Le Mans et l’Iconic Motor Race en Europe

En fin d’après-midi, mon mari et moi-même venons de nous installer dans un hôtel de la paisible vallée du Loir, mais jusqu’à présent, nous n’avons pas eu plus que le bar. Sacs abandonnés, bouteilles ignorées, nous étudions tous les deux le mur derrière la rangée de tables, un montage de photos historiques allant du sol au plafond qui nous absorbe tous les deux pour différentes raisons.

Fier propriétaire d'un classique de la Triumph Vitesse, âgé de 50 ans, John se penche sur des photographies de voitures de course, alors que j'ai été guidé par les images de pilotes et, en particulier, par une photo de mon héros de cinéma des années 1970, Steve McQueen. Réservez une chambre à l'Hôtel de France à La Chartre-sur-le-Loir et laissez-vous emporter par l'histoire du sport automobile, sans parler de l'étrange star de cinéma.

Les 24 Heures du Mans sont la plus ancienne course d'endurance au monde. Photo: Shutterstock

Dans les années 50 et 60, les équipes de course automobile, les amateurs de sport et les célébrités de la journée ont tous séjourné dans cet hôtel emblématique Art Déco, situé à environ une heure de route du Mans. Pensez Mario Andretti et Stirling Moss, Graham Hill et Jacky Ickx, Bobby Kennedy et Jackie Onassis. Et bien sûr, la légende du film pétrolier McQueen, vedette du film épique Le Mans de 1971.

C'était en 1953, lorsque le directeur de la course, John Wyer, utilisait pour la première fois l'Hôtel de France comme siège de son équipe de course Aston Martin avant les 24 Heures du Mans. Depuis lors, les équipes de Porsche, Ford, Ferrari, Triumph et TVR ont toutes préparé leurs voitures dans le garage de l'hôtel.

Lorsque, finalement, John et moi nous séparons du décor mural, nous découvrons que notre pièce tranquille donne sur la cour latérale, déjà familière grâce aux photos d'archives la montrant remplie d'Aston Martins.

Steve McQueen filmant des scènes sur la piste de course pour Le Mans 1971 de Lee H. Katzin. Photo: Alamy

AMBITION DE COURSE

Aujourd'hui, l'Hôtel de France appartient à Martin Overington, entrepreneur britannique et passionné de voitures anciennes. Bien que ses chambres aient toutes été rénovées, l'atmosphère des décennies passées est toujours infiniment tangible. Les propriétaires de voitures classiques font encore des détours pour rester ici et à la mi-septembre, lors de notre visite, nous trouvons plusieurs brillants modèles garés à l'extérieur, leurs propriétaires britanniques se dirigeant vers Angoulême et le Circuit des Remparts. Les voitures de course ont peut-être disparu, mais les chefs d'équipe, les mécaniciens et les pilotes qui étaient autrefois représentés à des tables à l'extérieur sur la place ont tout simplement été remplacés par une autre génération de passionnés.

Hôtel de France. Photo: Gillian Thornton

Mais qu'en est-il de la course elle-même, les 24 Heures du Mans, qui se déroulent cette année le samedi 15 juin? Pour en savoir plus, nous nous dirigerons le lendemain matin vers le légendaire circuit Bugatti au sud-ouest de la ville et au cœur de la course des 24 Heures. Et alors que nous naviguons tranquillement dans des terres agricoles tranquilles le long de routes rectilignes, il est facile d’imaginer les équipes de course des années 50 et 60 dans une procession colorée face à une anticipation croissante. Les courses automobiles de ville en ville ont commencé en France à la fin du 19e siècle, mais ce n’est qu’en 1923 que la première course des 24 Heures a eu lieu au Mans, imaginée par trois hommes d’affaires et passionnés de voitures, Charles Faroux. Georges Durand et Émile Coquille.

Une camionnette d'époque prend une place de choix dans la cour de l'hôtel de France. Photo: Gillian Thornton

Aujourd'hui, cette course d'endurance emblématique est toujours vénérée par les amateurs de sports motorisés internationaux et la ville reste ancrée dans l'industrie automobile. Renault y a toujours une usine et le circuit Bugatti – géré par l’Automobile Club de l’Ouest (ACO) – organise un programme complet de courses de voitures, de vélos et de camions tout au long de l’année, ainsi que des événements de location privée pour les entraînements et compétitions de clubs. . Il existe un musée sur le circuit depuis 1961. Mais l’incarnation actuelle, qui contient 130 véhicules historiques et une mine d’informations générales, a été ouverte dans un bâtiment construit à cet effet près de l’entrée principale en 1991, facilitant ainsi la visite des visiteurs.

Tout le monde ici est uni par son amour du sport automobile. En attendant l'ouverture des portes, nous discutons avec deux hommes de Biarritz. Quelques instants plus tard, des téléphones portables sont sortis et des photos de véhicules classiques sont mutuellement admirées. À l’intérieur, les visiteurs effectuent une visite autonome avec audio-guide, mais nous avons la chance d’avoir un aperçu supplémentaire du commentateur de l’événement 24 Heures, Bruno Vandestick, qui explique l’importance de la participation de Bentley à l’inauguration.

La tradition du spray au champagne est née au Mans. Photo: Shutterstock

«Quelques familles seulement possédaient une voiture au début des années 1920 et il n’y avait pas de routes asphaltées. Une course de 24 heures a donc permis aux fabricants de prouver la fiabilité de leurs voitures», explique Bruno. «Une course cycliste de 24 heures avait eu lieu à Paris l'année précédente, mais Le Mans était la première course d'endurance automobile. Sans Bentley, qui avait pris le record du tour lors de cette première épreuve, il aurait été 100% français et ne serait probablement pas devenu populaire si rapidement. ”

En nous dirigeant vers la collection de voitures, nous rendons hommage à certains des plus grands noms de l'automobile. Des légendes comme Henry Ford II et Enzo Ferrari; multiple vainqueur du Mans, Derek Bell; Le vainqueur 2018, Fernando Alonso, et oui, encore une fois, M. McQueen, qui a mis la piste hors d'usage pendant six mois lors du tournage. Et bien que le film ne soit pas considéré comme l’un de ses meilleurs, le projet favori de McQueen a beaucoup contribué à élargir la course à un public plus large et reste un programme incontournable pour tout fan du Mans.

Le mur du bar présente un montage de photographies de coureurs légendaires et de champions du 24 Heures. Photo: Gillian Thornton

Je n’ai que peu d’intérêt pour le sport automobile, mais alors que nous parcourons la carrosserie étincelante, les films d’archives et des artefacts uniques, je suis vraiment pris au piège du drame et de l’atmosphère de la course. Et je découvre pourquoi Le Mans a été choisi comme lieu de cet épopée d'endurance.

«La ville était à l'avant-garde de l'automobile dès 1873, grâce à la famille Bollée qui fabriquait des cloches au Mans», poursuit Bruno. «Amédée Bollée était fasciné par les mécaniciens et a été le premier à construire une voiture à vapeur, L’Obéissante. En 1875, il la conduisit du Paris à Paris en 18 heures à une vitesse maximale de 40 km / heure ». La maison de Bollée, située dans la ville, fut la première résidence privée avec un garage. Bientôt, une voiture fut trouvée parmi les riches résidents locaux. Bollée a également rapidement produit d'autres modèles, notamment La Mancelle (le terme désignant les femmes résidant au Mans), la première automobile produite dans une série de 50 voitures. Les routes locales ont été améliorées grâce aux premiers clients de Bollée. C'est ainsi que le Circuit de la Sarthe a été choisi parmi 17 candidats par l'Automobile Club de France pour leur premier Grand Prix. La course de 103 km a eu lieu sur des routes ouvertes au nord-est de la ville en juin 1906.

Dans les premiers temps, les coureurs conduisaient leurs voitures à travers la campagne du Loir jusqu'au circuit. Photo: Hôtel de France / 24 Heures du Mans

La fascination de Bollée pour la propulsion ne connaissait aucune limite et, en 1908, il invita les frères Wright d’Amérique à effectuer leur premier vol dans l’espace aérien français, événement commémoré aujourd’hui par la rue Wilbur Wright au Mans. Avance rapide jusqu'en 1923 et ces trois entrepreneurs qui rêvaient d'une course d'endurance.

Il n’ya pas de visuels émouvants des 24 Heures inaugurales, mais le musée est fier d’avoir une photo précieuse et une affiche. L’événement a été un grand succès, avec seulement trois concurrents sur 33 qui n’ont pas fini. Le seul concurrent étranger, Bentley, a été le pionnier d’une relation franco-anglaise durable qui imprègne toujours les pistes et les terrains de camping.

Podium du vainqueur, circuit Bugatti. Photo: Gillian Thornton

Aujourd'hui, plus de 20 nationalités différentes y participent, les deux tiers de la course se déroulant sur 13 km de routes publiques, le reste sur le circuit Bugatti (environ 4,2 km). Les problèmes de santé et de sécurité se sont, bien entendu, considérablement améliorés au fil des ans. Les premières photos montrent que non seulement les voitures sont devenues plus aérodynamiques, mais aussi les pilotes – finis les cheveux balayés par le vent et les manches de chemise retroussées! Ni les départs en course qui ont conduit certains pilotes à démarrer sans leur harnais de sécurité…

Le Mans est un joyau historique et le berceau de la dynastie des Plantagenêt. Photo: Shutterstock

La visite du musée terminée, nous nous dirigeons dans le circuit historique. Les visiteurs peuvent visiter des zones désignées au bord des pistes sans accompagnateur audio ou, comme nous, opter pour une visite guidée incluant le centre de contrôle de la course et le podium des gagnants.

Nous avons la chance d’entendre le rugissement des moteurs, grâce à une journée de location privée organisée par un club moto, ce qui confère au centre de contrôle une atmosphère inattendue. Trente personnes travaillent ici lors des 24 Heures, enregistrées sous différents angles sur 36 écrans.

Musée des 24 Heures du Mans. Photo: Gillian Thornton

CHAMPAGNE ET CHAMPIONS

Ensuite, il monte sur le podium des vainqueurs du moment obligé Kodak au-dessus de la piste, malgré un ciel radieux.

Je découvre que c’est là que la tradition de la pulvérisation du champagne a commencé dans les années 1960, lorsque l’équipe américaine de Ford a concouru pour la première fois et que le président a offert du champagne aux gagnants.

24 heures du Mans. Photo: Hotel de France

Laissées dehors au soleil, les bouteilles ont explosé lors de l’ouverture et la foule l’a tellement aimée qu'une tradition du sport automobile est née.

La dernière étape de notre visite est la boutique du musée, qui regorge de souvenirs uniques portant un monogramme, comme des combinaisons pour bébé, des vêtements de loisirs pour adultes, des porte-clés, des sous-verres, des livres et des ours en peluche.

Il y a des cadeaux pour toutes les bourses, mais mon regard est immédiatement attiré par un grand nombre de souvenirs de Steve McQueen – chemises, livres, vidéos… Ai-je été tenté? que penses-tu maintenant?

Faites le plein de souvenirs de course et de cinéma à la boutique du musée des 24 Heures du Mans. Photo: Gillian Thornton

SIDEBAR: LA MAGIE DU MANS

Stratégiquement positionné sur la Sarthe, Le Mans recèle un poinçon pittoresque sous tous ses angles, à commencer par les hauts murs construits en briques rouges à la fin du IIIe siècle de notre ère autour de la ville romaine de Vindinium. Décorés de motifs géométriques blancs, ces imposants remparts sont ponctués de tours rondes faisant face à la rivière.

Montez dans la Cité Plantagenêt piétonne où toute la dynastie a commencé en 1128 avec le mariage de Geoffrey V Le Bel, comte d'Anjou, et de Mathilde, fille du roi d'Angleterre Henri Ier. De toute évidence, Geoffrey «planterait» des branches de genêt dans son chapeau en chassant, lui valant le surnom de Plantagenêt. Leur fils deviendra Henri II et leurs petits-fils, Richard Cœur de Lion et le roi Jean.

Maison de Pilier Rouge, Le Mans. Photo: Gillian Thornton

Commencez votre visite à La Maison du Pilier-Rouge, l’une des nombreuses propriétés à colombages du quartier historique, abritant à présent l’office du tourisme, pour vous procurer des cartes annotées ou réserver une visite guidée. Les sites à ne pas manquer comprennent le lieu de mariage de Geoffrey et Matilda, la cathédrale Saint-Julien, avec sa magnifique chapelle ornée de 47 anges musiciens; les vestiges des thermes romains; et le musée Carré Plantagenêt d'histoire locale et d'archéologie. Vous avez un petit creux? Goûtez aux rillettes traditionnelles du Mans, popularisées par les bouchers de porc locaux parmi les parisiens du XIXe siècle, grâce aux liaisons ferroviaires régulières. Pour plus d'informations, visitez www.lemanstourisme.com

Détail, anges avec instruments, cathédrale du Mans. Photo: Gillian Thornton

SIDEBAR: VOYAGEZ SUR LES PISTES DE PNEUS

À environ une heure de route du circuit et du musée du Mans, l’hôtel de France de La Chartre-sur-le-Loir compte 25 chambres élégantes. Dégustez des plats gastronomiques de saison au restaurant Relais de Ronsard de l'hôtel, fermé le dimanche soir et le lundi lorsque vous pourrez manger à la Brasserie (ouvert tous les jours pour le déjeuner, sauf le dimanche).

Nous avons également pris le déjeuner chez Chez Miton, à Chahaignes, où les propriétaires, Miton et Naoko, allient les saveurs françaises traditionnelles aux touches japonaises – un autre favori de la fraternité des voitures classiques. Le restaurant est ouvert pour le déjeuner, le mardi et le dimanche et le dîner pour le vendredi et le samedi.

Cité Plantagenêt du Mans. Photo: Gillian Thornton

Le musée des 24 Heures du Mans est ouvert tous les jours de 10h à 18h (ouvert jusqu'à 19h du 1er mai au 30 septembre), les adultes à 8,50 €, 10 à 18 ans, 6 €. Circuit, 3,50 €. Évitez les rencontres sportives pour une meilleure expérience (www.lemans-musee24h.com).

Des informations sur les journées d’expérience sur piste (réservé aux plus de 18 ans) sont disponibles sur www.lemansdriver.fr. Les essais et qualifications pour les 24 Heures de cette année débutent le 12 juin et la course les 15 et 16 juin. (www.lemans.org). Pour des informations touristiques sur la vallée du Loir, visitez www.vallee-du-loir.com.

Magazine France Today

Le musée des 24 Heures du Mans