L'accord EssilorLuxxotica nécessite un acte de foi

Leonardo Del Vecchio, 83 ans, fondateur de la société italienne derrière Ray-Ban, Oakley et Sunglass Hut, a accueilli la semaine dernière un fan du milliardaire: Mark Zuckerberg.

Des photographies ont montré le fondateur de Facebook et M. Del Vecchio, dont la fortune est estimée à 20 milliards de dollars, se promenant dans les jardins de la première usine du groupe de lunettes Luxottica au fin fond des montagnes des Dolomites.

Les deux entrepreneurs entêtés ont eu la chance d’échanger leurs notes au bon moment. Jeudi, M. Del Vecchio sera confronté à ce qui devrait être une réunion d'actionnaires meurtrière pour EssilorLuxottica, la multinationale créée suite à la fusion début 2017 de Luxottica avec le français Essilor, premier fabricant mondial de lentilles.

Reconnu comme l’un des contrats les plus ambitieux d’Europe par l’Europe, le rapprochement a été divisé en deux par des tensions sur la question de savoir si M. Del Vecchio, président exécutif et principal actionnaire du groupe, ou vice-président exécutif du groupe, Hubert Sagnières, dirigera la société pour 48 milliards d’euros.

EssilorLuxottica a annoncé lundi une trêve de onze heures au cours de laquelle MM. Del Vecchio et Sagnières donneraient plus de pouvoirs à d'importants lieutenants dans le but "d'accélérer la simplification" des deux sociétés qui se sont associées à telle fanfare il y a plus de deux ans.

Il suffisait de céder des actions à EssilorLuxottica, qui accusaient un retard par rapport aux marchés européens depuis la fusion, lundi, car M. Sagnières a salué un accord qui laisse la société «bien placée pour accélérer sa croissance».

Un groupe d’anciens et d’anciens employés d’Essilor, qui détiennent ensemble environ 4% des actions, ont également abandonné le projet de recourir à l’AGA pour solliciter la nomination d’un autre administrateur indépendant au conseil.

Cependant, la réaction à l'accord était loin d'être euphorique, ont déclaré des analystes, trahissant ainsi l'inquiétude qu'il ne suffira pas de réparer une crise de la gouvernance d'entreprise qui, selon les critiques, aurait entraîné une impasse pour le conseil d'administration composé de 16 membres qui se scinde entre les camps d'Essilor et de Luxottica. .

Il reste encore "un conflit culturel important entre l'esprit entrepreneurial des personnes clés de Luxottica et celui des dirigeants d'Essilor", a déclaré Mauro Baragiola, analyste chez Citi. "Nous pensons toujours que les choses vont devoir empirer avant de s'améliorer."

L’inquiétude des investisseurs face à la lutte pour le pouvoir s’est intensifiée en mars lorsque Delfin, la société holding de M. Del Vecchio, a lancé une demande d’arbitrage demandant à la Chambre de commerce internationale de décider si M. Sagnières outrepassait son rôle convenu. En représailles, Essilor avait demandé au tribunal de commerce de Paris de faire appel à un médiateur extérieur.

Cependant, ceux qui ont suivi la société fusionnée ont déclaré que les dirigeants étaient en conflit depuis le début. Le milliardaire octogénaire et M. Sagnières, qui dirigeait Essilor avant la fusion, ont accepté de partager les pouvoirs exécutifs jusqu'à la nomination d'un nouveau directeur général. .

De retour dans la brume matinale de janvier 2017 à Paris, au cours de laquelle l’accord a été dévoilé, il a été demandé à M. Sagnières – le jeune junior de M. Del Vecchio – s’il se considérait comme la personne qui finirait par occuper le poste de premier plan. «Je ne réponds pas à cette question. Ce n’est absolument pas le propos d’aujourd’hui », at-il déclaré alors qu’il s’écartait plus tard cette année-là. Mais beaucoup de gens, y compris les conseillers en transactions, le considéraient comme le candidat évident.

Pourtant, M. Del Vecchio, de l'autre côté des Alpes, disait aux médias italiens que lui et sa famille étaient les décideurs ultimes pour le long terme. "Si quelqu'un pense que si je meurs, 31% des actions ne compteront plus pour rien, le monde réfléchira à l'envers", a-t-il déclaré.

Pour un grand investisseur institutionnel américain, l'impasse qui a suivi la fusion résultait d'une erreur de calcul faite par Essilor et du marché qui aurait fait plaisir à M. Del Vecchio de voir son rôle rétréci. "Je ne parierais pas contre un orphelin milliardaire autoproclamé", a déclaré l'investisseur.

Parallèlement aux performances médiocres des actions d’EssilorLuxxotica, des signes plus récents des défis auxquels l’entreprise est confrontée – toujours le leader incontesté du secteur de la lunetterie que M. Del Vecchio a beaucoup contribué à créer.

Les revenus du groupe ont progressé de 3,7% au premier semestre, ce qui est proche du plancher des attentes des analystes. M. Baragiola de Citi a indiqué qu'il craignait que les synergies issues de la fusion restent sur papier jusqu'à ce que l'intégration soit renforcée au sein d'une société confrontée à une concurrence accrue des nouveaux entrants des groupes de luxe français LVMH et Kering et à des start-ups telles que Warby Parker.

Outre Francesco Milleri et Laurent Vacherot, principaux lieutenants de M. Del Vecchio et de M. Sagnières, assumant davantage de responsabilités, l’annonce de lundi a également permis aux deux candidats de s’affranchir du poste de directeur général. Dans le même temps, le milliardaire italien a abandonné l'action en arbitrage et Essilor a fait de même.

Rien de cela n’a suffi à persuader un groupe de gestionnaires d’actifs, dirigé par le français Comgest, mais incluant Legal & General et Schroders, de renoncer à leur propre soutien à une résolution séparée demandant la nomination de deux administrateurs indépendants à l’AG.

«Sur la base de notre analyse de ce qui a été dit [by EssilorLuxxotica] nous avons décidé de maintenir notre résolution », a déclaré Sébastien Thevoux-Chabuel de Comgest. «Et sur la base des commentaires de tous les autres membres de notre groupe d’investisseurs institutionnels, nous pensons jusqu’à présent que chacun maintient nos positions.»

Reconnaissant que la nomination de deux membres indépendants au conseil d’administration serait «une bataille ardue» compte tenu de la participation de M. Del Vecchio, le gestionnaire d’actifs français a déclaré qu’il était toujours confiant de pouvoir compter sur le nombre suffisant d’actionnaires pour exercer une pression supplémentaire sur le conseil d’administration.

Peter Montagnon, expert en gouvernance d’entreprise et directeur associé de l’Institute of Business Ethics, devait être nommé administrateur indépendant du conseil d’administration à l’AGA par le groupe des anciens et des anciens employés d’Essilor.

Cela ne "résoudra pas les problèmes fondamentaux de gouvernance chez EssilorLuxottica", a-t-il déclaré. «À tout le moins, ce conseil doit nommer un administrateur indépendant principal par l'intermédiaire duquel les institutions peuvent transmettre leurs préoccupations.»

En effet, certains pensent que même si des administrateurs indépendants devaient siéger au conseil, il serait peu probable que cela suffise pour mettre fin à la discorde qui a détérioré les relations entre la société publique française et le magnat italien vieillissant. Cela dépendra beaucoup de la manière dont M. Del Vecchio exercera le pouvoir qui découle du fait qu’il est le principal actionnaire de la société.

Anna Zanardi, conseillère internationale et experte en gouvernance, a déclaré que «l’aveugle de tous ces entrepreneurs est qu’ils vendent ou se diluent tout en pensant qu’ils resteront chez eux, un peu de manque de compréhension de la gouvernance et aussi pour l’obstination. ”.

Carlo Alberto Carnevale Maffè, professeur de stratégie et d’entrepreneuriat à l’Université Bocconi de Milan, n’est pas d’accord. M. Del Vecchio, a-t-il affirmé, est «un génie et un leader» ayant inventé l'industrie de la lunetterie moderne. Les Français auraient dû lui montrer plus de «patience et de respect» – tout comme M. Zuckerberg l'a fait ce mois-ci.

À la fin de la journée de négociation à Paris, les gains initiaux des actions d’EssilorLuxxotica s’étaient presque évaporés, ce qui laisse supposer que les actionnaires de la société ne sont pas encore prêts à croire que la trêve se transformera en une paix durable.