La crypto-monnaie défaillante du Venezuela est l'avenir de la monnaie

Shakespeare nous dit que "la misère met un homme au courant d'étranges amis". Le glissement de 20 ans du Venezuela, qui est passé d’une démocratie prospère et pacifique à une dictature violente et appauvrie, a provoqué la misère à grande échelle. Et il a réuni les protagonistes de l'histoire d'el petro – un mélange d'économistes et de chiffreurs marginaux, de socialistes et de libertaires, de fondamentalistes de l'immobilier et d'ingénieurs financiers de la prochaine génération, du «syndrome hollandais» et d'un privilège exorbitant. Leur expérience s'est soldée par un échec, mais leurs idées méritent d'être exposées.

Considérons la Révolution française de 1789. Ses réalisations politiques ont été de courte durée: un siècle alternant entre monarchie, république et empire. Mais le système métrique qu'il a introduit s'est répandu dans le monde entier et persiste encore aujourd'hui.

Lorsque les révolutionnaires ont envahi la France, ils se sont tournés vers les cahiers de doléances, listes de griefs. L'une des demandes les plus courantes était l'une pour les poids et mesures standard. Les paysans détestaient la noblesse locale et changeaient la taille des conteneurs utilisés pour mesurer leurs obligations. Ils voulaient un boisseau local fixe où ils pourraient le voir toute l'année.

El petro est une crypto-monnaie adossée à l'huile conçue lors d'une réunion tenue en octobre 2017 à la banque centrale du Venezuela.

Cinq brillants scientifiques des Lumières ont été recrutés: Jean-Charles de Borda, Joseph-Louis Lagrange, Pierre-Simon Laplace, Gaspard Monge et Nicolas de Condorcet. Mais ils ont mal compris le problème. Ils ont créé un bon système – même si les paysans ne l'ont pas adopté – parce qu'il a été conçu par des gens intelligents.

El petro est une crypto-monnaie adossée à l'huile conçue lors d'une réunion tenue en octobre 2017 à la banque centrale du Venezuela, où des banquiers perplexes ont rencontré des économistes socialistes et des fanatiques de crypto-monnaie. Un livre blanc et une annonce officielle ont suivi en décembre. Mais les détails ont continué à changer. Depuis lors, le Venezuela a publié une série de grandes annonces déroutantes, contrées par des dénonciations venues d’ailleurs. Au milieu de tout le débat, il y a eu trop peu d'analyse de la théorie sous-jacente.

Devise adossée à des matières premières

On se souvient de Benjamin Graham aujourd’hui en tant que père des placements axés sur la valeur et du mentor de Warren Buffett. Mais il pensait que son importante contribution à la finance était son idée d'une devise basée sur des matières premières. Il l’a inventé en 1921 – bien avant de perdre son argent à Wall Street – et s’est tourné vers l’enseignement de premier cycle et la rédaction de manuels scolaires pour joindre les deux bouts. Il en a fait la promotion dans des articles et des livres tout au long de sa vie.

Graham, comme beaucoup d'autres, a remarqué que lorsque les produits de base sont abondants et bon marché, l'économie est en récession. En période de prospérité, les produits de base sont rares et coûteux. Comme il l'a écrit dans son livre de 1937 intitulé Stockage et stabilité: un grenier moderne et toujours normal:

Si les stocks excédentaires agissent comme une responsabilité nationale plutôt que comme un actif, la faute en incombe au fonctionnement de la machine économique et non à la méchanceté inhérente du surplus lui-même… Il faut trouver un moyen de restituer à la déesse de l'abondance bienfaitrice en chef qui était la sienne sans conteste dans une économie plus simple.

Garder des stocks tampons de produits de base pour lisser l'offre est aussi vieux que l'histoire de la Bible, ou l'ancien système chinois de "grenier toujours normal", mais le génie de Graham était d'utiliser les stocks tampons de produits de base pour réguler l'offre d'argent, pas produits de base. Lorsque les produits de base étaient bon marché, le gouvernement émettait des billets adossés à des produits de base pour les acheter. Ceux-ci ne remplaceraient pas les billets de banque traditionnels, alors adossés à de l'or, mais circuleraient en parallèle. Le but n'était pas de manipuler l'offre ou le prix des produits. Il s'agissait de mettre l'argent entre les mains des producteurs de produits de base afin qu'ils puissent le dépenser – en évitant les difficultés financières pour eux et leurs travailleurs et en stimulant l'économie, créant ainsi une demande pour les excédents.

Chávez a commencé à donner des conférences aux pays producteurs de pétrole sur la nécessité d'arrangements économiques alternatifs dès 2000

Si les prix étaient élevés, le gouvernement pourrait racheter les billets émis par la récession en vendant ses actions à la baisse. Cela retirerait de l'argent de l'économie, ce qui atténuerait l'exubérance irrationnelle.

John Maynard Keynes et Friedrich Hayek ont ​​tous deux soutenu cette idée avec enthousiasme. Il figurait dans les propositions anglaises soumises aux négociations de Bretton Woods et avait bénéficié d'un large soutien parmi les économistes présents à la réunion. Mais les producteurs et les détenteurs d'or l'ont exclu de l'accord final.

La malédiction des ressources

L'idée de Graham a été relancée dans la seconde moitié du XXe siècle lorsque les découvertes de pétrole ont ravagé les économies développées (le syndrome hollandais, dans lequel les recettes d'exportation du pétrole entraînent le renforcement de la devise, drainant les bénéfices et les capitaux d'autres secteurs) et les économies non développées (les " malédiction des ressources », où la richesse en ressources naturelles mène à la corruption et à la violence, étouffant une activité économique productive). Le gouvernement n’avait pas à acheter et stocker du pétrole. Il le possédait déjà, en sécurité dans le sol. Il suffisait d'émettre une monnaie adossée au pétrole lorsque les prix du pétrole étaient bas et de la racheter lorsque les prix étaient élevés. Elle pourrait le faire par l’intermédiaire d’une banque centrale, qui consentirait des emprunts intérieurs dans la devise du pétrole lorsque les prix seraient bas pour aider l’économie locale. La baisse des prêts lorsque les prix augmenteraient aiderait à compenser le flot de recettes d'exportation. L’économie non pétrolière pourrait fonctionner sur une monnaie traditionnelle.

Hugo Chávez, du Venezuela, a commencé dès 2000 à faire des conférences aux pays producteurs de pétrole sur la nécessité d’arrangements économiques alternatifs. En 2009, il a proposé une monnaie adossée à l'huile. Il semble avoir principalement cherché un moyen d'éviter les contrôles financiers américains. Néanmoins, certains économistes ont balayé les arguments de Graham. Les amateurs de crypto-monnaie ont ajouté une touche technologique. Le temps nous dira s'ils étaient aussi intelligents que les concepteurs du système métrique.

Il pourrait y avoir deux ou trois Arabes saoudiens ou plus là-bas, mais l'extraction nécessite des investissements massifs

Les économistes ont inséré un aspect sous-estimé dans El Petro. Bien que le Venezuela possède les plus grandes réserves de pétrole prouvées au monde, son pétrole est de qualité médiocre et son extraction est coûteuse. La qualité la plus basse et la plus chère à extraire, mais aussi la plus grande quantité, se trouve dans la ceinture de l’Orénoque. Il pourrait y avoir deux ou trois Arabes saoudiens ou plus là-bas, mais l'extraction nécessite des investissements massifs. Ainsi, un pétro pourrait être échangé contre un baril de pétrole par kilomètre sous le village éloigné d’Atapirire (1 300 habitants).

Certains ont pris cela comme preuve que El Petro était une fraude. Mais la crypto-monnaie a un sens en théorie. Faisons quelques ballparking sauvage. Si le soutien était crédible et si le gouvernement était stable et honnête et si le gouvernement obtenait un petro pour chaque baril extrait, toutes les redevances et taxes étaient couvertes, un petro pourrait valoir environ un demi-baril de pétrole.

Largement isolé

Dans ce cas, un entrepreneur vénézuélien pourrait emprunter 100 millions de petro à la banque centrale pour financer l'extraction à un taux de 20 millions de barils par an après, par exemple, trois années de développement. Chaque baril extrait permettrait de rembourser un petro de dette après qu'un petro soit payé au gouvernement pour les redevances et les taxes. Cela pourrait bien être un investissement positif à la valeur actuelle nette.

Une devise adossée au pétrole permet au gouvernement d’offrir des emprunts dans une devise forte sans être limité par ses réserves en devises. Le retour sur investissement est en grande partie protégé des fluctuations du prix du pétrole, car les produits et les charges sont tous deux libellés en pétrole.

Malheureusement, aucune des conditions clés pour faire fonctionner ce plan – un gouvernement crédible, une pénurie de pétrole et des investisseurs intéressés à assumer les risques technologiques et politiques énormes des programmes de forage – n'était en place. On pourrait imaginer que cela fonctionnerait mieux si le pétrole dépassait les 200 USD / baril et que le Canada essayait de stimuler le développement de ses sables bitumineux.

Le Venezuela était affamé pour une monnaie de confiance et ses citoyens étaient habitués à exploiter et à utiliser des crypto-monnaies.

En tant que titrisation de futures redevances et taxes pétrolières, elle pourrait être gérée sur un grand livre privé centralisé. Dans le secteur pétrolier, seules quelques personnes détiendraient le pétrole, et la devise irait de la banque centrale aux entrepreneurs, des entrepreneurs aux fournisseurs d'équipements et de compétences, et des fournisseurs à la banque centrale. Cela pourrait aider à financer la mise en valeur du pétrole, mais les décideurs politiques du Venezuela ont eu de plus grandes idées.

L'utilisation d'outils de crypto-monnaie ouvrait des possibilités époustouflantes. Le Venezuela était affamé pour une monnaie de confiance et ses citoyens étaient habitués à exploiter et à utiliser des crypto-monnaies. Les investisseurs mondiaux étaient férus de cryptographie et s’engageaient même dans des fraudes évidentes. El petro disposait d'un très faible soutien financier – des économies de redevances et d'impôts sur le pétrole qui ne pourraient jamais être extraites – mais les bitcoins et autres crypto-monnaies n'avaient aucun soutien et leur capitalisation boursière avoisinait le billion de dollars.

Besoin de confiance

De nombreux passionnés de crypto ont dénoncé el petro parce qu'il fallait faire confiance au gouvernement vénézuélien pour tenir ses promesses légales d'autoriser l'extraction du pétrole. Mais si El petro avait été généralisé pour le paiement d’impôts et de redevances, pour le bénéfice de gouvernements et, éventuellement, pour des transactions non gouvernementales, les utilisateurs ne se soucieraient pas davantage de l’appui théorique au pétrole que lorsqu’une devise était financée par de l’or. Les gens auraient accepté la devise pour ce qu'elle pourrait acheter aujourd'hui, pas pour sa capacité à obtenir du pétrole dans un avenir lointain.

Le problème le plus important était la nécessité de faire confiance à l’honnêteté et à la compétence de la gestion de la monnaie au Venezuela. Parce qu'el petro figurait sur un grand livre privé centralisé, cela permettrait aux fonctionnaires corrompus d'élargir leurs émissions et de voler le produit jusqu'à ce que la monnaie ne soit plus valable. C'était déjà arrivé à la monnaie officielle, le bolivar. On ne pouvait pas faire confiance au gouvernement vénézuélien ou, plus précisément, à tout voler.

La technologie existante permet à un gouvernement totalement indigne de confiance de gérer de manière crédible l'émission, l'acceptation et l'utilisation d'une devise.

Mais la technologie existante permet à un gouvernement totalement indigne de confiance de gérer de manière crédible l'émission, l'acceptation et l'utilisation d'une monnaie. Le Venezuela aurait pu mettre en place une blockchain publique. Il aurait pu publier un registre public des ventes de pétrole. Mais il n'y a jamais eu de véritable crypto-monnaie. Les responsables de gouvernement corrompus ont besoin de la cryptotrust, l'échange sans confiance fourni par une blockchain publique, encore plus que des transacteurs Internet anonymes; ils savent qu'ils ont affaire à des escrocs; les transacteurs Internet craignent seulement qu'ils le soient.

Au 19ème siècle, le Venezuela a connu une révolution ou une guerre civile tous les cinq ans. Après la révolution bleue de 1867-68, le journaliste vénézuélien Cecilio Acosta écrivait dans son essai Las Revoluciones:

La vérité est que les révolutions portent et laissent incuber de nouvelles idées; ils jettent l'ancien et forcent la reconstruction. Ils sont admirables comme providentiels quand ils sont honnêtes; mais honnêtes ou malhonnêtes, ce sont des convulsions qui dérangent et des remèdes qui se régénèrent.

La révolution bolivarienne dite de Chávez a porté et laissera derrière elle de nouvelles idées à incuber. La Révolution française nous a donné le système métrique, avec une influence mondiale plus de deux siècles plus tard. On se souviendra peut-être du chaos au Venezuela pour avoir fusionné – ne serait-ce qu’en théorie – les idées technologiques et financières qui pourraient nous permettre un jour de lier les prix instables des ressources à un développement risqué pour promouvoir le bien-être général de l’économie. – (c) Bloomberg LP 2019

Ecrit par Aaron Brown est un ancien directeur général et responsable des études de marché financier chez AQR Capital Management. Il est l'auteur de The Poker Face of Wall Street. Il peut avoir un intérêt dans les domaines sur lesquels il écrit

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