La French Tech a fait de grands progrès mais veut aller plus vite et plus loin

Meero, jeune entreprise de photographie d'IA, est peut-être l'exemple parfait de la progression de l'écosystème de la French Tech au cours des dernières années.

Fondée en 2016, la société a déjà réuni 63,4 millions de dollars de capital de risque, dont 45 millions de dollars l'été dernier. Elle emploie près de 1 000 personnes après les 400 recrutées au cours des six derniers mois. Meero a été l’une des rares start-up à se démarquer lors de la récente conférence Viva Technology à Paris, organisée autour des efforts de transformation numérique des plus grandes entreprises françaises.

La vélocité et la trajectoire de Meero font battre le cœur des boosters de la French Tech un peu plus vite. Thomas Rebaud, cofondateur et PDG de VivaTech, a déclaré qu'il rêvait depuis toujours de faire de Meero une société internationale et a exhorté ses employés à être ambitieux.

"Si vous voulez aller vite, la première chose à faire est de mettre un état d'esprit" think big "dans l'équipe", a-t-il déclaré. "Vous devez faire comprendre aux gens que 10 est une petite cible, alors allons-y pour 100".

Il y a cinq ans, l’histoire de Meero aurait été rare dans un pays dont les entrepreneurs les plus prometteurs ont souvent opté pour des terres plus vertes. Mais maintenant, Meero n’est plus qu’un exemple parmi d’autres. La collecte de fonds en France a augmenté, avec notamment une rafale cette année de tours de financement plus importants et plus tardifs, qui font depuis longtemps défaut. Le pays fait la promotion de sa force en matière d'intelligence artificielle tout en intégrant les technologies émergentes telles que la blockchain. Les investisseurs ont pris connaissance de la France, qui occupe désormais la deuxième place du classement des fonds de capital-risque en Europe, derrière le Royaume-Uni.

Mais si le pays peut légitimement être fier de cette transformation, il fait maintenant face à une concurrence encore plus intense sur la scène internationale, grâce à un écosystème chinois en plein essor. Dans le même temps, les startups de la Silicon Valley peuvent toujours organiser des campagnes massives leur permettant de s’élever beaucoup plus rapidement. Et si la France a mis en place un certain nombre de réformes pour faciliter la création d’entreprise et attirer des talents internationaux, elle est toujours considérée comme un cauchemar administratif par rapport à de nombreuses autres régions.

Pourtant, cela n’a pas freiné l’enthousiasme. Au contraire, il semble de plus en plus que le pays soit prêt à faire face aux défis à venir. Chez VivaTech, le président Emmanuel Macron, qui joue le rôle de chef de la majorette dans le pays, s'est dit enthousiasmé par le potentiel de la classe entrepreneuriale française.

«Il y a quatre ans, nous étions déjà les meilleurs d'Europe occidentale en matière de création de startups, mais nous avions du mal à les faire évoluer», a proclamé Macron lors de sa comparution le premier jour de VivaTech. "Aujourd'hui, les billets deviennent de plus en plus gros, il y a une accélération de l'écosystème."

Montée subite des fonds de capital-risque

La France s'emploie depuis cinq ans à catalyser son écosystème de start-up. Alors que les Français aiment débattre du montant de crédit que le gouvernement peut réclamer, les chiffres d'investissement qui en résultent parlent d'eux-mêmes. Depuis 2014, les startups françaises ont levé 12,84 milliards de dollars sur 2 734 transactions, selon CB Insights.

Cela comprend 1,16 milliard de dollars recueillis au cours du premier trimestre de 2019, ce qui place le pays au sommet du total des 3,4 milliards de dollars de l’année dernière, soit un milliard de dollars. C’est aussi suffisant pour placer la France à la deuxième place en matière de collecte de fonds parmi les pays européens, juste devant l’Allemagne, bien que loin derrière le Royaume-Uni.

Mais ces chiffres sont accompagnés d’astérisques importants. La banque d'État Bpifrance reste la plus grande source de financement de démarrage dans le pays. Et le nombre de transactions réelles a légèrement baissé.

Dans l’ensemble, ces cycles de financement tendent à refléter l’idée que la France saupoudre de nombreux petits tournants sur un large éventail de startups encore en phase embryonnaire. Près de 62% des fonds ont été alloués à des entreprises de la graine ou de la série A, tandis que 24% appartenaient à la catégorie Autres, qui comprenait «les concours de plans d’entreprise, les accords entre entreprises minoritaires et les subventions».

Cela laisse environ 14% du financement de démarrage aller aux rondes de la série B ou plus tard, soit à peu près le même pourcentage que depuis un moment. Pour remédier à ce problème, le gouvernement français a annoncé l'année dernière une série de programmes visant à renforcer les «transformations à plus grande échelle», identifiant plus de 100 entreprises qui, à son avis, ont un potentiel, et s'efforçant de les aider à trouver un financement.

L’objectif du gouvernement français est d’avoir 20 licornes d’ici 2025, contre quatre aujourd’hui. Pour ce qui est du contexte, le Royaume-Uni en a 16, la Chine 90 et les États-Unis 165. Mais il y a des signes qui indiquent que la France fait son entrée dans le club avec une série de tours de financement étonnamment importants jusqu'à présent cette année:

Ces rondes étaient incroyablement rares en France il y a quelques années à peine. Et le buzz chez VivaTech a suggéré que d’autres startups sont sur le point de faire de grandes annonces de financement.

Dans le même temps, le gouvernement a adopté une vaste réforme appelée «Plan d'action pour la croissance et la transformation des entreprises» ou «Plan d'action pour la croissance et la transformation des entreprises». Elle comprend des mesures visant à simplifier la création d'une entreprise en ligne. , réforme fiscale, assouplissement du processus d’embauche et possibilité d’obtenir un financement par le biais de nouvelles méthodes, telles que les OIC.

Le gouvernement continue également de faire pression pour des initiatives telles que la promotion de l'utilisation de la blockchain. Et nous essayons de trouver d’autres moyens de stimuler les startups locales. Par exemple, le ministre français du numérique, Cedric O, a révélé que le gouvernement commencerait à utiliser le moteur de recherche Qwant basé à Paris sur la protection de la vie privée.

Lancée officiellement l'an dernier, France is AI est un autre effort visant à encourager l'écosystème local tout en promouvant une approche plus éthique de la conception et de l'utilisation de la technologie. Comme la Silicon Valley pille depuis longtemps le réservoir de talents français en IA, le programme vise à mieux faire connaître la France et à encourager les personnes travaillant dans l’IA à créer leur propre entreprise dans le pays.

Le scientifique en chef sur Facebook, Yann LeCun, peut-être le visage le plus célèbre de la communauté française de l'IA, a déclaré sur la scène de VivaTech qu'il était optimiste quant au rôle que pouvait jouer le pays. "La France en particulier, et l'Europe en général, ont de très bons systèmes éducatifs et ils ont donc de très bons talents", a-t-il déclaré. "Et c’est la chose la plus difficile à construire si vous ne l’avez pas."

Président Startup

Lors de VivaTech 2017, l'année de l'élection de Macron, il s'était engagé à faire de la France une nation start-up et a continué à se faire le champion de l'entrepreneuriat. Malgré un mandat houleux au cours duquel les manifestations du «gilet jaune» à l'échelle nationale ont menacé sa présidence, Macron reste immensément populaire dans le secteur des technologies.

Au cours des deux dernières années, il a mobilisé VivaTech pour attirer l'attention du monde de la technologie sur la France par le biais d'un sommet «Tech For Good» qui a attiré des personnalités du CEOS technique et des décideurs politiques du monde entier, suscitant des annonces sur la politique technologique, ainsi que engagements d'investir en France. Cette année, l'événement a fait la une des journaux internationaux en produisant le «Christchurch Call», un cadre destiné à aider les entreprises et les gouvernements à lutter contre le terrorisme en ligne.

La première ministre néo-zélandaise, Jacinda Ardern, s'est jointe à Macron lors d'une conférence de presse pour annoncer le plan, baptisée du nom de la ville néo-zélandaise, où une fusillade de masse a coûté la vie à 51 personnes. Alors que le tireur diffusait l'attaque en direct et que des personnes téléchargeaient à plusieurs reprises des copies de la vidéo, Facebook, Google et Twitter semblaient presque impuissants pour enrayer sa propagation mondiale.

"Ce qui s'est passé à Christchurch n'était pas juste une autre attaque terroriste", a déclaré Macron. «C’était quelqu'un qui exploitait le pouvoir d’Internet et le transformait en cette machine pour diffuser une propagande insensée.»

L’événement témoigne également de la volonté du pays de devenir un acteur central du développement et de la politique technologiques. Macron est ici dans une position délicate, car il essaie également de maintenir la ligne de démarcation sur des questions controversées telles que l’impôt sur les sociétés et les règles de travail. À titre d’exemple, la France continue de préconiser des taxes plus élevées qui auraient un impact sur les géants américains de la technologie tels que Google, Apple, Facebook et Amazon, également dénommé «GAFA».

Lors de sa comparution à VivaTech, il a de nouveau expliqué que la France ne cherchait à punir personne, mais recherchait plutôt l’équité fiscale. Et il en a profité pour présenter la France comme le lieu des deux start-ups et des grandes entreprises de technologie qu'il cherche à taxer.

"Si vous êtes un entrepreneur à succès ou un ingénieur très prometteur, vous voulez être et travailler de manière à ce que votre talent puisse être utilisé à son plein potentiel", a déclaré Macron. "Vous voulez être mis au défi."

La French Tech

Un autre signe de l’évolution continue de la scène technologique française, et du pays lui-même, a été la sélection, l'an dernier, de Kat Borlongan au poste de directeur de La French Tech. Lancé par le précédent gouvernement français il y a environ cinq ans, ce programme devait être la pièce maîtresse des efforts de relance de la technologie en France.

Borlongan était une figure bien connue de la communauté technologique parisienne, grâce à ses travaux précédents avec Techstars et à un passage chez Google, ainsi que pour son propre cabinet de conseil Five by Five. Mais dans un pays qui peut souvent être fermé aux étrangers, le choix de quelqu'un qui est né aux Philippines et qui n’a émigré en France qu’il ya 15 ans est assez remarquable et symbolise les efforts déployés pour être plus ouvert.

La French Tech Mission a un bureau au sein de la startup F de Paris, Station F, et une grande partie de son rôle consiste à aider les entrepreneurs à surmonter les tristement célèbres tracasseries administratives du pays. Borlongan a mis en place un réseau réunissant plusieurs ministères français afin de coordonner l'assistance et de réagir rapidement aux problèmes liés aux technologies.

Ci-dessus: Kat Borlongan est directrice de La French Tech.

En assumant ce rôle, Borlongan dispose également d’une longue liste de choses à faire.

Parmi ses priorités, aider les startups à attirer plus de capital de croissance, à rationaliser les temps de réponse des gouvernements et à assurer la diversité et l’accessibilité de la French Tech. Cette dernière initiative incluait le lancement récent d'un programme intitulé «French Tech Tremplin», doté d'un budget de 15 millions d'euros (16,7 millions de dollars), destiné aux femmes entrepreneurs et aux quartiers pauvres.

Le gouvernement français a également dévoilé récemment un plan visant à stimuler le développement de startups de haute technologie, notamment un investissement de 550 millions d'euros (613,3 millions de dollars) dans la recherche au laboratoire, 800 millions d'euros supplémentaires sur cinq ans pour accélérer la phase de démarrage, et finalement un fonds de fonds de 1,3 milliard d'euros (1,45 milliard de dollars) pour stimuler la croissance.

Mais l’objectif le plus urgent est peut-être d’attirer plus de talents en France. Quand Borlongan parle aux gens de son arrivée en France, at-elle déclaré lors d'une interview, ils craignent trop souvent que ce ne soit trop compliqué, trop coûteux ou difficile à adapter. En réponse, elle a aidé à mener à bien une refonte du programme de visa français pour la technologie du pays.

Dans le cadre d'un programme appelé Pass French Tech, le pays a identifié 240 startups en forte croissance, éligibles pour une assistance supplémentaire. Ces sociétés peuvent désormais proposer le nouveau French Tech Visa aux employés qu’elles recrutent à l’étranger. Le visa n’a presque aucune condition préalable: les entreprises n’ont pas à prouver qu’elles ont essayé de trouver quelqu'un en France pour le poste, par exemple. Et l'approbation peut arriver en moins de 48 heures.

Plus qu’un manque d’argent ou d’idées, M. Borlongan a déclaré que le principal obstacle auquel se heurtaient bon nombre des startups françaises les plus prometteuses était leur incapacité à pourvoir les postes.

"Le talent est la grande chose", a-t-elle dit. «Si vous avez du talent, cela attire tout le reste. Si vous avez du talent, l'investissement suivra.

La longue route devant

De nombreuses autres composantes doivent être mises en place avant que la France puisse réaliser ses ambitions de démarrage, dont l’un concerne les plus grandes entreprises du pays.

La conférence VivaTech peut sembler une bête étrange aux personnes venant de l’extérieur de la France. En entrant dans cette salle de conférence technologique géante, le sol est dominé par des noms tels que L’Oréal, LVHM, La Poste, les services publics français et les agences de transport en commun, ainsi que d’autres sociétés non technologiques. Mais le gouvernement français espère désespérément que ces acteurs établis chercheront à se pérenniser en investissant et en acquérant des startups prometteuses.

La conférence est une occasion de montrer le fruit de ces efforts, avec des stands présentant des startups sélectionnées dans le cadre du programme Open Innovation Lab de VivaTech. Mais si certaines de ces startups répondent clairement aux besoins des grandes marques, d’autres semblent avoir été choisies au hasard. Dans les deux cas, les efforts du gouvernement pour motiver ces gros opérateurs historiques ont déclenché une vague de hackathons, de concours de pitch et d’incubateurs soutenus par les entreprises, alors que nombre de ces entreprises historiques cherchent à se sortir de leur léthargie numérique.

Toutefois, selon CB Insights, les investissements à risque des entreprises françaises ont chuté de 8% au premier trimestre de 2019 par rapport à la même période de l'année dernière. Et chez VivaTech, LeCun de Facebook a averti que les plus grandes entreprises françaises n’investissaient tout simplement pas suffisamment dans la R & D à long terme par rapport à leurs concurrents aux États-Unis et en Chine. "Il n'y a pas de recherche à long terme en informatique en France", a-t-il déclaré.

Enfin, si l’image de la France en matière de startups et d’innovation s’est améliorée de façon spectaculaire, il reste encore beaucoup à faire si elle veut être perçue comme un bon endroit pour lancer une entreprise internationale.

Prenez Ivalua, par exemple.

Fondé à Paris il y a près de 20 ans par le PDG David Khuat-Duy, la société qui développe des outils de gestion des dépenses d'entreprise a annoncé la semaine dernière avoir collecté 60 millions de dollars de capital-risque. Cette levée de fonds a mis sa valorisation au nord de 1 milliard de dollars.

Mais ce moment potentiellement important pour la French Tech a été quelque peu réduit au silence car il était difficile de savoir que la société était d'origine française. En 2017, alors que la société prenait de l'essor et réunissait 70 millions de dollars, un communiqué de presse la qualifiait de «l'une des plus importantes tournées de capital-actions de croissance jamais réalisées en France».

Mais le communiqué de presse de la semaine dernière ne faisait aucune mention des liens français de la société. Et le site Web d’Ivalua ne fait presque pas référence à son histoire française. À la connaissance du monde extérieur, il ne s’agit que d’une autre entreprise basée à Redwood City, en Californie.

Bien entendu, son succès et sa persévérance témoignent du fait que la France a la capacité de produire des start-ups internationales. Mais sa migration graduelle à l’étranger et la minimisation de ses racines rappellent que la réputation de la start-up française doit encore être convaincante.