Comment le rêve américain d'un entrepreneur s'est transformé en cauchemar

Emma Cohen a commencé ses activités au-delà de ses rêves les plus fous, mais elle a rapidement découvert une menace pour la marque qu'elle était en train de construire.

Sa société, FinalStraw, fabrique une paille réutilisable respectueuse de l'environnement. Il a démarré sur le site de crowdfunding Kickstarter il y a environ un an. Et quelques mois plus tard, en octobre, il a pu lancer son produit sur "Shark Tank", de ABC. Mais peu après son lancement, Cohen s'est rendu compte qu'elle avait un problème inattendu: de nombreuses contrefaçons arrivaient sur le marché en provenance du monde entier.

"L’intérêt de la société est de réduire les déchets plastiques à usage unique. Et lorsque les gens récupèrent un de ces déchets [knockoff straws], et ils ouvrent, et cela ne fonctionne pas, et cela ne coûte que 5 $, devinez où ça va? Ça va à la poubelle ", a déclaré Cohen, PDG de FinalStraw. "Toute la mission de ce que nous essayons de faire en tant qu'entreprise a été vaincue par ces faux FinalStraws."

En comparaison, FinalStraw vend sa paille pliable à 25 $. Il vient dans une mallette de transport avec une brosse de nettoyage. En 2018, la marque a réalisé un chiffre d'affaires de 5 millions de dollars, selon Cohen.

Le problème de FinalStraw n'est pas unique. Selon Amedeo Ferraro, avocat spécialisé dans la propriété intellectuelle, Copycatters surveille des plates-formes de financement participatif telles que Kickstarter et veille à ce que les produits à la mode se diffusent.

La situation est un exemple des plaintes des États-Unis concernant le vol de propriété intellectuelle par la Chine. C'est l'un des problèmes de la guerre commerciale entre Washington et Beijing.

"Nous espérions simplement prier et vendre suffisamment de pailles pour ne pas les fabriquer nous-mêmes", a déclaré Cohen, cofondateur de FinalStraw avec Miles Pepper, qui réfléchissait à la décision d'utiliser Kickstarter.

"Et dans les 48 heures qui ont suivi le lancement du Kickstarter, nous avions collecté plus de 200 000 dollars", a-t-elle déclaré. "Nous sommes passés de zéro à 60 très vite."

FinalStraw espérait seulement 12 500 $ mais a rapidement dépassé cet objectif. La société a finalement collecté près de 1,9 million de dollars sur Kickstarter, mais en quelques semaines, Cohen a déclaré avoir commencé à voir des copies en provenance de Chine.

Sur "Shark Tank", Cohen et son partenaire ont reçu deux offres mais n'ont pas passé de marché. Un des requins a posé des questions sur la contrefaçon.

Les fondateurs de FinalStraw, Emma Rose Cohen et Miles Pepper, jouent sur "Shark Tank" sur ABC.

Eric McCandless | Getty Images

"Il nous a fallu environ neuf mois pour créer l'outillage, préparer le produit à la fabrication. Ils ont été capables de le faire en quelques semaines", a-t-elle déclaré.

FinalStraw a été lancé sur Kickstarter avec un brevet provisoire aux États-Unis. Après avoir collecté des fonds, la société a demandé et obtenu un brevet d’utilité. Pourtant, c'est une bataille en cours.

"Un brevet est seulement aussi bon que son application", a déclaré Cohen. "Il s'agit essentiellement d'un beau morceau de papier brillant et coûteux que nous devons ensuite appliquer et appliquer."

Sur le site de commerce électronique chinois Alibaba et d’autres sites Web de vente au détail, CNBC a trouvé de nombreuses listes de ce qui semble être FinalStraws. On utilisait même des images de la campagne Kickstarter de la marque.

Une société située à Shenzhen, en Chine, a répondu à un courrier électronique de CNBC et a déclaré qu’elle pourrait fabriquer les pailles et envoyer par courrier électronique des images qui ressemblent à FinalStraw. CNBC a appelé le contact indiqué sur Alibaba pour visiter l’usine et obtenir plus d’informations, mais la porte-parole a refusé de commenter.

Un bâtiment à Shenzhen, en Chine, la ville où de nombreuses entreprises fabriquant des photocopieuses FinalStraws sont répertoriées.

CNBC

CNBC a envoyé une équipe à Shenzhen pour trouver d’autres sociétés vendant des pailles similaires en ligne. Au moins une des entreprises n'était pas à l'adresse indiquée en ligne. Les lois chinoises autorisent différentes entreprises à s'inscrire sous une même adresse, en fonction du champ d'activité.

L’équipe a également visité une usine qui fabrique des pailles similaires mais n’a pas pu entrer.

Un contact d'une autre société qui vend des pailles similaires en ligne a déclaré à CNBC par téléphone que l'idée d'une paille venait d'une société de financement participatif. Le contact qui n'a donné que son nom de famille, Wu, a également déclaré que la paille était principalement vendue en Europe et en Amérique.

Les pailles imitation se vendent pour aussi peu qu'un dollar lorsqu'elles sont vendues en gros. Cohen dit que le prix différent dépend de la qualité.

"Nous recevons tout le temps des courriels en colère de la part de clients qui ne savent pas pourquoi la qualité du produit qu'ils ont commandé est si mauvaise", a déclaré Cohen. "Ce qui est le plus effrayant, c'est qu'il n'y a pas de réglementation sur les matériaux qu'ils utilisent. Il n'y a pas de contrôle de qualité."

Cohen a montré à CNBC des imitateurs de paille qui ne se sont pas mis en position de permettre de boire de la même manière que les pailles de son entreprise.

Un exemplaire de paille acheté par CNBC Beijing.

CNBC

CNBC Beijing a acheté un copieur de paille et a demandé au concepteur de produit chinois Bruce Qin de le tester.

"Ce n'est pas un bon produit", a-t-il déclaré. Le vrai FinalStraw est livré avec un outil de nettoyage et un étui de séchage pour pouvoir le réutiliser encore et encore. Qin a dit que l'outil de nettoyage dans la paille de copie semblait pouvoir se casser facilement.

Alibaba avait initialement accepté une interview avec CNBC, mais avait décliné l'invitation quelques heures avant la date prévue.

"La protection de la propriété intellectuelle des titulaires de droits dans le monde entier est essentielle pour notre entreprise.… Nous supprimons toute inscription portant atteinte à la propriété intellectuelle, point à la ligne. Les titulaires de droits peuvent faire valoir leurs droits de propriété intellectuelle en dehors de la Chine, par exemple les droits de brevet américains, Le porte-parole d'Alibaba a indiqué en partie dans une déclaration envoyée par email. "Le fait que 180 000 marques et des millions de PME [small and midsize businesses] opérer sur les plates-formes Alibaba témoigne de la confiance qu'ils nous accordent, et nous continuerons à œuvrer sans relâche pour protéger les marques de toutes tailles et de tous les consommateurs. "

Après que CNBC a contacté Alibaba, la société a commencé à aider FinalStraw.

"Une fois que nous avons compris la nature de leur propriété intellectuelle, nous avons travaillé rapidement et en collaboration avec FinalStraw pour éliminer les listes présumées illicites, et nous continuons à collaborer étroitement avec eux pour supprimer les fichiers nécessitant une analyse supplémentaire", a déclaré le porte-parole.

La bataille avec les imitateurs a coûté des millions de dollars à l'entreprise, selon Cohen. FinalStraw compte 16 sous-traitants pour la société, dont trois luttent contre la fraude. Cohen dit qu'elle paie également deux avocats.

"Nos ressources sont également très lourdes, car le temps est venu pour mon personnel de dépenser beaucoup plus pour des activités plus productives, plutôt que de simplement combattre ces imitations", a déclaré Cohen.

Certains des imposteurs ont créé de faux sites Web qui ressemblent au vrai. Cohen a montré à CNBC un site Web présentant la même biographie et les mêmes images de l'équipe de la société que le véritable site Web. Les imitateurs ont même copié la photo du chien de Cohen.

Cohen et son équipe travaillent à éliminer les imposteurs.

"La plupart d'entre eux étaient à l'étranger. Et, tout d'abord, il était très difficile de trouver une personne. Ils ont un bon moyen de se cacher", a déclaré Ferraro, qui travaille avec FinalStraw. "Une fois que nous les avons finalement rencontrés, leur avons écrit, certains d'entre eux ont été abattus. Mais ensuite, ils ont recommencé à apparaître."

Des publicités pour les fausses pailles peuvent également être trouvées sur les médias sociaux.

Emma Cohen, PDG et cofondatrice de FinalStraw, avec sa paille (à gauche) et un copieur (à droite).

CNBC

"Nous voyions des publicités. Ils utilisaient tous notre propre matériel. Mais ils dirigeaient vers différents sites Web", a déclaré Cohen. "Les médias sociaux sont une arme pour ces imposteurs. Ils peuvent les utiliser à leur guise, à leur guise. Et personne ne les applique réellement."

Certaines de ces publications ont été écrites par des personnes connues sous le nom d’influenceurs, des personnes payées par des entreprises pour publier des publications faisant la promotion de sociétés. Beaucoup de ces influenceurs ont des comptes meme où ils publient des images ou des vidéos amusantes et restent souvent anonymes.

L'utilisation d'influenceurs est une partie croissante du marketing. Selon Linqia, une agence marketing qui met en relation des marques avec des influenceurs, 87% des spécialistes du marketing ont utilisé des influenceurs en 2017, les derniers chiffres disponibles.

Il peut être difficile pour les influenceurs travaillant avec de petites entreprises de déterminer quelles demandes d’annonce sont légitimes.

Une influente, Emily, qui a posté une fausse publicité sur FinalStraw, a déclaré qu’elle ne savait pas que la publicité était fausse avant que CNBC ne la contacte. L'influente a demandé à CNBC de ne pas utiliser son nom de famille car son compte est anonyme. Elle compte plus d'un million d'adeptes. CNBC ne nomme pas son compte car il contient du contenu réservé aux adultes.

Emily a déclaré qu'une société lui avait demandé de poster la paille sur son compte. Elle a dit qu’elle n’avait pas répondu à l’origine, mais après l’avoir recontactée quelques mois plus tard, elle a accepté de publier l’annonce et a reçu un paiement pour un montant non divulgué.

Emily a déclaré que, même si elle essayait de déterminer si un produit était légitime, il était parfois difficile de trouver cette information.

"Je ne sais pas si c'est moi, mais je suis une personne de confiance", a-t-elle déclaré lors d'un entretien téléphonique. "Pourquoi quelqu'un dépenserait-il cet argent pour une publicité non légitime?"

Un autre compte, Funny.window, a posté une vidéo avec Cohen et la paille qu’elle contient, mais liée à un autre vendeur.

"Je ne peux pas savoir qui est le vrai légitime d'un produit [sic], "Eugene, qui gère le compte, a déclaré dans un email. Funny.window compte 1,2 million de followers.

D'autres influenceurs adoptent une approche différente. Joey Hickson, qui compte environ 17 millions d'adeptes répartis sur trois comptes – y compris son compte mème très populaire @lmao – dispose d'une équipe de personnes qui aident à gérer son entreprise, ce qui facilite l'élimination des mauvais acteurs.

Il a déclaré que les instagrams, ainsi que les influenceurs, devaient travailler pour arrêter la prolifération des publicités pour les produits contrefaits.

"Nous ne pouvons pas mettre tout le blâme sur Instagram, car ce n'est pas juste", a-t-il déclaré. "Je pense que nous avons notre propre boussole sociale que nous devrions examiner."

Justin Keller, directeur de Hickson, a déclaré que la réglementation de ce type de transactions est très peu réglementée.

"C'est le Far West," dit-il. "C'est comme une ruée vers l'or."

Joey Hickson, un influenceur Instagram, et son manager, Justin Keller.

CNBC

"Nous examinons chaque rapport de propriété intellectuelle que nous recevons et prenons des mesures pour protéger les titulaires de droits lorsque quelqu'un a utilisé leur propriété intellectuelle sans autorisation", a déclaré un porte-parole d'Instagram dans un communiqué envoyé par courrier électronique. "En ce qui concerne le partenariat avec les marques, nous encourageons les créateurs à agir de manière responsable et intègre."

Le FBI a déclaré que l'agence avait été témoin d'incidents similaires.

"L'un des meilleurs exemples de cela est les hoverboards apparus il y a quelques semaines, où les contrefacteurs – en réalité les dispositifs dangereux commercialisés en tant que produits authentiques – ont été commercialisés avant le produit réel, et les produits sont dangereux et peuvent prendre feu ", a déclaré Steven Shapiro, chef de l'unité des droits de propriété intellectuelle du FBI.

Pour protéger leurs activités, les entreprises peuvent envisager d'autres méthodes de financement que le financement participatif ou s'assurer que leur propriété intellectuelle est sécurisée avant de se lancer.

"S'il existe une autre source de financement comme le capital de risque privé ou tout autre moyen de financement, je suggérerais de le faire en premier. Mais ce n'est pas quelque chose qui est disponible pour tout le monde", a déclaré Ferraro.

FinalStraw travaille toujours sur l'obtention d'un brevet et d'une marque en Chine. Ne pas en avoir, rend plus difficile le combat contre les imitateurs. C'est un problème que le concepteur de produits chinois Qin connaît très bien. Il a ajouté que ses propres créations avaient été abandonnées par les usines locales.

"Sans brevet chinois, vous seriez probablement copié", a déclaré Qin.

Kickstarter a déclaré qu’il était au courant des imitations que d’autres entrepreneurs avaient lancées sur son site.

"Cela dépend du produit. Mais si vous venez à Kickstarter pour collecter des fonds, vous souhaitez probablement disposer de toute votre protection avant le lancement. C'est très important", a déclaré Clarissa Redwine, responsable de la conception et de la technologie de Kickstarter. conduire. "Une fois que vous lancez votre produit, il est sorti dans le monde."

Emma Cohen, PDG et cofondatrice de FinalStraw avec son chien.

CNBC

Divulgation: CNBC détient les droits exclusifs de câble hors réseau de "Shark Tank".

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