L'arme de la République démocratique du Congo contre Ebola? Entrepreneuriat

Viva RDC à VivaTech, Paris 2019

Amy Guttman

La République démocratique du Congo (RDC) investit dans l'entrepreneuriat et la numérisation pour lutter contre Ebola. La deuxième épidémie la plus grave de l'histoire a coûté la vie à plus de 1300 personnes dans l'est de la RDC au cours des dix derniers mois. Dans 90% des cas, une déshydratation et une défaillance d'organe entraînent la mort. Le plus gros problème est le confinement. La violence et la méfiance à l'égard des autorités médicales ont dissuadé les personnes atteintes de rechercher un traitement médical et, dans certaines régions, le personnel médical a été contraint d'évacuer. Il y a des craintes que le virus Ebola se propage facilement au-delà des frontières alors que les gens fuient les zones ravagées par les conflits pour les pays voisins. En Ouganda, plus de 100 cas ont déjà été identifiés et mis en quarantaine.

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L'entrepreneur nouvellement élu, Felix Tshisekedi, estime que l'entrepreneuriat et la technologie sont l'une des armes les plus efficaces pour lutter contre Ebola. Libéré en décembre dernier de 18 ans sous un président autocratique ayant utilisé la répression et la violence pour s'accrocher au pouvoir, seulement 6% de la population de la RDC, qui compte 80 millions d’habitants, est connectée à Internet. C’est l’un des pays les plus pauvres du monde, où le salaire mensuel moyen est de 30 dollars et où la connectivité Internet coûte 100 dollars. La pensée des entrepreneurs en technologie au Congo demande un peu d’imagination. Mais le Président Tshisekedi a placé la numérisation et le développement d’un écosystème au sommet de sa liste afin de servir plusieurs objectifs: le développement économique et social et, plus important encore, de contribuer à résoudre certains des nombreux problèmes du pays, y compris Ebola.

En mars, une équipe de sept étudiants congolais a remporté un hackathon, le deuxième dans l’histoire de la RDC, conçu spécifiquement pour tirer parti de la technologie dans la lutte contre le virus Ebola. Cinquante étudiants ont participé à cet événement, sponsorisé par le ministère de la Santé et Kinshasa Digital, une entreprise de création de sites Web fondée par deux Européens et un Congolais, qui a récemment mis en place un incubateur appelé Ingenious City. Le concept gagnant, appelé Lokole, utilise une technologie qui fonctionne hors ligne: les données de service supplémentaire non structurées (USSD). USSD est une application mobile qui facilite la transmission en temps réel de données et d'informations entre un téléphone mobile et une application interne, sans nécessiter de connexion Internet. USSD est utilisé depuis des années en Afrique et ailleurs, notamment pour recharger des téléphones par répartition ou pour vérifier les soldes. Lokole, le nom d'un tambour traditionnel, est destiné à accélérer tout le processus de détection, de réaction et de traitement du virus Ebola, en transmettant des données et des informations entre les communautés et les équipes d'intervention médicale. L'application fournit un questionnaire aux agents communautaires pour identifier les symptômes, puis alerte les équipes chargées de la coordination avec les personnes sur le terrain. Il partage finalement un rapport final avec le ministère de la Santé.

Alors que le développement d’un prototype de Lokole est en cours, le nouveau département numérique soutenu par le gouvernement, Viva RDC (République démocratique du Congo / RDC), lancé en mars, renforce déjà sa visibilité à l’échelle mondiale. Le mois dernier, j’étais à Paris en tant que maître de cérémonie pour les prix Women Innovators de la Commission européenne à VivaTech, l’une des plus grandes conférences européennes sur la technologie. Plus de 100 000 personnes y ont assisté, dont Jack Ma, Emmanuel Macron et Usain Bolt. Au milieu des tribunes et de la mer, le panneau au-dessus du kiosque Viva RDC s’est distingué. Un groupe de représentants des secteurs public et privé, y compris les fondateurs de Kinshasa Digital, étaient présents pour sensibiliser le public aux ambitions de la RDC. J’ai eu un entretien avec Alexandre Singe Boyenge, récemment nommé assistant du conseiller spécial chargé de la numérisation, un nouvel ajout au cabinet de Tshisekedi. Il n’est rien d’autre que modeste sur le point de départ et le chemin qu’ils devront parcourir, à commencer par des investissements dans l’infrastructure et la mise en place de politiques réglementaires conformes aux normes internationales.

«Nous construisons quelque chose à partir de rien. Il y a des jeunes qui essaient de faire des choses, mais rien ne les aide, l'écosystème n'existe pas officiellement. Nous devons d'abord créer un cadre juridique. C’est un grand pays avec tant de choses à faire, autant de possibilités. Nous voulons fournir le cadre nécessaire à un écosystème », a déclaré Boyenge.

Une grande partie du pays en dehors de la capitale Kinshasa est rurale. La volatilité et la violence locales ont découragé les entreprises étrangères d’investir dans le développement de réseaux à large bande, sans oublier les 2 millions d’enfants menacés de famine l’année dernière. Dans les pays ravagés par la guerre, la survie est la priorité, pas Internet, mais Tshisekedi considère la technologie et l’esprit d’entreprise comme un moyen de s'attaquer aux problèmes les plus graves du pays tout en créant des emplois et en attirant les investissements étrangers. Il sait également que les compétences et l’accès au numérique sont essentiels.

Comment sera-t-il mis en œuvre?

Une partie de ce phénomène se produit déjà, de manière organique. Nicolas Zanghi, cofondateur de Kinshasa Digital, et ses collègues envisagent d'ouvrir une école de codage cet automne. Zanghi a vu l'écosystème croître de manière exponentielle au cours de la dernière année.

«Pour notre première édition de la Semaine numérique de Kinshasa en 2018, 350 personnes ont assisté. Cette année, il y avait 1500 personnes. Nous apportons Facebook, Microsoft et d’autres startups africaines en RDC, car l’écosystème en est à ses débuts, mais il est en croissance. "

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Zanghi souligne que, parallèlement aux défis à relever: manque d’incubateurs, manque de compétences, haut débit coûteux et à large bande, cadres juridiques insuffisants, il existe également des opportunités. La RDC a une forte population de jeunes prêts à travailler dur. Lui et d'autres parlent du besoin de pratiquement tout – des produits au service en passant par les infrastructures. L'argent mobile existe mais n'est pas fortement adopté, peut-être parce qu'avec des revenus aussi bas, l'argent est roi. Le français est bien parlé et, à l'est, l'anglais est largement parlé. Zanghi dit que les Congolais sont travailleurs et résilients par nécessité.

«Plus de 95% de la population vit dans le monde informel sans emploi. Ils ne vivent de rien; ils doivent être débrouillard. Ils doivent travailler comme des fous pour survivre dans une ville comme Kinshasa », explique Zanghi.

Pour Alexandre Singe Boyenge, il considère son rôle dans la nouvelle armée numérique comme une chance de transformer l’avenir et les fortunes de son pays et d’inciter les membres de la Diasopora à revenir et à partager leurs connaissances.

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“Nous avons eu 17 ans de perte de temps. Nous voyons des pays comme le Rwanda et nous savons que nous pouvons faire la même chose, mais le chef de l’État n’a apporté aucun soutien. Nous voulons donc aller de l’avant. Nous avons toute une génération qui est perdue – sans emploi depuis 20 ans à cause de l'instabilité politique. Ces personnes n'iront jamais en ligne – elles n'achèteront jamais d'ordinateur pour démarrer une entreprise … il n'y a pas encore d'histoires de réussite congolaises. Nous avons des membres de la diaspora qui ont du succès. Le problème est qu'ils n'ont aucune raison de revenir. Nous devons leur donner une raison. "