Le seul caviar d’Afrique provient d’un lac des hautes terres de Madagascar

L’une des cultures les plus rares et les plus luxueuses de Madagascar est isolée dans un lac artificiel situé dans les hauts plateaux du pays. Situé à environ 40 km de la capitale Antananarivo et abritant une communauté d’esturgeons en élevage, le pittoresque lac Mantasoa est devenu la première et unique source de caviar en Afrique.

La ferme, appelée Rova Caviar Madagascar, a été créée par trois entrepreneurs français: Delphyne et Christophe Dabezies et leur partenaire, Alexandre Guerrier, selon l'Agence France-Presse. Selon New Scientist, Rova rejoint un nombre croissant de fermes de caviar durables qui ont vu le jour à la suite de la diminution de la population sauvage et de l'interdiction du commerce mondial de caviar sauvage en 2006.

En 2013, selon le site de la société, le premier lot d’œufs d’esturgeons fécondés importés de Russie par Rova avait éclos dans une pépinière spéciale située au bord du lac. Mais comme les esturgeons mettent des années à mûrir, Rova n’a pas vendu sa première récolte de caviar avant juin 2017.

Rova exploite cinq variétés d'esturgeons, chacune produisant un type de caviar distinct. Ce premier lot provenait d'esturgeons de Sibérie d'élevage courant, qui peuvent mûrir en seulement cinq ans, ce qui est relativement rapide pour un esturgeon. En comparaison, la plupart des espèces de poisson mettent entre 8 et 20 ans pour produire des œufs. Rova élève également des esturgeons russes, des esturgeons belugas, des esturgeons à ventre nu et des esturgeons Persicus, bien qu'aucune de ces espèces ne mourra avant plusieurs années.

Lorsque les alevins atteignent un quart d’once dans la ferme de Mantasoa, ils sont déplacés du bâtiment de l’écloserie vers des étangs d’eau douce. Quand ils atteignent une livre, ils sont de nouveau déplacés, cette fois dans l’une des 30 cages du lac même.

Caviar de Sibérie d’une société russe concurrente. Domaine public

Madagascar n'a pas encore percé sur le marché mondial du caviar, dominé par la Chine, l'Italie et la France. Mais le caviar de Mantasoa est abordable, à 144 dollars pour 100 grammes. À titre de comparaison, Calvisius Caviar, l’une des principales sociétés italiennes de caviar, vend 100 grammes de caviar de Sibérie pour 250 dollars; son caviar le plus cher, Beluga, coûte environ 570 dollars les 100 grammes.

L’AFP rapporte que la majeure partie de la première récolte de Rova a été vendue à des boutiques et restaurants de luxe à Madagascar et dans les îles voisines, Maurice, Seychelles et La Réunion.

Madagascar, une nation insulaire à la biodiversité extraordinaire, peut sembler un lieu insolite pour importer de nouvelles espèces. Mais en tant que poisson lié à un lac, l’esturgeon ne constitue pas une menace pour les écosystèmes terrestres environnants. Et le lac Mantasoa, créé par l’homme, n’est rempli que par l’eau de pluie. L’esturgeon n’a aucun moyen de s’échapper dans un système naturel d’eaux douces.

"Madagascar dispose d'un environnement exceptionnel qui produit des plantes rares telles que le cacao, la vanille, la crevette bio et les litchis", a déclaré Delphyne Dabezies à l'AFP. "Nous pensions pouvoir ajouter du caviar."

Ailleurs dans le monde, le marché lucratif du caviar continue de menacer les populations d'esturgeons sauvages, selon un nouveau rapport publié en février par TRAFFIC, une organisation à but non lucratif qui surveille le commerce des espèces sauvages. L’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) classe 16 des 27 espèces d’esturgeons dans le monde comme étant en danger critique d’extinction. Beaucoup sont menacés de braconnage.

Pour aider à préserver les cultures sauvages de leurs cultures, certaines exploitations de caviar, telles que Sturgeon Aquafarms, en Floride, libèrent des œufs fécondés dans la nature pour aider à renforcer les populations en danger.

"Beaucoup de gens se sont moqués de nous", a déclaré Dabezies à l'AFP. "Mais nous avons pris le temps de prouver que c'est sérieux."