Le marché du travail encombré de Chine rend la vie difficile aux travailleurs étrangers et aux «nouvelles tortues de mer» diplômées

Avec le ralentissement de l'économie chinoise, les décideurs chinois sont de plus en plus préoccupés par les perspectives d'emploi, car la création d'un nombre suffisant de nouveaux emplois est considérée comme un élément nécessaire du maintien de la stabilité sociale. L'emploi était la principale priorité fixée par le Politburo en juillet dernier lorsqu'il a réorienté sa politique économique vers la stabilisation de la croissance, ce qui a amené le gouvernement à adopter une série de mesures visant à lutter contre la hausse du chômage. Cette série explore les défis de l’emploi auxquels sont confrontés les différents segments de l’économie chinoise, et cette deuxième partie examine les problèmes rencontrés par les étudiants chinois revenant d’étudier à l’étranger, ainsi que par les travailleurs étrangers.

Alors que l'horloge sonne à 23 heures un mercredi soir de fin janvier, Peter Chen a finalement quitté son bureau au nord-ouest de Pékin. Il effectuait des recherches sur la technologie de perception utilisée dans les voitures autonomes depuis 10h du matin.

Chen, originaire de la province du Yunnan, vient de rentrer en Chine, après avoir obtenu un baccalauréat et une maîtrise en informatique à Hong Kong.

Depuis son retour en Chine, la carrière de Chen a été sinueuse.

Une entreprise en démarrage qu’il a lancée – une application de planification de voyage – n’a jamais vu le jour. Il a donc passé une année à apprendre l’ingénierie des véhicules autonomes avant de décrocher un emploi chez l’un des géants de l’internet en Chine.

Mais la route n’a pas été facile non plus.

Chen travaille de longues heures pour un salaire bas. Son salaire mensuel est inférieur à la moitié de ce à quoi il s'attendait et il travaille régulièrement par tranches de 13 heures. La plupart des membres de son équipe sont des diplômés locaux, dont cinq seulement ont étudié à l'étranger.

«Je pense toujours aux avantages d’être un haigui aujourd’hui», a déclaré Chen. "En termes de savoir-faire technologique, les diplômés de la partie continentale ne sont pas à la traîne, mais sont encore plus forts."

Haigui est le terme chinois qui décrit les personnes qui rentrent en Chine après avoir étudié à l'étranger. Cela ressemble au mot chinois «tortue de mer» – et, à l'instar de leur homonyme émigré, ces rapatriés ont souvent parcouru de grandes distances pour rentrer chez eux.

Le terme était synonyme d’élites chinoises. Il y a quarante ans, quand il avait lancé le processus d'ouverture de la Chine, le dirigeant suprême Deng Xiaoping avait pris la décision stratégique d'envoyer des étudiants et des universitaires chinois à l'étranger pour apprendre de nouvelles technologies et acquérir de nouvelles compétences en gestion.

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Haigui continuera à jouer un rôle de pionnier dans la modernisation de l'économie chinoise et créera de nombreuses sociétés de technologie chinoises bien connues, notamment Sohu, Baidu et Sina.

Mais avec le développement de l’économie chinoise, de plus en plus de familles ont pu se permettre d’envoyer leurs enfants étudier à l’étranger et le haigui est devenu de moins en moins exceptionnel parmi une main-d’œuvre chinoise très éduquée et moderne.

En 2017, un nombre record de 480 900 étudiants chinois sont rentrés en Chine après avoir étudié à l'étranger, selon les données du ministère de l'Éducation, soit une augmentation de 11,19% par rapport à 2016.

Près de la moitié d'entre eux étaient titulaires d'une maîtrise ou d'un diplôme supérieur, soit 14,9% de plus que le chiffre correspondant pour 2016.

Au cours des 40 années écoulées depuis le début de l'ouverture, 3,13 millions de «tortues de mer», soit 83,73% des étudiants chinois diplômés à l'étranger, sont rentrées chez elles.

Dans une autre étude du site Web de recrutement Liepin.com publiée en janvier, 80% des rapatriés en 2018 s'attendaient à un salaire annuel supérieur à 200 000 yuans (29 652 dollars).

En réalité, plus de la moitié des personnes interrogées gagnaient moins de 100 000 yuans, signe que les rapatriés ont perdu leur avantage sur les diplômés nationaux.

«Il y a quelques années, j'aurais dit que les rapatriés étaient de meilleurs employés», a déclaré Aurélien Rigard, cofondateur de la société de technologie IT Consultis, basée à Shanghai.

«Aujourd'hui, je ne suis pas convaincue qu'ils vont beaucoup mieux. Je suis très impressionné par la qualité et l'éthique de travail du talent local. »

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Face à une concurrence féroce exercée par un marché de l’emploi plus concurrentiel, des personnes comme Chen, titulaire d’une licence et d’une maîtrise en informatique de Hong Kong, originaires de la province du Yunnan, ont du mal à trouver le travail qu’elles recherchent.

"La société ne me traitera pas différemment parce que je suis un rapatrié", a déclaré Chen. "Les compétences linguistiques ou de communication peuvent me donner un avantage concurrentiel, mais dans le monde des ingénieurs informaticiens, ce n'est pas grave."

Kimi Fei est rentré à Shanghai en août 2018 après avoir obtenu une maîtrise en administration des affaires de la prestigieuse école de commerce Stephen M Ross de l'Université du Michigan. Toutefois, comme d'autres tortues de mer, il a découvert qu'il nageait à contre-courant.

Malgré sa formation illustre, Fei avait du mal à trouver du travail dans une entreprise chinoise, ce qui était sa préférence. Il a été contraint d'élargir ses recherches et a trouvé un emploi chez un opérateur multinational de produits de base, travaillant en tant qu'associé en investissement stratégique.

"Le mot haigui a perdu sa signification historique", a-t-il déclaré, ajoutant que les entreprises chinoises souhaitaient désormais davantage embaucher dans les meilleures universités locales.

Selon une étude du cabinet de conseil PreTalent, le ralentissement de l’économie chinoise s’accentue encore plus, en particulier dans les domaines de la finance et de l’immobilier.

Lors de la recherche d'un emploi aux États-Unis l'année dernière, Fei n'a vu aucune société immobilière chinoise recruter sur son campus.

«Au cours des années précédentes, des développeurs tels que Huaxia Happiness et Vanke ont dépensé beaucoup d’argent pour attirer les étudiants en MBA d’écoles de commerce américaines», a-t-il déclaré.

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Le nombre d’étudiants diplômés en Chine atteindra 8,34 millions en 2019, plus que jamais auparavant, a déclaré Qiu Xiaoping, vice-ministre du Travail, à la mi-janvier.

"Les ressortissants chinois qui étudient à l'étranger auraient souvent obtenu leur diplôme et trouveraient un emploi à l'étranger, mais beaucoup souhaitent rentrer en Chine, car c'est là que l'action se déroule", a déclaré John Mullally, directeur régional des services financiers dans le sud de la Chine chez la société de recrutement Robert Walters.

Alors que ceux qui restent à l'étranger peuvent améliorer leurs compétences linguistiques et techniques, notamment en ce qui concerne la structuration des transactions financières, ils n'auront pas de réseau en Chine, ce qui est vital pour de nombreux emplois dans le secteur de la finance.

«Auparavant, ils seraient restés à l'étranger jusqu'à ce qu'ils deviennent vice-président; à ce stade, ils ne sont pas bon marché. Mais maintenant, ils reviennent au niveau des analystes », a ajouté Mullally.

Le marché du travail extrêmement concurrentiel crée également des défis pour les étrangers en Chine – pour les entreprises comme pour les employés.

Selon un rapport publié par LinkedIn et Bain & Company en décembre dernier, 40% des dirigeants d'entreprises qui ont commencé un nouvel emploi dans une entreprise locale au cours des cinq dernières années sont passés d'une multinationale.

«Les entreprises locales gagnent plus de talents de sociétés multinationales», a déclaré Stephen Shih, associé chez Bain.

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Cela s’explique en partie par les chaînes de commandement allongées dans les entreprises internationales, ce qui signifie qu’un dirigeant ou un directeur en Chine pourrait devoir se rapporter à un supérieur de la région Asie-Pacifique ou même revenir au siège principal à Londres ou à New York.

«Si le siège social manque d’urgence, votre demande risque de rester en suspens pendant quelques jours, puis cette opportunité en Chine a évolué. Les choses se passent si vite ici », a déclaré Ker Gibbs, président de la Chambre de commerce américaine à Shanghai.

«Les organisations chinoises l'obtiennent. Vous entrez dans le bureau du PDG, vous prenez une décision et vous en sortez », a déclaré Gibbs, ajoutant que la recherche de talents était le« nouveau champ de bataille »des entreprises étrangères en Chine.

Pour les travailleurs étrangers, les choses se compliquent également: les possibilités se réduisent, en particulier dans les domaines de l'encadrement intermédiaire.

Les entreprises chinoises, étrangères et chinoises, «localisent» activement la main-d'œuvre, une fois encore grâce à la disponibilité de talents chinois hautement qualifiés.

"Dans les discussions sur le sujet, les membres ont mentionné une préférence croissante des entreprises pour le recrutement de talents locaux ayant une éducation internationale, plutôt que des profils d'expatriés juniors susceptibles de quitter le pays un jour", a déclaré une porte-parole de la Chambre de commerce de l'Union européenne à Pékin.

Les personnes ayant des compétences techniques très spécifiques sont valorisées et se retrouvent souvent dans les échelons supérieurs des entreprises. De plus, les opportunités sont plus nombreuses en dehors des hubs saturés de Beijing, Shanghai et Shenzhen.

«Si vous êtes un professionnel chevronné, il n’ya aucune raison de ne pas avoir d’opportunités [in China]. La question est de savoir si vous souhaitez déménager à Hangzhou, Chengdu ou Xian pour gérer une unité commerciale d'Alibaba, ou si vous ne souhaitez vivre qu'à Shanghai? », A déclaré Richard Brubaker, fondateur de Collective Responsibility, une société de conseil basée à Shanghai. Alibaba est le propriétaire du South China Morning Post.

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Selon Gibbs, il y a aussi beaucoup d’entrepreneurs étrangers en Chine, mais l’économie et la main-d’œuvre ont mûri au point où, si vous n’avez pas d’excellent plan commercial et de stratégie d’exécution, la tâche est de plus en plus difficile.

«Quand je suis arrivé en Chine en 1985, il avait besoin de tout – et de beaucoup d’espace. Lorsque vous songez à créer une entreprise dans cet environnement, pour presque tout, si vous pouviez la faire germer, vous pourriez la faire grandir. En 2019, nous sommes dans une situation complètement différente », a déclaré Gibbs.

On pense qu'il y a moins de start-ups occidentales en Chine et, bien que les chiffres exacts soient difficiles à obtenir, celles qui ont survécu ont tendance à être faites de matériaux plus sévères.

Rigard a lancé sa société de technologie à Shanghai il y a huit ans. Depuis, l'entrepreneur français a vu son entreprise grandir jusqu'à 70 personnes, dont 40 en Chine et 30 au Vietnam.

«Il existe maintenant une catégorie d’entrepreneurs différente», a-t-il déclaré. «Les gens venaient sur le sol chinois pour demander des visas, beaucoup d’entre eux ont démarré une entreprise en Chine sans faire de recherches. Ce n'est plus le cas, vous devez avoir de l'expérience.

L'espace technologique dans lequel il évolue, après avoir lancé des canaux et des plateformes de commerce électronique principalement destinés à des clients de détail internationaux souhaitant vendre en Chine, est devenu extrêmement concurrentiel.

Contrairement aux entreprises locales, son entreprise n’a pas accès aux emprunts bancaires ni à la plupart des informations communiquées par les voies officielles.

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"Vous travaillez toujours dur pour vivre pour combattre un autre jour", a-t-il déclaré. "Vous réalisez que d'autres personnes ont perdu leurs affaires à cause de la malchance, pas parce qu'elles n'étaient pas aussi bonnes que vous."

Des gens comme Rigard et le récent rapatrié Chen travaillent dans une nouvelle Chine: un marché de l’emploi et des entreprises aussi dynamique que partout ailleurs dans le monde, avec des industries nouvelles et en modernisation qui nécessiteront le talent mondial.

Pour Rigard, cela signifie naviguer dans le «plafond de bambou» censé faire face aux entreprises étrangères en Chine, tandis que Chen estime avoir pris la bonne décision de rentrer en Chine malgré de longues heures.

Liepin.com estime que le nombre d'ingénieurs en intelligence artificielle formés à l'étranger a augmenté de 47,83% en 2018 par rapport à l'année précédente.

Chen, qui a rejeté les ouvertures des constructeurs automobiles européens, en fait partie.

"Les entreprises chinoises pourraient déjà devancer leurs homologues occidentales dans certains domaines de la conduite autonome", a-t-il déclaré. "Et dans une entreprise chinoise, je peux avoir une forte influence sur la recherche et le développement."

La troisième tranche de cette série, qui paraîtra sous peu, examinera les problèmes auxquels est confrontée l’économie des services d’assurance vie ou «gig».