Le plus grand laboratoire de physique des particules du monde, le CERN accélère le démarrage

L’une des ressources technologiques les plus précieuses et les plus mystérieuses d’Europe est enfouie à 100 mètres sous terre, de part et d’autre de la frontière franco-suisse.

Et son impact commercial s'étend encore plus loin, atteignant les pistes de ski autrichiennes, une équipe d'experts en criminalistique d'art en Tchéquie, des exploitations agricoles «intelligentes» en Norvège et des officiers de police à Genève.

Bienvenue au CERN, opérateur de l'accélérateur de particules Large Hadron Collider, qui a permis de découvrir la particule de Dieu de Higgs Boson et investit désormais dans des startups européennes.

Aujourd’hui, plus de 30 start-up européennes, avec environ 200 000 euros chacune, soutiennent leurs applications de la technologie de pointe du CERN dans une gamme époustouflante de produits, allant de la neige artificielle extrêmement moelleuse aux capteurs acoustiques détectant la violence dans les rues.

Mais il existe des frictions au croisement de la physique des particules et de l’entrepreneuriat. Une bonne science ne signifie pas forcément de bonnes affaires, un certain nombre d'entreprises soutenues par le CERN semblant sombrer dans un trou noir.

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Comme tous les bons scientifiques, le CERN considère les revers comme une étape dans un processus de répétition des erreurs d’essai. La division entrepreneuriale, appelée CERN Knowledge Transfer, repense sa stratégie.

La machine à neige moelleuse

La start-up autrichienne Neuschnee se démarque parmi les startups du CERN pour diverses raisons, notamment en raison de son produit inhabituel: une neige artificielle à la texture duveteuse, idéale pour certains sports d'hiver tels que le «patinage sur neige».

Contrairement à la plupart des candidats à l’un des «incubateurs» d’entreprises du CERN (il y en a 10 en Europe), Neuschnee disposait déjà d’un produit prêt à être commercialisé et d’un brevet lors de son entrée dans le programme en Autriche.

Michael Bacher, président-directeur général de Neuschnee, a déclaré que, même s’ils disposaient déjà d’un produit fonctionnel, il avait saisi l’opportunité de bénéficier du soutien du CERN pour aider à «perfectionner» sa neige.

Selon Bacher, le secteur des stations de ski autrichiennes est «très conservateur». Il avait donc besoin d’un produit plus performant et moins cher que les fabricants de canons à neige, qui vendent de la neige artificielle «haute densité» (ferme), pour convaincre les acheteurs de: essayer quelque chose de nouveau.

Il semblait que le CERN pourrait l'aider à optimiser ses machines en utilisant une technique de modélisation numérique mise au point par leurs scientifiques.

Malheureusement, les trois mois de collaboration intense n’ont pas abouti. Cela a abouti à une nouvelle technique permettant de créer une neige plus moelleuse et plus performante – un succès scientifique. Le problème est que cette nouvelle technique mettrait 20 ans à se perfectionner et à être commercialisée.

«Cela a été un succès sur le plan scientifique, mais pas sur le plan de l’application», explique Bacher. «Nous ne pouvions pas utiliser les résultats comme nous l'avions espéré, car nous avons finalement constaté qu'il nous fallait beaucoup plus de travail pour produire une amélioration réelle à la taille dont nous avions besoin.

Surveillance sonore

Les accélérateurs de startups du CERN ont donné lieu à de nombreuses réussites, dont la start-up suisse Securaxis, qui a pivoté en 2017 à partir d'une plate-forme logicielle de renseignement de sécurité pilotée par les données, pour se concentrer sur les capteurs sonores de «ville intelligente».

Securaxis illustre la vision affichée par le CERN de soutenir les nouvelles entreprises avec une proposition commerciale unique, mais qui pourrait économiser du temps, de l’argent et des ressources en exploitant les outils du CERN.

Dans ce cas, avant de présenter sa candidature au dernier incubateur du CERN près de Zurich, la start-up travaillait déjà sur l'utilisation de petits capteurs acoustiques et d'algorithmes d'apprentissage automatique pour détecter des anomalies dans divers contextes, comme des coups de feu dans la rue, des signes précurseurs de fissures dans les ponts ou les véhicules. pics de trafic.

Gaetan Vannay, responsable des opérations de la société, explique que leur proposition était un candidat idéal pour le CERN, car les capteurs acoustiques pourraient utiliser le système sophistiqué du CERN pour la collecte et le contrôle des données provenant de capteurs expérimentaux. En fait, un ingénieur du CERN avait également construit son propre capteur acoustique en tant que «projet animalier» et était intéressé par une collaboration.

«L’utilisation du système d’acquisition de données du CERN a été très importante pour nous», dit-il. «Nous n’avions pas à le développer à partir de rien et c’était très puissant pour notre produit.»

Sans le soutien du CERN, Securaxis aurait probablement mis beaucoup de temps à arriver là où elle se trouve maintenant, déclare Vannay. La startup met en œuvre un certain nombre de preuves de concept, surveillant la sécurité des éoliennes et des ponts, mesurant le volume et la direction du trafic et détectant les coups de feu dans la rue. Les capteurs ont la précision d'identifier le type de pistolet à partir de l'acoustique seule, dit Vannay

Vannay remercie également le CERN d’avoir augmenté l’intérêt que reçoit Securaxis. C’est en partie parce que la puissance de la réputation du CERN a ouvert des portes à la jeune startup.

«La semaine dernière, nous étions à une foire à Hanovre. Nous avons affiché le logo du CERN sur notre écran et avons informé les personnes que nous étions soutenus par le CERN. Nous avons immédiatement réagi», a-t-il déclaré. "Les gens de toute l'Europe ont été immédiatement impressionnés."

«Les incubateurs du CERN sont tous axés sur le transfert de connaissances, c'est ce qui les rend différents des autres. Là où l’incubateur est basé, il y a beaucoup d’expertise technologique, de coaching en entreprise, et cela ouvre l’accès au financement car les fonds regardent en permanence ce qui se passe dans ce parc d’activités… Cela nous donne de la visibilité. ”

Art médico-légal

La marque CERN a également exercé une influence sur la société tchèque InsightART, qui utilise la technologie de numérisation du CERN «pour préserver le patrimoine artistique mondial» en démasquant les contrefaçons et en aidant les projets de restauration.

En pratique, toutefois, l’équipe d’InsightART, dirigée par Jan Sohar, responsable du développement commercial, n’a eu que peu d’interactions directes avec le CERN ou ses chercheurs.

Les scanners 2D et 3D d’InsightART utilisent les puces de détection de particules du CERN pour créer des rayons X extrêmement contrastés de peintures et de sculptures. La société fait partie de l’autre canal de commercialisation du CERN: un projet de collaboration permettant aux entreprises d’acquérir des licences et d’utiliser les puces dans leur propre technologie.

«Pour nous, en tant que jeune entreprise, il est très important que le CERN soit un partenaire solide derrière nous», a déclaré Sohar. "Il ouvre de nombreuses portes."

Mais Sohar pense qu’en travaillant plus étroitement avec le CERN, on freinerait plutôt que de soutenir les efforts commerciaux de la société.

«En théorie, nous pourrions coopérer davantage avec le CERN, mais dans la pratique, le CERN est fondamentalement une organisation scientifique, alors que nous nous concentrons sur nos clients finaux», a-t-il déclaré. "Le développement technologique que nous réalisons n'est tout simplement pas comparable au développement scientifique du CERN."

Transformer les étudiants en fondateurs de startups

Silje Uhlen Maurset sait à quel point il est difficile de créer une startup utilisant la technologie du CERN. L'entrepreneur norvégien a deux projets (abandonnés) de démarrage du CERN à son actif et vient de rejoindre l'équipe du CERN pour développer le programme d'été pour étudiants en entrepreneuriat, en tirant profit des défis qu'elle a eux-mêmes vécus.

L’initiative la plus prometteuse de Maurset a été Apico, qui a utilisé une plate-forme logicielle du CERN appelée Quasar pour intégrer les données de différents types de capteurs dans les fermes norvégiennes.

Elle a découvert le logiciel lors de son programme d’entreprenariat à l’Université norvégienne des sciences et de la technologie, un type de partenariat différent dans lequel les étudiants passent une semaine intensive au CERN pour développer une idée de produit utilisant une technologie spécifique.

La start-up Apico a été créée à la suite. La technologie du CERN était une solution parfaite au problème, dit-elle, mais finalement, Maurset ne pensait pas qu’elle était la bonne personne pour la mettre en œuvre en Norvège.

Les étudiants entrepreneurs sont bons pour générer des idées commerciales pour la technologie du CERN et évaluer le potentiel du marché, déclare Maurset, mais appliquer la technologie du CERN dans la pratique nécessite une expertise plus approfondie. Essayer de diriger une entreprise technologique du CERN en Norvège avec les experts indispensables dont le siège est fermement établi à Genève s'est avéré irréalisable.

«Ces technologies sont vraiment spécialisées pour ce qu'elles font au CERN», a déclaré Maurset. «Lorsque vous trouvez un domaine d’application, vous avez besoin de l’expertise technique. Il est trop difficile de ne pas pouvoir faire venir votre expert technique à chaque réunion avec des clients potentiels.»

Maurset pense que le soutien du CERN a permis à l’équipe Apico de continuer à faire progresser l’entreprise pendant beaucoup plus longtemps qu’elle ne l’aurait fait autrement. Maintenant, elle tente de transformer le programme d'été des étudiants récemment diplômés du CERN en entrepreneuriat étudiant, en espérant que ces changements aideront à créer des startups plus durables.

Cela signifie avant tout que nous devons davantage nous concentrer sur la création d’équipes de fondation fortes autour d’une idée de produit, de sorte que toutes les compétences importantes restent entre les mains des entrepreneurs lors de leur retour dans leur pays d’origine. La vision de Maurset ressemble à Entrepreneur d'abord pour les personnes intéressées par les technologies de la physique des particules.

«Nous voulons vraiment avoir un impact sur la société par le biais des startups», dit-elle, «mais cela prend du temps».