La France devrait faire plus pour aider les scientifiques à devenir des entrepreneurs, selon un rapport | Science

Un scientifique au travail au laboratoire des solides irradiés de l'École polytechnique, près de Paris.

École Polytechnique Université Paris-Saclay / Flickr (CC BY SA 2.0)

La France n’est pas le foyer de l’innovation qu’elle aimerait être, et une des raisons est que la recherche scientifique est traditionnellement faite par des fonctionnaires, qui créent rarement une entreprise pour transformer leurs découvertes en nouveaux produits ou services. Une loi de 1999 qui visait à changer cela en stimulant l'esprit d'entreprise n'a pas eu les effets escomptés, selon un rapport publié mardi.

Le rapport recommande d'assouplir les règles pour les universitaires qui souhaitent se lancer dans une aventure commerciale, récompenser ceux qui déposent des brevets et donner plus de reconnaissance aux scientifiques entreprenants.

À en juger uniquement par le nombre de demandes de brevet déposées, la France peut sembler un pays très entrepreneurial. il occupe le sixième rang mondial, selon le derniers chiffres de l’Organisation Mondiale de la Propriété Intellectuelle. Mais les chercheurs publics sont souvent réticents à devenir entrepreneurs. Le gouvernement français a demandé à Jean-Luc Beylat, président de Nokia Bell Labs France à Paris, et à Pierre Tambourin, directeur général du biocluster Genopole à Evry, de réviser la loi dite Allègre de 1999, qui visait à faciliter la tâche des scientifiques. s'engager dans l'entrepreneuriat, ainsi que des initiatives similaires.

Jusque-là, les chercheurs des universités françaises et des instituts de recherche publics devaient s’engager pleinement dans le monde universitaire et n’avaient pas le droit de tirer un profit économique de leurs découvertes. La loi, du nom de Claude Allègre, alors ministre des Sciences, s’inspire des succès remportés par les États-Unis dans la recherche pour stimuler l’innovation et la croissance économique. Il permet aux chercheurs de suspendre leurs tâches académiques pendant six ans au maximum pour créer une startup et y investir de l'argent, à condition d'obtenir la bénédiction de leur institution et de la Commission d'éthique de la fonction publique. Après cela, ils peuvent rester dans la société jusqu'à 10 ans en tant que consultant s'ils détiennent une part de capital inférieure à 49% et devenir membre du conseil d'administration si leur part est inférieure à 20%. Mais ils doivent vendre leur participation dans l'entreprise une fois qu'ils ont complètement cessé de travailler pour elle.

En moyenne, seuls 98 universitaires par an ont demandé l’utilisation de ces options par la Commission d’éthique de la fonction publique, et seulement 89 l’ont reçue – un résultat "très faible" et "décevant", indique le rapport. En outre, plus de 80% des autorisations ont été accordées pour des activités de conseil, contre 3,5% pour siéger à un conseil de direction et 16,2% pour créer une startup. C'est beaucoup moins que prévu par la loi, indique le rapport, et une occasion manquée de recherche financée par des fonds publics.

Les auteurs suggèrent d'assouplir davantage les règles. Les chercheurs devraient être autorisés à consacrer jusqu'à 10 ans au développement de leurs retombées et à consacrer 50% de leur temps à des activités de conseil, au lieu des 20% actuels, par exemple. Ils devraient également disposer de trois ans pour revendre leur part et pouvoir en conserver jusqu'à 20%. Les auteurs disent que la Commission d'éthique de la fonction publique devrait jouer un rôle moins important, et que les activités entrepreneuriales devraient être un facteur dans l'évolution de la carrière des chercheurs financés par des fonds publics.

«Ce sont de bonnes mesures», déclare Xavier Duportet, cofondateur et directeur général d'Eligo Bioscience à Paris, qui a été salué comme l'un des meilleurs jeunes entrepreneurs français en France. Examen de la technologie MIT et Forbes. Mais d'autres choses peuvent être plus importantes, ajoute-t-il, telles que le mentorat des entrepreneurs débutants par des collègues expérimentés et une approche plus interdisciplinaire de l'enseignement supérieur français.

Avant tout, la culture universitaire française doit changer, a-t-il ajouté. «Lorsque vous vous inscrivez en tant que fonctionnaire, ce n'est pas vraiment dans la culture actuelle de devenir un jour un entrepreneur», explique Duportet, qui a également fondé une organisation à but non lucratif pour aider les scientifiques du monde entier à lancer leurs propres startups.