Foreign Office doit sortir de ses tweeds et stimuler les affaires britanniques

Consommation de boire. C’est un nom accrocheur pour quelque chose de banal: la séance mensuelle de beuveries pour les fonctionnaires à l’état rapide qui se déroulait dans un pub maussade près de Trafalgar Square.

Il ya plus de 10 ans, j’accompagnais pour la première fois une douzaine de recrues qui avaient également été placées au Trésor. Au fur et à mesure que les bières se bousculaient, nous avons commencé à rencontrer nos homologues de tous les départements.

Tout le monde semblait à peu près identique – jusqu'à ce que nous rencontrions les diffuseurs rapides du Foreign Office. Contrairement à notre équipe hétéroclite du Trésor, la bande de jeunes diplomates était incroyablement chic, blanche et semblait appartenir à une autre planète. Je me souviens très bien que l’un d’eux portait du tweed – ce sur quoi je n’aurais probablement pas dû rire aussi fort.

Même après plusieurs pintes, je pouvais dire que le Foreign Office était un monde différent du reste de Whitehall et, au cours de la décennie à venir, travaillant à Westminster – et quelques années plus tard, à la tête de ma propre entreprise – je me suis rendu compte que mon L’impression initiale (ivre) était plutôt bonne.

Pourquoi est-ce que j'écris à ce sujet maintenant? Car s'il est évidemment triste de voir un fonctionnaire dévoué comme Sir Kim Darroch démissionner après la dernière tirade de Donald Trump sur Twitter, un problème bien plus important que le sort d'un seul fonctionnaire (malheureux) est de savoir si le Foreign Office dans son ensemble est apte à but dans l’économie mondiale en rapide évolution.

Rohan Silva

J'ai tellement d'histoires sur le fait que les diplomates britanniques peuvent être déconnectés du monde des affaires et du commerce, mais pour gagner du temps, voici quelques-uns.

Quelques années après ma rencontre avec les recrues diplômées du Foreign Office dans un pub, j’étais à Paris pour la conférence d’affaires du gouvernement français en prévision du sommet du G8. Je travaillais à Downing Street à l'époque et nous essayions de persuader davantage de sociétés internationales d'investir au Royaume-Uni. J'ai donc pensé que je devrais organiser l'événement français pour parler aux dirigeants d'entreprises des avantages de venir chez nous. La soirée d’ouverture a été marquée par un dîner raffiné auquel a assisté un véritable Who Who Who de l’économie mondiale.

En chemin, je suis tombé sur notre ambassadeur. "Vous venez à cet événement?", Lui ai-je demandé, espérant qu'il serait là pour aider le Royaume-Uni avec des investisseurs potentiels. "Non, mon cher garçon," répondit-il. "Je dîne avec le député le plus bavard de France."

Ce fut une expérience similaire lorsque je suis allé en Chine pour tisser des liens avec les géants de la technologie et du commerce en forte croissance du pays. Nous avons demandé au Foreign Office de proposer un itinéraire, mais il est rapidement devenu évident que nos diplomates n’avaient pratiquement aucune idée de l’explosion de l’économie numérique dans le pays – et n’avaient aucun lien significatif avec des personnalités telles que Alibaba, qui pourrait jouer un rôle démesuré. en permettant aux entreprises britanniques d'exporter en Chine et d'investir massivement au Royaume-Uni au fil du temps.

J'ai fini par organiser toutes mes réunions moi-même (certaines d'entre elles auxquelles notre ambassadeur s'est associé, remettant des stylos du gouvernement britannique et d'autres cadeaux à l'ancienne à des entrepreneurs chinois perplexes) – et ce n'est qu'après avoir écrit une note exaspérée au premier ministre Ministre sur mon expérience avec l'équipe du Foreign Office, les choses ont commencé à changer tardivement.

Je ne suis pas le seul à exprimer ce point de vue sur la nécessité d’une refonte majeure de notre service diplomatique. Mon ancien collègue de Downing Street (et ancien haut responsable du FCO), Tom Fletcher, a récemment écrit un excellent rapport sur la situation du Foreign Office, détaillant une longue liste de problèmes, allant de la «technologie notoirement mauvaise» au manque de «mesures réelles sous-performance »et exposer quelques idées réfléchies de réforme.

"L'ambassadeur a accompagné mes réunions, offrant des stylos britanniques à des entrepreneurs chinois perplexes"

Un rapport du comité des affaires étrangères de la Chambre des communes a conclu que «l'objectif institutionnel du FCO est devenu confus et flou» – alors que d'anciens ministres tels que Mark Malloch-Brown ont proposé de manière réfléchie que le département devrait être «remodelé … autour d'un ensemble de tâches qui: reflète la Grande-Bretagne moderne et sa place dans le monde ».

Compte tenu de toutes les incertitudes liées au Brexit, il est plus vital que jamais de disposer du meilleur service diplomatique possible: rechercher de nouvelles voies de commerce et d’investissement dans le monde et ouvrir de nouvelles portes à l’innovation et à l’esprit d’entreprise britanniques.

Malheureusement, ce n’est tout simplement pas le cas. Presque aucun ambassadeur britannique n’a aucune expérience des affaires, ce qui n’est pas une surprise si l’on tient compte du fait que pratiquement aucun poste diplomatique de haut niveau n’est ouvert à qui que ce soit, à l’exception des initiés du Foreign Office.

En tant que ministre des Affaires étrangères – et lui-même un entrepreneur expérimenté – Jeremy Hunt s'est engagé, à juste titre, à changer les choses, mais il faudra plusieurs années pour y remédier.

Downing Street a déclaré avoir parlé à la police au sujet de la fuite de courrier électronique de Sir Kim

Ce manque d'affaires nous importe. Cela signifie que les diplomates ont du mal à aider les entreprises britanniques à l’étranger – parce qu’ils ne savent tout simplement pas comment.

Plus fondamentalement, cela signifie que la culture du département n’est tout simplement pas aussi entrepreneuriale qu’elle devrait l’être. Un bon exemple est la façon dont chacun des fonctionnaires (du petit groupe) du Foreign Office que je connais et qui sont réellement efficaces pour soutenir les entreprises a maintenant quitté le ministère.

Dans son rapport sur l’avenir du Foreign Office, Fletcher conclut: «À l’ère du numérique, nous n’avons pas besoin de moins de diplomatie, mais simplement d’une meilleure diplomatie. Et si la diplomatie britannique n’existait pas, il faudrait l’inventer. »Il a tout à fait raison. Nous devrions tous souhaiter un service diplomatique qui soit vraiment le meilleur de sa catégorie – contribuant à la promotion du commerce et de la prospérité dans le monde entier.

Il est trop tard pour empêcher le pauvre Kim Darroch de quitter son poste, mais il est encore temps de réparer le Foreign Office en tant qu’institution. Quel que soit le prochain Premier ministre, il s’agit certainement d’une liste de choses à faire.

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