Des employés plus âgés insufflent une nouvelle vie au marché du travail européen

BARCELONE – Lorsque l'entrepreneur Kim Diaz a ouvert un bar-restaurant dans cette ville méditerranéenne animée il y a quatre ans, il a adopté une politique d'embauche stricte: uniquement des travailleurs âgés de 50 ans et plus.

Le pari a porté ses fruits. Le personnel âgé est ponctuel, poli et travailleur, a déclaré le jeune homme de 51 ans. Son professionnalisme a fait ses preuves auprès des clients plus jeunes.

«Nous parlons de serveurs qui aiment leur travail. Rappelez-vous exactement comment vous prenez votre café le matin, comment vous voulez votre bière sans tête et votre Coca-Cola avec un seul glaçon. Ce sont des valeurs que nous avons récemment perdues dans l'hospitalité », a déclaré M. Diaz. Son employé moyen est de 54 ans.

Dans une Europe qui vieillit rapidement, les employeurs trouvent des moyens de garder les employés âgés plus longtemps au travail ou d'en ajouter de nouveaux.

Les travailleurs âgés de 55 à 74 ans ont représenté 85% de la croissance de l'emploi dans la zone euro entre 2012 et 2018, selon l'Organisation de coopération et de développement économiques, un groupe de réflexion regroupant principalement des pays riches. Environ 10 millions d'emplois ont été créés au cours de cette période.

La tendance va à l'encontre des idées reçues sur les marchés du travail. Normalement, ce sont les jeunes travailleurs moins chers et plus flexibles et convoités. Mais la génération nombreuse et très instruite des baby-boomers a accumulé des compétences difficiles à remplacer, disent les employeurs et les économistes.

La transition vers les travailleurs âgés intervient alors que l'Europe s'approche d'une falaise démographique. Seize pour cent de la population en âge de travailler de l’union monétaire de la région, âgée de 15 à 64 ans, disparaîtront d’ici 2050 par rapport à la population totale de la région, selon un article publié en juin par la Banque centrale européenne. C’est le double de la part de la population américaine en âge de travailler qui sera perdue au cours de cette période.

Pour lutter contre le déclin démographique, les gouvernements et les entreprises européens s'efforcent de stimuler l'emploi et la productivité des travailleurs âgés.

Conscients du vieillissement rapide de la main-d'œuvre, les dirigeants du constructeur allemand

            BMW
             AG

      essayé une expérience dans une usine en Bavière il y a quelques années. Ils travaillaient exclusivement sur une chaîne de montage avec des travailleurs âgés, avec une moyenne d'âge proche de 50 ans.

En faisant de petites modifications – chaises ergonomiques, sols en bois moins rigides, lentilles pour grossir les petites pièces – BMW a transformé la gamme en une des plus efficaces de l’usine. Le total des dépenses: environ 40 000 € (45 000 $).

«Nous avons constaté que les travailleurs âgés avaient la même productivité que les plus jeunes et qu'ils étaient encore meilleurs en termes de qualité», a déclaré Jochen Frey, porte-parole de BMW à Munich pour les ressources humaines. La conception de la ligne a depuis été reproduite dans les usines BMW en Allemagne et au-delà.

Les économistes avaient jusqu'ici récemment supposé que la productivité des travailleurs avait atteint un sommet entre 30 et 45 ans, avant de décliner rapidement après environ 60 ans. Mais certaines recherches récentes remettent en question cette hypothèse: ont constaté que la productivité des travailleurs des secteurs de la fabrication et des services n’a guère changé jusqu’à 65 ans.

Des travailleurs plus âgés préparent la spécialité de la maison: les champignons grillés aux crevettes au bar Soriano pinchos à Logrono, en Espagne.
          
            
              Photo:
            
        David Silverman / Getty Images

Si le succès des travailleurs âgés sur le marché du travail est positif pour l’économie européenne, il pourrait creuser l’écart existant entre les taux de chômage des Européens âgés et les jeunes Européens, du moins à court terme. Les Européens d'une vingtaine d'années ont du mal à s'implanter sur le marché du travail depuis la crise financière.

Ces pertes précoces pèsent sur la productivité au cours de la vie des jeunes travailleurs et intensifient les inquiétudes d’une génération perdue en Europe. Le taux de chômage des moins de 25 ans se situe autour de 16% dans la zone euro, soit le double de celui des États-Unis. Il dépasse 30% en Italie et en Espagne. Cela reflète les lois du travail qui favorisent les initiés par rapport aux nouveaux arrivants, ainsi que les niveaux de compétences moins élevés chez les jeunes travailleurs et la faible demande dans certaines parties de la région.

Dans le sud de l'Europe, les jeunes travailleurs sont confrontés à un double problème: la crise de la dette a entraîné une augmentation du chômage des jeunes, dont les emplois étaient moins protégés. Mais la reprise profite principalement aux travailleurs âgés. C’est particulièrement inquiétant alors que la reprise économique en Europe ralentit, laissant potentiellement de nombreux jeunes travailleurs dans le froid.

Selon les données de l'OCDE, environ les trois quarts des Allemands âgés de 55 à 64 ans travaillent, contre 59% en 2008. En Italie et en France, le taux d'emploi des 55-64 ans est passé de 35% à 40% avant la crise financière, contre 55% auparavant. Le taux d'emploi des Américains âgés est resté stable autour de 65%.

L’afflux de travailleurs âgés signifie que la population active de la zone euro est désormais 2% plus nombreuse qu’avant la crise, défiant ainsi les prévisions qu’elle se contracterait. Cela a permis de sortir la région d'une crise financière profonde, ce qui a permis aux entreprises de pourvoir plus facilement aux postes vacants et aux gouvernements de boucher les caisses des coffres publics.

"Il est souvent avantageux pour les entreprises de faire des changements mineurs pour garder les gens à bord", a déclaré Juergen Deller, professeur de psychologie industrielle à l'université allemande de Lüneburg, qui a étudié le phénomène des "travailleurs de l'argent".

Siemens
             AG

      , le conglomérat industriel basé à Munich, gère un programme de mentorat inversé dans lequel des collègues plus jeunes apprennent aux jeunes employés les médias sociaux et d’autres compétences numériques, a déclaré Ralf Franke, dirigeant de Siemens.

            Enel
            

      SpA exploite un programme similaire. Siemens fait appel à ses employés les plus expérimentés, ce qu’elle appelle les dos argentés, pour évaluer les risques liés à ses plus grands projets.

Pour capitaliser sur cette tendance, Caroline Young a fondé en 2005 une agence de recrutement à Paris qui place des travailleurs retraités dans des entreprises industrielles en France, en Allemagne et en Belgique. Les entreprises françaises licenciaient à la fin de la cinquantaine pour réduire leurs coûts. Maintenant, beaucoup d'entreprises veulent les récupérer.

«Les employeurs se sont rendus compte que vous n’étiez pas si vieux à la retraite», déclare Mme Young, qui affirme que plus de 1 000 retraités travaillent chaque année. Son placement le plus ancien avait 80 ans.

«Les personnes plus jeunes ne sont plus très flexibles en termes de déplacements», a déclaré Steffen Haas, qui dirige une agence similaire en Allemagne pour des experts de l'automobile vieillissants. "Nos gars ont 65-70 ans, ils vont sauter dans un avion et s'envoler pour le Mexique la semaine prochaine."

Parmi ses recrues, Georg Häussler, qui a pris sa retraite il y a six ans après avoir travaillé pendant des décennies dans des entreprises européennes et américaines. Aujourd'hui, ce jeune homme de 67 ans travaille chaque semaine pour un emploi chez un équipementier automobile dans le sud de l'Allemagne, près de Hanovre. Il prévoit de travailler pendant au moins deux ou trois ans.

Chez BMW, où les travailleurs de plus de 55 ans constitueront environ un quart de la main-d'œuvre allemande d'ici 2025, l'entreprise expérimente des exosquelettes pour aider les travailleurs à soulever des poids plus importants, ainsi que des robots qui suivent les travailleurs dans l'usine et les aident à effectuer des tâches lourdes.

Il y a des limites à de telles initiatives. L'activité entrepreneuriale est moins courante chez les travailleurs âgés, car ils ont tendance à être plus résistants aux nouvelles technologies, a déclaré Ekkehard Ernst, chef de la politique macro-économique à l'Organisation internationale du Travail. «Cet effet s’avère très pertinent en termes de croissance de la productivité.»

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Néanmoins, certains investisseurs misent sur le rôle croissant des entrepreneurs vieillissants à mesure que l’économie de l’Internet mûrit.

Christian Miele, un investisseur de capital-risque basé à Berlin, affirme que la prochaine génération de startups technologiques européennes sera vraisemblablement dirigée par des fondateurs plus âgés, reflétant ainsi leurs modèles économiques complexes.

Plutôt que de vendre des livres et des chaussures en ligne, les entreprises vendront des produits d'assurance nécessitant des approbations réglementaires, des produits business-to-business complexes ou des outils d'intelligence artificielle. Pour créer de tels produits, les fondateurs auront besoin de dizaines d'années d'expérience ou de recherche à leur actif. «Des fondateurs plus expérimentés et plus expérimentés deviendront très naturels», a déclaré M. Miele.

Peter Hagen, qui a près de 30 ans de carrière, a quitté le groupe d'assurances Vienna Insurance Group, un grand assureur autrichien, au milieu de la cinquantaine.

Maintenant âgé de 59 ans, l'exécutif autrichien s'est réinventé en tant que jeune entrepreneur à Berlin en construisant une compagnie d'assurance numérique, Coya, avec un ancien dirigeant chez un assureur allemand.

            Allianz
            

      SE, lui aussi âgé de 59 ans. Il travaille également à Moscou et à Nairobi, au Kenya.

"Je ne pense même pas à prendre sa retraite", a déclaré M. Hagen.

Écrire à Tom Fairless à [email protected]

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