Le football français cherche l'argent américain

LONDRES – Le football français est en vogue.

Fêtant toujours son triomphe en Coupe du monde, la France est à la recherche d’acheteurs pour six équipes de sa première division, la Ligue 1, a déclaré Didier Quillot, directeur général de la compétition. Jouant le rôle de marieur, il était à la recherche d'investissements dans un endroit surprenant: les États-Unis.

Fort d'une présentation aux investisseurs de 32 pages, Quillot s'est rendu aux États-Unis six fois cette année. Il organise des déjeuners et adresse des réunions. Il exhorte les banquiers sportifs, les franchisés américains et les autres entrepreneurs séduits par le football anglais à se tourner vers la France, à la place de l'ancien propriétaire des Dodgers de Los Angeles. Frank McCourt l'a fait lorsqu'il a acheté l'Olympique de Marseille en 2016.

«C’est la prochaine grande chose», leur dit-il.

Quillot, 59 ans, est l’ancien chef de l’un des réseaux mobiles français et l’une des plus grandes entreprises de médias. Il pense avoir les compétences nécessaires pour «dynamiser» ce qu'il reconnaît être une organisation essentiellement piétonne, centrée sur les règles et les réglementations plutôt que sur les revenus et la portée, même si elle a environ deux décennies de retard sur la courbe de la concurrence pour rechercher une croissance hors de ses frontières.

Bien que la récente victoire de la France en Coupe du monde souligne le talent prodigieux de la nation, elle montre également à quel point la ligue nationale du pays a pris du retard sur ses rivales: Kylian Mbappé est le seul partant de la finale à Moscou à jouer pour un club français.

La ligue nationale française est en retard sur ses concurrents, de sorte que les joueurs forgés sur la chaîne de production française sont rapidement vendus à des équipes plus riches dans des ligues rivales. La ligue est depuis un certain temps classée comme la cinquième des cinq grandes nations européennes, dont les autres membres sont les ligues anglaise, espagnole, allemande et italienne.

Pour changer la dynamique, la Ligue 1 a recruté Quillot en 2016.

Après avoir signé un contrat record pour les droits de télévision nationaux – sa valeur sera d'environ 1,2 milliard d'euros par an, soit environ 1,37 milliard de dollars par an à compter de 2020 (comparable à l'Espagne, l'Allemagne et l'Italie) – Quillot se tourne maintenant vers l'étranger.

Il souhaite que les investisseurs américains apportent à la Ligue 1 non seulement de l’argent, mais aussi du cachet et de l’expérience en marketing, même si la plupart de ses clubs perdent des millions de dollars chaque saison et que les valeurs des franchises ont largement stagné. Son urgence pour la diversification internationale – dans un pays qui avait souvent une vision peu charitable des outsiders – montre à quel point la réussite de la diversification internationale est devenue essentielle dans le football, un sport dans lequel les joueurs et les clubs ont rarement regardé au-delà de leurs frontières il y a une génération.

"Il est grand temps que les Français commencent à penser à l'extérieur et non à l'intérieur", a déclaré Jérôme de Bontin, un dirigeant du football avec une perspective unique sur les projets de la ligue, après avoir dirigé les Red Bulls de la Major League Soccer, ainsi que Monaco, l'un des meilleurs joueurs français clubs, au cours des dernières saisons.

Quillot a déclaré qu'il avait aligné des acheteurs américains potentiels pour deux équipes, bien qu'il ait refusé de les nommer. Par ailleurs, un consortium soutenu par King Street Capital et Fortress Investment Group est sur le point de finaliser un rachat de 100 millions de dollars de Bordeaux.

Pourtant, certains banquiers américains qui ont rencontré Quillot restent sceptiques, affirmant qu'il y a peu d'Américains prêts à subir les pertes annuelles de 10 à 20 millions de dollars que peut occasionner la possession d'une équipe de Ligue 1, en attendant que la valeur de la franchise augmente.

L'argent américain joue un rôle de plus en plus important dans le football européen, notamment en Angleterre. Ceux qui sont derrière les paris ont subi des résultats mitigés. Pour chaque Manchester United ou Liverpool, il y a une Aston Villa ou Sunderland. En dehors de l'Angleterre, Roma, qui appartient au vétéran des fonds de couverture de Boston, James Pallotta, a perdu plus de 225 millions de dollars depuis sa prise de contrôle en 2012.

De plus, les équipes françaises doivent encore s'imposer sur les marchés d'Asie et des États-Unis, où les plus grands clubs d'autres ligues européennes se sont vendus depuis des décennies, a déclaré Edward Blackmore, qui dirige OGC Capital, une société de conseil dans le sport.

"Vous êtes en compétition avec des gars qui le font depuis 20 ans et qui ont une portée énorme", a-t-il déclaré.

Le problème de visibilité de la Ligue 1 n’est peut-être pas meilleur que le fait qu’elle n’ait pas été en mesure de vendre les droits de télévision au Brésil, où réside Neymar, sa plus grande star. Le pays est obsédé par le sort et la forme de cet habile attaquant. Ses médias sont scrupuleusement surveillés, mais aucune seconde de football national en direct n’est disponible pour la France. Les radiodiffuseurs locaux ne sont pas convaincus de la valeur des droits du football français.

Le Brésil n'est pas seul. Les droits de la Ligue française à l’étranger s’élèvent à 75 millions d’euros, soit environ 85,5 millions de dollars par saison, soit environ le tiers des honoraires que Paris St-Germain a payés pour Neymar. Les ligues rivales génèrent beaucoup plus, la Premier League recueillant 1,3 milliard de dollars par an.

«Notre principale tâche consiste à rechercher des investisseurs et notre deuxième tâche consiste à améliorer et à accroître la valeur de nos droits de télévision à l'étranger», a déclaré Quillot.

En effet, des droits aussi bas pour les droits des médias internationaux laissent présager une croissance attrayante pour les propriétaires potentiels. Mais pour y parvenir, la ligue devra s'entendre avec le Qatar, beIN Sports, qui contrôle les droits nationaux.

La relation entre la Ligue 1 et les Qataris est complexe. Le fonds souverain du pays est propriétaire de P.S.G., l’équipe d’étoiles qui a attiré le plus l’attention sur la ligue. Quillot l’appelle «tête de gondole» en France.

Les Qataris ont dépensé plus de 1,1 milliard de dollars depuis l’acquisition de l’équipe en 2011, en construisant un alignement dirigé par Neymar et Mbappé, deux joueurs dont les transferts se classent au premier et au deuxième rang des plus chères de l’histoire du football. Les dépenses de BeIN pour les droits nationaux ont également alimenté la hausse des revenus des 19 autres équipes. Mais le réseau a eu du mal à gagner sa distribution dans certains pays, en particulier aux États-Unis, où il s'agit en grande partie d'une chaîne premium réservée à seulement une fraction des ménages américains.

Quillot a déclaré qu'il était en contact régulier avec Yousef al-Obaidly, directeur général adjoint du réseau, afin d'améliorer l'accord.

Quillot cite des statistiques montrant une augmentation du nombre de spectateurs et le contrat domestique record comme un signe que la domination de Paris ne nuit pas à l’intérêt local dans la ligue. Néanmoins, des clubs rivaux, notamment Lyon, qui était la force dominante en France avant la prise de contrôle de P.S.G au Qatar, ont parfois exprimé leur frustration.

La nouvelle devise de la ligue, "La Ligue des talents", fait allusion à sa capacité incomparable à développer les joueurs. Les meilleures équipes européennes sont généralement composées d’un joueur formé en France. Soixante-douze joueurs de la Ligue des champions de cette saison ont débuté en France, tandis que 52 joueurs de la Coupe du monde ont été formés dans une académie.

Souvent, les joueurs sont à peine sortis de l'adolescence avant d'être échangés pour équilibrer leurs comptes. Seuls huit des 23 joueurs de l’alignement français en Coupe du Monde gagnent leur vie là-bas.

Pour le moment, c'est le trading des joueurs qui risque d'attirer les investisseurs potentiels en France, a déclaré Blackmore, le financier. C’est ce qu’il ressort explicitement d’une brochure créée par la banque d’investissement Lazard pour faire la promotion de St.-Étienne, l’un des clubs les plus réputés du football français.

Répertoriant 12 transactions de joueurs rentables, l'équipe indique aux investisseurs potentiels qu'elle peut "détecter les joueurs abordables à fort potentiel" avant de développer leurs compétences pour "enfin réaliser un gain significatif grâce à une revente opportune sans affecter les résultats sportifs".

La Ligue 1 a maintenant un bureau permanent en Chine, son seul en dehors de la France, et a signé un accord pour accueillir trois éditions de son Trophée des Champions à Shenzhen. La première édition de cette saison a attiré 41 000 fans. Il a également changé les temps de match pour accueillir les téléspectateurs en Asie.

Bien sûr, la Premier League a pris cette décision il y a plus de dix ans.