Les conséquences horribles du passé toxique du caoutchouc

Copyright de l'image
                 Anti-Slavery International

Avertissement: Cet article contient une image que les lecteurs peuvent trouver angoissée.

La photographie en noir et blanc montre un homme, perché sur le bord d'une terrasse en bois, regardant deux objets. Au début, vous ne pouvez pas comprendre ce qu’ils sont.

Au fond, des palmiers. Deux autres hommes regardent tristement leur ami ou peut-être le photographe, c'est difficile à dire.

La photo a été prise en 1904 dans un avant-poste missionnaire à Baringa, dans ce que l'on appelait alors l'État indépendant du Congo. L'homme s'appelait Nsala et sa femme et ses enfants venaient d'être tués.

La photographie d'Alice Seeley Harris de Nsala, qui regarde le pied et les pieds coupés de sa fille Boali, âgée de cinq ans, a provoqué un tollé en Europe.

Copyright de l'image
                 Anti-Slavery International
                
            
            
            Légende
                
                    Alice Seeley Harris et son mari sont arrivés au Congo en août 1898

Les images déchirantes d'Alice, imprimées sur des brochures et affichées lors de réunions publiques, constituent la première campagne photographique au monde sur les droits de l'homme.

La pression publique qui en a résulté a finalement contraint le roi belge Léopold II, le cousin de la reine Victoria, à relâcher son emprise sur la colonie décrite dans le roman Heart of Darkness.

Mais pourquoi le Congo de Léopold était-il si horrible? C'était en caoutchouc.

50 éléments constitutifs de l'économie moderne met en lumière les inventions, les idées et les innovations qui ont contribué à créer le monde économique.

Il est diffusé sur le service mondial de la BBC. Vous pouvez trouver plus d'informations sur les sources du programme et écouter tous les épisodes en ligne ou vous abonner au podcast du programme.

Rembobinage de 70 ans à New York, 1834. Un jeune homme pauvre, malade mais optimiste, a frappé à la porte de la Roxbury India Rubber Company.

Charles Goodyear avait atterri dans la prison des débiteurs lorsque l'entreprise de matériel informatique de sa famille a fait faillite, mais il envisageait de se sortir de difficultés financières. Sa dernière idée était une sorte de valve à air améliorée pour les gilets de sauvetage gonflables en caoutchouc.

Copyright de l'image
                 Getty Images

Malheureusement pour Goodyear, le directeur aimait sa valve – mais a avoué que son entreprise était au bord de la ruine.

Il n'était pas seul. Partout aux États-Unis, les investisseurs avaient investi de l'argent dans cette nouvelle substance miraculeuse – extensible, souple, étanche à l'air et à l'eau – mais tout cela tournait terriblement mal.

Le caoutchouc n'était pas exactement neuf. Les Sud-américains le savaient depuis longtemps et les Européens ont déclaré pour la première fois dans les années 1490 que les autochtones fabriquaient "une sorte de cire" à partir d'arbres qui "donnent du lait lorsqu'ils sont coupés". Ce "lait" était du latex – il vient d'entre l'écorce interne et externe.

Certains caoutchoucs ont fait leur chemin en Europe, mais surtout par curiosité. Dans les années 1700, un explorateur français a donné le nom de «caoutchouc» à une langue locale: cela voulait dire «bois pleureur». Le scientifique Joseph Priestley a attribué son nom commun quand il a remarqué qu'il frottait au crayon du papier.

Copyright de l'image
                 Getty Images
                
            
            
            Légende
                
                    Une carte à collectionner d'un ensemble de 1910 montrant l'extraction de "caoutchouc"

Dans les années 1820, une quantité de plus en plus importante de caoutchouc était exportée du Brésil dans le monde entier pour en faire des manteaux, des chapeaux, des chaussures et des gilets de sauvetage gonflables. Puis vint un été très chaud et les entrepreneurs ont regardé avec effroi leurs stocks se fondre en une odeur nauséabonde.

Goodyear a vu sa chance.

Une fortune attendait quiconque pourrait inventer un moyen de fabriquer du caoutchouc face à la chaleur – et au froid, qui le fragilisait. Il est vrai que Goodyear n’avait pas de formation en chimie ni d’argent, mais pourquoi cela l’arrêterait-il?

Plus de choses qui ont fait l'économie moderne:

Pendant des années, il a traîné sa femme Clarissa et leur progéniture grandissante de ville en ville, louant des maisons de plus en plus insalubres, mettant en gage leur stock de biens en déclin et accumulant des dettes.

Alors que Clarissa n'essayait pas de nourrir les enfants, Charles a ordonné à sa casserole de mélanger le caoutchouc avec tout ce à quoi il pouvait penser: magnésium, chaux, noir de carbone.

Finalement, il trouva la solution: chauffer le caoutchouc avec du soufre. C'est un processus que nous appelons maintenant la vulcanisation.

Copyright de l'image
                 Getty Images
                
            
            
            Légende
                
                    Charles Goodyear démontrant le processus de vulcanisation

Malheureusement pour Clarissa, qui souffre depuis longtemps, cela a conduit son mari à emprunter encore plus d’argent pour des poursuites afin de protéger ses brevets. Il est décédé en raison de 200 000 $ (161 000 £).

Mais l'acharnement de Charles avait mis le caoutchouc au cœur de l'économie industrielle. C'était dans les courroies, les flexibles et les joints d'étanchéité, utilisés pour sceller, isoler et absorber les chocs.

À la fin des années 1880, l'inventeur écossais John Dunlop a résolu le problème en réinventant le pneu, qui avait été mis au point quelques décennies auparavant, mais qui n'avait pas décollé.

Dunlop était un vétérinaire. Il avait bricolé le tricycle de son fils, essayant de trouver un moyen d'atténuer le trajet. Les fabricants de vélos ont rapidement compris les avantages, tout comme l'industrie automobile naissante.

Copyright de l'image
                 Getty Images
                
            
            
            Légende
                
                    Le fils de John Dunlop photographié sur le premier vélo à avoir des pneus pneumatiques

La demande de caoutchouc a explosé. Les puissances coloniales européennes ont entrepris de défricher de vastes étendues d’Asie pour y planter Hevea brasiliensis, plus connu sous le nom d ’" arbre à caoutchouc ".

Mais ces nouvelles plantations d'hévéa tarderaient à se développer et des centaines d'autres plantes produiraient également du latex, en quantités variables, même de modestes pissenlits.

Dans la forêt pluviale du Congo, il y avait des vignes pouvant être exploitées pour répondre immédiatement à la demande.

Comment obtenir ce caoutchouc, autant et aussi rapidement que possible?

En l'absence de scrupules, la réponse était extrêmement simple. Envoyez des hommes armés dans un village, kidnappez les femmes et les enfants. Si leurs hommes ne rapportaient pas assez de caoutchouc, coupez une main – ou tuez une famille.

Copyright de l'image
                 Anti-Slavery International
                
            
            
            Légende
                
                    Photo prise par Alice Seeley Harris en 1904 et représentant Nsala, regardant le pied et les jambes sectionnés de sa fille de cinq ans.

Certaines choses ont changé depuis que Nsala a rencontré Seeley Harris à Baringa. Aujourd'hui, plus de la moitié de la production mondiale de caoutchouc provient non pas du bois qui pleure, mais du pétrole qui jaillit.

Les tentatives de fabrication de caoutchouc synthétique ont commencé lorsque le matériau naturel est devenu populaire et ont pris leur envol pendant la Seconde Guerre mondiale. Avec les lignes d'approvisionnement en provenance d'Asie perturbées, le gouvernement américain a poussé l'industrie à développer des substituts. Le caoutchouc synthétique est souvent meilleur marché et parfois meilleur, par exemple pour les pneus de vélo.

Mais pour certaines utilisations, vous ne pouvez toujours pas battre un peu d'Hevea brasiliensis. Environ les trois quarts de la récolte mondiale de caoutchouc servent à la fabrication de pneus pour véhicules plus lourds.

Et comme nous fabriquons plus de voitures, de camions et d’avions, nous avons besoin de plus en plus de caoutchouc pour recouvrir leurs roues, ce qui est difficile.

L'hévéa a soif. Les environnementalistes s'inquiètent donc de la pénurie d'eau et de la biodiversité, car la forêt tropicale humide d'Asie du Sud-Est laisse de plus en plus de place aux grandes plantations.

Copyright de l'image
                 Getty Images
                
            
            
            Légende
                
                    Ouvriers ramassant la sève des hévéas

Cela se passe aussi en Afrique.

Parcourez 1 000 km à travers la forêt tropicale humide depuis Baringa, où Seeley Harris a rencontré Nsala, en direction de l'ouest et légèrement au nord, et vous rejoindrez Meyomessala au Cameroun, qui fait partie de la réserve de faune de Dja, classée au patrimoine mondial de l'Unesco.

À proximité, la plus grande entreprise de transformation du caoutchouc du monde, Halcyon Agri, nettoie des milliers d’hectares pour la production d’hévéa sur sa plantation de Sudcam.

Des groupes environnementaux tels que Greenpeace, le WWF et le Centre pour la recherche forestière internationale ont tous exprimé des préoccupations quant à l'impact de la déforestation dans la région. Certains villageois affirment qu'ils n'ont pas été correctement indemnisés pour la perte de leurs terres.

En réaction, Halcyon Agri a annoncé en novembre 2018 une nouvelle politique de chaîne d'approvisionnement «durable» et a lancé une commission de la durabilité couvrant son travail au Cameroun.

Promettant d’aborder les conditions de travail, l’acquisition et l’utilisation responsables des terres, la protection des écosystèmes et les pratiques éthiques, la société a reconnu "comprendre son rôle et son obligation de minimiser les impacts sur l’environnement tout en continuant de répondre à la demande croissante d’une matière première vitale pour la modernité. la vie".

Halcyon Agri est une filiale de Sinochem, une entreprise publique chinoise. La demande de caoutchouc d'une grande puissance étrangère suscite donc encore la controverse en Afrique. Mais maintenant, cette controverse concerne l'abattage des arbres, pas des mains.

C'est un progrès, en quelque sorte.

L'auteur écrit la colonne Undercover Economist du Financial Times. 50 choses qui ont fait l'économie moderne est diffusé sur le BBC World Service. Tu peux trouver plus d'informations sur les sources du programme et écoutez tous les épisodes en ligne ou s'abonner au podcast du programme.