Cuisine ouest-africaine pour rejoindre les offres de cuisine internationale à Waterville

WATERVILLE – Deux ans après l’ouverture d’un restaurant sur la côte du Maine, Jordan Benissan s’apprête à proposer à Waterville ses plats prisés entre l’Afrique de l’Ouest et l’Europe européenne.

Professeur de musique au Colby College, Benissan a élu domicile dans la ville pendant 18 ans.

«Je vis depuis un certain temps à Waterville et la communauté me manque, me dit-il. «À Searsport, je vois beaucoup de touristes en été et des habitants de la région de Midcoast. Mais je ne vois pas beaucoup de visages familiers et ce sens de la communauté me manque.

Au bistrot Mé Lon Togo, que Benissan envisage d'ouvrir à la mi-mai, vous pourrez manger sur des tables en bois d'époque qui imitent le style d'une salle à manger familiale.

"Ma vision est d'avoir un endroit où les gens se sentent comme chez eux", a-t-il déclaré. «Je veux qu'ils aient le confort de chez eux et une atmosphère détendue pour vivre une expérience culinaire raffinée mais aussi pour savourer la meilleure cuisine du Togo, de l'Afrique de l'Ouest et de l'Europe.»

Le nouveau restaurant Me Lon Togo situé au 220, rue Main à Waterville, présenté jeudi. Morning Sentinel photo de David Leaming

Le bâtiment qui abritera bientôt Mé Lon Togo, situé au 220, rue principale, abritait jadis le restaurant Rita’s Catering et, avant ce dernier, le panier de fleurs de Flo. Les restes d’une serre sont toujours visibles dans la salle à manger principale, qui se connecte à une cuisine ouverte, un bar et un deuxième espace salle à manger. À pleine capacité, Benissan a estimé qu'il pourrait servir 50 personnes, mais a ajouté qu'il facilitera les opérations en servant des dîners les jeudi, vendredi et samedi et qu'il évoluera à partir de là. En été, les gens pourront manger dehors sous un porche enveloppant.

Benissan espère associer les compétences culinaires traditionnelles qu'il a acquises auprès de sa mère dans son pays d'origine, le Togo, et diverses techniques et styles qu'il a découverts en travaillant dans des restaurants américains, français et italiens après avoir immigré aux États-Unis à la fin des années 1980. Il a ajouté que la cuisine togolaise et française s’influençaient mutuellement dans les années 1900 lorsque les Français ont colonisé le pays africain.

«Si la cuisine togolaise est devenue populaire, en particulier parmi les Européens, c'est parce que nous combinons nos propres ingrédients, épices, viande, volaille et légumes, tout en préservant l'originalité de ces ingrédients. Mais dans le même temps, la cuisine a aussi des influences francophones, car le Togo était autrefois une colonie française », a expliqué Benissan. «Beaucoup de restaurants français ont employé des chefs togolais, et les chefs qui ont travaillé dans les restaurants et hôtels français ont incorporé les techniques françaises dans la cuisine togolaise.»

Il a ajouté qu'il pensait que Mé Lon Togo allait ajouter à la diversité de la cuisine à Waterville, qui est devenue de plus en plus internationale avec l'ouverture récente du restaurant grec Opa, les plats vénézuéliens préparés par Nilda Wolman d'Acadia Cakes 'et d'anciens établissements tels que la cuisine libanaise de Temple Street .

«Il semblerait que l’Amérique commence à s’ouvrir de plus en plus à la cuisine internationale et qu’il existe de nombreux mets raffinés provenant de différents endroits que l’on n’entend jamais entendre ou voir. Alors, que se passe-t-il – les gens ne pensent pas beaucoup de ces endroits quand il s'agit de la fine cuisine et de la cuisine », a déclaré Benissan. "J'espère que cet endroit ouvrira l'esprit des gens sur le fait que dans un endroit comme l'Afrique, nous avons beaucoup de bonne cuisine."

Jordan Benissan, propriétaire du nouveau restaurant Me Lon Togo, se reflète dans un miroir montrant le bar du restaurant situé dans la rue principale de Waterville. Morning Sentinel photo de David Leaming

Garvan Donegan, spécialiste principal en développement économique au Central Maine Growth Council, a déclaré que le succès de «restaurants ethniques spectaculaires (à Waterville) illustre… notre croissance démographique et l'élargissement de nos cultures et de nos goûts».

Benissan espère que l'offre unique européenne-togolaise à Mé Lon Togo encouragera davantage de personnes à se rendre à Waterville et à découvrir le centre du Maine.

Donegan a ajouté que le restaurant aurait un impact positif sur l'économie locale.

«C’est excitant d’ajouter Mé Lon Togo aux options de plus en plus diverses sur le plan culinaire sur la scène en pleine croissance de la gastronomie de Waterville», at-il déclaré. «Au niveau de la fondation, les restaurants et les entreprises de restauration et d’hébergement sont puissants pour l’économie locale car ils contribuent à satisfaire les besoins essentiels et attirent les résidents, les visiteurs, les employés, les entrepreneurs, les étudiants et les utilisateurs du centre-ville… (Cela soutient également un nombre important d’emplois dans notre milieu urbain. "

Benissan assumera les fonctions de chef de cuisine dans son nouveau restaurant, mais envisage d'engager cinq personnes dans les semaines à venir en tant que cuisiniers préposés, serveurs et lave-vaisselle. Pour commencer, son menu sera le même que celui de son restaurant Searsport, qui porte également le nom de Mé Lon Togo Bistro. Les articles fréquemment commandés comprennent le gumbo d'Afrique de l'Ouest et le poulet à la sauce aux arachides.

Ce gombo ouest-africain, qui mélange viande, volaille, fruits de mer, légumes et épices, est l’un des plats les plus populaires du chef Jordan Benissan dans son restaurant Searsport. Il servira le repas au nouveau bistro Mé Lon Togo à Waterville plus tard ce mois-ci. Gracieuseté de Jordan Benissan

«Le gombo est presque comme un ragoût, qui combine des herbes, des épices, des légumes, de la viande fumée et des fruits de mer», a-t-il décrit. “C’est un plat très unique. … Gumbo est le nom africain d'origine du gombo, introduit en Amérique par les esclaves. Ainsi en (Amérique), le plat a pris le nom du légume lui-même. "

Benissan se rend sur un marché international à Bangor et, occasionnellement, à Worcester pour acheter des épices et d'autres ingrédients pour ses plats. Ces ajouts aident à distinguer des plats qui peuvent sembler ordinaires, comme son poulet à la sauce aux arachides.

«C’est une combinaison douce et très savoureuse d’arachides fraîches moulues avec des épices et cuites avec du poulet, des tomates fraîches et de la pâte de tomates, lentement, au point où tout fond si bien ensemble», a déclaré Benissan à propos du repas. "La première fois que vous l'avez, vous serez fasciné par les combinaisons distinctes, et vous aurez toujours faim pour cela."

Boissons spéciales au bistro Jordan Benissan Mé Lon Togo à Searsport, de l’avant à l’arrière: Gbe Ve Ve, Akpetesi et cocktail au vin de palme. Ces boissons seront offertes au nouvel emplacement de Benissan à Waterville à la mi-mai. Gracieuseté de Jordan Benissan

Les boissons spéciales comprennent un cocktail de vin de palme mélangé avec de la tequila, du Grand Marnier, du limoncello, du champagne, du jus de citron et de citron vert; Gbe ve ve, qu'il a décrit comme similaire à un mojito; et Akpetesi, une boisson épicée à base de vodka, gingembre, piment habanero, noyaux d’avocat, limoncello, citron et jus de citron vert. Ces boissons sont nommées dans la langue maternelle de l'ewe de Benissan.

Bien que Benissan continue de décorer Mé Lon Togo, il existe des odes à son pays natal. Des masques ouest-africains sont accrochés aux murs. Les cadres de porte sont peints en bleu de cobalt et en violet brillant.

«L’importance des couleurs représente vraiment la vitalité de la vie en Afrique, car partout où vous irez, vous verrez des couleurs vives et éclatantes», a-t-il déclaré. «Cela vous dit à quel point la vie est dynamique en Afrique. Vous n’obtenez pas vraiment une représentation équitable d’Africain dans les médias, à moins d’être là-bas. "

Il a ajouté qu'il espérait pouvoir éventuellement organiser un dîner de style communautaire à Mé Lon Togo, similaire à la manière dont les repas sont servis au Togo.

"Ce serait tellement amusant", a déclaré Benissan. «En Afrique, c’est ainsi que nous mangeons, en tant que famille et communauté. Chaque plat est dans un bol individuel. … J'espère que beaucoup de gens seront ouverts à ce genre d'idées. ”

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