Inflation … Euh … Qu'est-ce que c'est bon?

sandwich pain et dollars – pain d'argentGetty

Absolument rien! Dites-le encore, tous!

Attendez, en fait, ne le répète pas parce que ce n’est pas vrai. Ou, plus précisément, c’est une simplification excessive.

Malheureusement, il existe de nombreuses idées fausses sur l’inflation. Comme je ne peux pas tous les aborder dans un court post de blog, je me suis dit que je n'en prendrais qu'un: l'idée que c'est une perte nette pour tout le monde. La raison pour laquelle les gens croient que c'est en partie à cause de la manière dont la plupart des économistes enseignent le concept et aussi parce que nous transférons naturellement la manière dont un phénomène nous affecte individuellement au niveau macro. Si l'inflation réduit mon niveau de vie, alors elle doit en faire autant pour tout le monde. Mais ce que cela ignore, c’est le fait simple et fondamental que si Je paye plus, quelqu'un d'autre en reçoit plus. Chaque dépense pour une personne est un revenu pour une autre. L’inflation ne peut donc pas être une perte nette pour tout le monde, mais plutôt une redistribution du revenu.

Dans cet esprit, pensez à notre pire période d’inflation de l’après-guerre, à partir des années 1970. Le moteur a été la flambée des prix du pétrole établie par les pays de l'OPEP. L'inflation s'est accélérée de 3,4% en 1972 à 8,7% en 1973 et à 12,3% en 1974. Pourquoi? Les prix du pétrole avaient quadruplé. Les Américains et d’autres importateurs payaient beaucoup plus cher le pétrole, ce qui avait un effet domino sur les autres prix.

Mais ce n’est pas une perte nette. Alors que les Américains et les autres importateurs de pétrole perdaient, l’OPEP gagnait. La même chose se produit au niveau national lorsqu'il existe une entité capable d'éviter la concurrence et d'augmenter les prix. C’est précisément ce que font les monopoles et les oligopoles (les oligopoles sont comme des monopoles mais quelques entreprises dominent l’industrie au lieu d’une seule). Ils augmentent les prix, ce qui cause l'inflation et redistribue les revenus vers eux-mêmes. C'était gentil de leur point.

A quoi sert ce genre d'inflation? Absolument rien. C’est mauvais et c’est la raison pour laquelle nous avons des lois antitrust (appliquées sporadiquement). Ils sont censés empêcher les entreprises de secteurs très concentrés d’éviter les pressions de la concurrence et d’augmenter leurs prix simplement parce qu’elles le souhaitent.

Cependant, ce n’est pas le seul type d’inflation. Une autre sorte se produit lorsque les marchés sont très concurrentiels mais que la demande dépasse l'offre. Par exemple, supposons que quelqu'un découvre que les frites traitent le cancer. Il y aurait une forte augmentation de la demande de pommes de terre (et de graisse) et, comme les agriculteurs ne peuvent guère faire pour augmenter l'offre rapidement, le prix des pommes de terre augmentera.

Cela provoquerait une inflation et une redistribution des revenus vers les producteurs de pommes de terre. Cependant, c’est exactement ce que nous voulons! Cela signifierait que ces agriculteurs cultiveraient plus de pommes de terre et que plus de gens seraient attirés par cette culture. C’est ce que nous espérons que les marchés feront: augmenter les prix (et les profits) de ce que nous voulons le plus afin que plus d’entre eux soient produits. Il n'y a aucune raison d'essayer d'arrêter cette inflation. Laissons plutôt les forces du marché régler le problème et laisser le changement de production souhaité par les consommateurs.

L'inflation est toujours et partout une redistribution du revenu. Si vous voulez vraiment comprendre un épisode d’inflation, vous devez vous demander: "Qui gagne?" Parfois, votre réponse vous mènera à la conclusion que c'est mauvais et parfois non. Dans une perspective plus large, cela signifie pour la politique gouvernementale que celle-ci devrait être adaptée à la situation spécifique. Nous ne devrions pas traiter toute l’inflation de la même manière.

Malheureusement, c'est précisément ce que nous faisons. Mais, c'est une histoire pour un autre jour.

Pour votre information, j'ai publié quelques articles beaucoup plus longs sur l'inflation il y a plusieurs années. Juste au cas où vous êtes intéressé:

La croissance monétaire ne cause pas d'inflation!

et

Qu'est-ce qui cause réellement l'inflation (et qui en profite)