'adjudication corrompus.

Les applications de santé au Rwanda offrent aux citoyens les plus pauvres la perspective de consultations médicales bon marché conduites par l'IA. Une société en ligne au Nigeria, connue sous le nom de Cars45, cherche à résoudre les problèmes de vol et de fraude qui minent l’énorme marché de la voiture d’occasion en Afrique en proposant une vente aux enchères en ligne en temps réel. D'autres sociétés, dont Bridge, appuyée par Bill Gates et Mark Zuckerberg, offrent la possibilité, encore controversée pour beaucoup, de solutions technologiques à un enseignement de qualité médiocre, dans laquelle un programme standardisé est transmis aux enseignants utilisant des tablettes.

Une grande partie de cela reste à la phase de prototype. Malgré toute cette activité, le secteur des technologies en Afrique est encore relativement petit. L'année dernière, les start-ups africaines ont collecté un montant record de 726 millions de dollars, selon WeeTracker, un peu plus du dixième des 7 milliards de dollars collectés par les start-up indiennes dans le secteur de la technologie au cours de la même période. Mais l'intérêt et l'activité augmentent rapidement. Le chiffre de l’année dernière représentait une augmentation de 300% par rapport à l’année précédente.

Anammah, la directrice nigériane qui a sonné lors de l’introduction en bourse de Jumia, fait partie de ceux qui croient au pouvoir de la technologie pour transformer le continent. Jumia, dit-elle, emploie déjà 5 000 personnes en Afrique et utilise la technologie pour résoudre les problèmes logistiques auxquels les États africains sont confrontés depuis longtemps. «Nous sommes une entreprise africaine», dit-elle. "Nous résolvons les problèmes des Africains sur le continent."

Mais les critiques se demandent à quel point la société est «africaine».

Jumia a été constituée en société en 2012 à Berlin, même s'il a été signalé aux enquêteurs que son siège se trouvait au Nigéria. Il s'appelait à l'origine Kasuwa, ce qui signifie «marché» en haoussa, une langue utilisée dans le nord du Nigéria. Plus tard, il a été renommé le groupe Jumia. Au plus haut niveau, la société n’est pas gérée par des Africains, mais par des dirigeants français, qui étaient basés à Paris jusqu’à ce qu’ils déménagent au siège actuel à Dubaï. La plupart des techniciens qui conçoivent et entretiennent les systèmes en ligne de Jumia travaillent au Portugal et bon nombre d’entre eux, mais pas tous, sont de nationalité portugaise. Une grande partie de la capitale de Jumia a été levée en Europe et en Amérique. Alors, en quoi est-ce différent des sociétés telles que Shell ou Coca-Cola, qui emploient toutes les deux des milliers d’Africains, mais qui peuvent difficilement prétendre être africaines?

Le co-chef de Jumia, Sacha Poignonnec, à gauche, et la chef de Jumia Nigeria, Juliet Anammah, à la Bourse de New York le 12 avril.

Jumia a fait grand cas de ses racines soi-disant africaines. Le jour de l’inscription sur la liste, le co-directeur général Sacha Poignonnec, de nationalité française, a déclaré à CNBC: «Nous sommes une société complètement africaine." Pour ses détracteurs, c’était étrange de parler d’une entreprise qui était sur le point de gagner des millions de dollars. administrateurs principalement blancs de la société.

Selon ses détracteurs, si Jumia n’est pas vraiment africain, n’est-ce pas simplement la dernière édition d’une longue histoire d’exploitation qui remonte à la Royal Gold Company de Goldie? Jumia est devenu un paratonnerre pour un débat parfois enflammé sur la nature de la technologie et des capitaux étrangers en Afrique. Tandis que certains voient beaucoup d’espoir dans la participation de l’Afrique à ce nouveau monde, d’autres voient les vieux schémas d’extraction se réaffirmer. Au lieu du pétrole, disent-ils, des sociétés telles que Jumia pillent des données et des bénéfices. Vous pourriez l'appeler «techsploitation».

Rebecca Enonchong, née au Cameroun entrepreneur technologique, fait partie de ceux qui insistent sur le fait que Jumia est une société étrangère vêtue de robes africaines. Jumia, dit-elle, est une idée originale de Rocket Internet, une société allemande qui, selon elle, «copie en pâte» les idées développées dans la Silicon Valley et les applique au reste du monde. “C'est une société Internet Rocket. Ce n'est pas une start-up africaine », dit-elle. «Nous avons une histoire douloureuse avec les entreprises européennes, cet héritage colonial très récent. Il semble que cela se répète dans le monde des start-up. "

Enonchong ne remet pas en cause le droit de Rocket Internet de faire des affaires en Afrique, bien qu’elle doute de la solidité d’un modèle commercial géré par une équipe de direction basée en dehors du continent. Peu de temps après le lancement de Jumia, une note d’un vendeur à découvert de Citron Research a détruit des centaines de millions de dollars de l’évaluation de la société en mettant en doute la validité de certaines de ses créances et en qualifiant même le titre de «sans valeur». Jumia nie vigoureusement les investisseurs trompeurs et le cours de son action s’est quelque peu redressé depuis lors, pour s’établir autour de 25 $, bien que ce n’est toujours que la moitié de son sommet.

Loin d’aider l’Afrique, explique Enonchong, Jumia et des entreprises similaires étranglent à la naissance le secteur technologique africain. C’est en raison de ce que disent ses critiques le grand avantage non déclaré de ces sociétés: leur accès au capital. «Je ne vois aucune start-up africaine qui serait autorisée à perdre ce type d’argent», a déclaré Enonchong, évoquant le milliard de dollars dépensé par Jumia au cours des sept dernières années. "Cela prive les Africains de la possibilité d'être les premiers", a-t-elle déclaré, affirmant que de nombreuses start-ups africaines avaient disparu en raison de leur incapacité à égaler les poches profondes de Jumia.

Une étude réalisée en 2018 sur les entreprises en phase de démarrage en Afrique de l'Est a confirmé que 90% du financement avait été attribué à des fondateurs étrangers. De nombreux entrepreneurs africains se plaignent de ce que les sociétés étrangères utilisent une fausse identité africaine comme outil de marketing, en collectant des capitaux sur la base de ce qu'elles «font du bien» en «investissant dans un impact», mais en fin de compte en tirent profit comme tout capitaliste avisé.

TMS Ruge, un entrepreneur ougandais, détecte ce qu'il appelle une «recolonisation numérique» du continent. Les jeunes entreprises africaines sont privées de capital en raison de préjugés séculaires et de relations de pouvoir, a-t-il déclaré. «Ce que vous allez avoir, c’est la surpuissance de très bons talents, cette surpuissance de très bonnes innovations par des organisations bien financées et en pleine mutation liées à l’Ouest qui sont prêtes à perdre de l’argent pendant plusieurs années.

Dans un tweet à propos de Jumia, Ruge écrit: «Cher Afrique, ne permettez PAS [yourselves] être aveuglé à nouveau. "

Ruge voit le problème autant en termes psychologiques que financiers. «Nos esprits sont toujours colonisés», dit-il. Beaucoup d’Africains ont «l’idée que nous n’avons la capacité de rien faire, que rien de ce que nous faisons n’a de valeur tant que quelqu'un de l’Occident ne le bénira pas».

Aux supporters de Jumia, y compris beaucoup du continent lui-même, ce resserrement d’un passé colonialiste est au mieux inutile et positivement dommageable au pire. Iyinoluwa “E” Aboyeji, l’un des entrepreneurs les plus prospères du Nigeria dans le secteur des technologies et cofondateur d’Andela, une entreprise qui forme les codeurs africains, plaide le plus en faveur de la défense. «Plutôt que de saisir l'occasion pour célébrer l'excellence des Noirs en partageant et en amplifiant des histoires inspirantes. . . nous sommes entrés dans un débat insignifiant et primordial sur ce qu’est une entreprise africaine dans un monde sans frontières », a-t-il écrit dans un article publié en avril de cette année.

Aboyeji, qui passe une grande partie de son temps dans la Silicon Valley, affirme que les détracteurs de Jumia comprennent mal la nature du capitalisme mondial. Compte tenu des autorités africaines et de l’état de droit imprévisible, aucune entreprise ne pourrait être constituée sur le continent – en dehors peut-être de l’Afrique du Sud ou de la petite île de Maurice – et espérait mobiliser des capitaux. Même les sociétés asiatiques du sud-est ou chinois inscrivent ou incorporent à Singapour ou à Hong Kong à la recherche de juridictions plus fiables, dit-il. Le fait que Jumia ait des dirigeants français ne le rend pas non plus africain, pas plus que le directeur général indien de Microsoft ne fait de l’inventeur de Windows une société indienne. Il ajoute que le principal actionnaire de Jumia est l’opérateur de télécommunications sud-africain MTN.

Alors que certains voient de l’espoir dans la participation de l’Afrique, d’autres voient les vieux schémas d’extraction se réaffirmer sous une nouvelle forme.

Alors que ce qu’Aboyeji appelle l’élite «mesquine et sans vision» de l’Afrique est embourbé dans un débat inutile sur le techno-colonialisme, il exhale un manque d’importance: il est de plus en plus important de voir que la technologie peut être exploitée pour vaincre l’héritage colonial problèmes profonds. «Ce qui est tragique, écrit-il, c’est que, même si nous nous engageons dans des arguments dénués de sens, nous manquons de la mission de la société et de la possibilité qu’il offre pour la capacité de l’Afrique de dépasser l’infrastructure traditionnelle de vente au détail et de construire l’infrastructure nécessaire à une économie numérique. . . Ce qu'ils ont construit en Afrique contre toute attente reste symbolique. Nous devrions les célébrer et reconnaître notre rôle dans la réalisation de cet exploit. »

Kabirou Mbodje, fondateur de la société sénégalaise de paiements mobiles Wari, a fait la même remarque. «Jumia est tout sauf une entreprise africaine», dit-il. «Mais nous devons les féliciter. Cela devrait simplement montrer qu'il existe des opportunités et. . . si quelqu'un d'autre les prend, tant mieux pour eux. Si nous dormons, tant pis pour nous.

La querelle autour des origines de Jumia reste, pour certains, une source de distraction. Mais pour d'autres, il est né de blessures profondes et non cicatrisées et fait partie d'un débat plus vaste sur l'appropriation, la race et la propriété. Ce n’est pas un hasard si les entrepreneurs africains n’ont pas accès aux compétences et aux capitaux indispensables à la création d’entreprises modernes, a déclaré Enonchong. Les puissances coloniales ont passé des siècles à extraire des richesses du continent, détruisant les systèmes de gouvernement locaux et les privant des ressources humaines et de la formation de capital sur lesquelles d’autres États ont bâti leur succès.

Une partie de la solution consiste pour les Africains qui ont amassé des capitaux dans les industries traditionnelles à investir dans des entreprises en phase de démarrage, dit-elle. «Nous ne pouvons pas nous attendre à ce que la Silicon Valley investisse dans des start-ups africaines. Il est de notre responsabilité de nous approprier davantage. "

David Pilling est le rédacteur Afrique du FT. Autres reportages de Neil Munshi

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