Circle Food Store, une épicerie historique de la Nouvelle-Orléans, en vente aux enchères du shérif | Nouvelles

Pendant des générations, des milliers de familles de la Nouvelle-Orléans se sont rendues au Circle Food Store pour leurs besoins quotidiens, de l'épicerie à l'uniforme scolaire.

Maintenant, avec des millions de dollars de dette, le marché historique lui-même est à vendre, ce qui semble être le coup de grâce pour une entreprise qui était autrefois un pilier de la 7ème circonscription.

Le bâtiment emblématique du magasin situé au 1522, avenue Saint-Bernard. doit être mis aux enchères jeudi lors d’une vente du shérif de la paroisse d’Orléans. La vente aux enchères est le résultat d'un défaut sur des prêts totalisant plus de 8 millions de dollars.

C’est le dernier travail pour un appareil de longue date de la Nouvelle-Orléans qui a été renversé par des inondations, ramené avec une combinaison d’argent privé et public, puis embrouillé dans des accusations de détournement de fonds et de mauvaise gestion entre les propriétaires de sa famille.

Le magasin Circle Food Store remonte aux années 1930 et était l’une des plus anciennes épiceries du pays appartenant à des Afro-Américains. Il a fermé ses portes en octobre après une dernière période d’horloges irrégulières au cours desquelles les clients ont trouvé des étagères de plus en plus nues.

Dwayne Boudreaux Jr., qui a dirigé l’entreprise jusqu’à l’année dernière, a déclaré que la vente aux enchères du shérif était la fin de la ligne pour Circle Food Store.

«Je ne peux rien faire d’autre», at-il déclaré. "Je ne suis pas au top."

Depuis la fermeture des épiceries l’année dernière, M. Boudreaux a déclaré avoir entendu des entrepreneurs locaux intéressés à intervenir. Mais aucun d’entre eux n’a apporté assez d’argent pour sauver l’entreprise, a-t-il déclaré.

«Je préférerais le vendre à un membre de la communauté que de le voir disparaître, mais personne n’avait le genre d’argent dont la propriété a besoin», a-t-il déclaré.

Le magasin est maintenant un lieu perdu, avec de la terre accumulée autour de ses portes et des graffitis peints à la bombe sur ses contours distinctifs de style mission espagnole.

Mais ce bâtiment, qui constitue un point de repère sur les avenues Saint-Bernard et Nord-Claiborne, a longtemps été une plaque tournante du quartier, dont l’histoire remonte à l’époque des marchés publics de produits alimentaires de la ville.

Circle Food Store, en affaires depuis 1938, au coin des avenues St. Bernard et North Claiborne à la Nouvelle-Orléans, a commencé comme un marché alimentaire public.

Photo du personnel de l'avocat par Ian McNulty

Inondée après l'ouragan Katrina en 2005 – les images de l'immeuble inondé sont devenues familières dans tout le pays – le magasin a finalement rouvert ses portes en 2014 après une rénovation financée en grande partie par des prêts de First NBC Bank, des subventions octroyées par la ville et des crédits d'impôt de plus de 4,4 millions de dollars. Son retour a été salué comme un retour important après Katrina pour la communauté qu’il servait depuis longtemps.

«C’était le genre d’endroit où vous pensiez qu'il serait toujours présent», a déclaré Pepper Bowen, un avocat de la Nouvelle-Orléans spécialisé dans les domaines de l’alimentation, de l’environnement et de l’eau.

«Ils ont traversé beaucoup de changements, relancés, rouverts; il y avait une vague de soutien pour cela », a-t-elle déclaré. «Il y avait des gens dans la communauté qui avaient décidé de continuer à faire leurs achats dans les magasins Circle, à condition qu'il y ait ce qu'il leur fallait.»

En coulisse, toutefois, un certain nombre de problèmes convergeaient vers le secteur.

La première banque NBC s'est effondrée en 2017 sous un nuage de présumée mauvaise gestion financière. Les prêts qu'elle a consentis à Circle Food ont été obtenus par d'autres sociétés qui, selon M. Boudreaux, ont été plus agressives dans leurs tentatives de recouvrement.

Les détenteurs d'environ 8 millions de dollars de cette dette, qui ont été souscrits à la fin de 2012, ont obtenu que les tribunaux ordonnent la vente de la propriété plus tôt cette année. Boudreaux avait tenté de demander la protection de la faillite, mais son cas avait été rejeté car il n'avait pas d'avocat pour le représenter.

Par ailleurs, des documents judiciaires montrent qu'une société appelée OSK VII, propriétaire d'une autre dette de 2,1 millions de dollars initialement émise par First NBC, a intenté une action en justice contre le magasin et Boudreaux en août, demandant le paiement du capital et des intérêts.

Dans un autre procès séparé, Boudreaux a accusé des proches d'avoir volé de l'argent dans l'entreprise familiale.

En mai 2018, Circle Food Store a intenté une action en justice devant le tribunal civil de district contre Antoinette Boudreaux, l’ex-épouse du père du propriétaire, et Brooke Boudreaux, sa fille (et la sœur du propriétaire), les accusant de détournement de fonds.

La poursuite a affirmé que les deux femmes avaient pris de l'argent dans le coffre du magasin. Antoinette Boudreaux aurait elle-même encaissé des chèques pour les fonds de la société, puisé environ 14 000 dollars sur un compte bancaire de la société et ouvert une marge de crédit de 15 000 dollars ainsi qu'un emprunt de 155 000 dollars au nom de la société, mais pour son propre usage.

Antnoinette Boudreaux et Brooke Boudreaux ont nié les allégations. L'affaire est en cours.

Dans une autre affaire encore, Dwayne Boudreaux a intenté une action en dommages-intérêts pour l'entreprise à la suite des inondations d'août 2017, alors qu'une tempête de pluie estivale a révélé des problèmes généralisés avec les systèmes de drainage de la ville. Circle Food Store a perdu une grande partie de son équipement de stockage des aliments. Alors qu'il était fermé au lendemain de l'inondation, des voleurs ont volé des tuyaux en cuivre dans le bâtiment, a déclaré Boudreaux.

Le magasin poursuit en justice la Sewerage & Water Board et la ville pour des dommages et intérêts, l'une des nombreuses poursuites intentées par les résidents et les entreprises depuis l'inondation. Le S & WB a nié toute responsabilité légale pour les dommages.

Circle Food Store, en affaires depuis 1938, au coin des avenues St. Bernard et North Claiborne à la Nouvelle-Orléans, Louisiane, le mercredi 17 octobre 2018.

Photo du personnel de l'avocat par SHAWN FINK

Le Circle Food Store a été construit sur le site qui abritait auparavant le marché Saint-Bernard, qui fait partie d'un réseau de pôles alimentaires qui parsemait autrefois la ville, notamment le célèbre marché français. Précurseurs du supermarché, il s’agissait de marchés comportant de nombreux fournisseurs, dans lesquels des opérateurs indépendants travaillaient sur leurs propres stands et possédaient leurs propres spécialités.

Herbert Gabriel était l'un des vendeurs de produits du marché de Saint-Bernard, qui a fini par racheter ses collègues vendeurs et a consolidé le marché en tant qu'épicerie à service complet. Le magasin tire son nom du point de rotation circulaire des tramways de North Claiborne Avenue à l'intersection.

Cette partie de l’avenue Claiborne était une plaque tournante pour les entreprises appartenant à des Noirs à cette époque, bien que le secteur serait radicalement modifié lorsque l’Interstate 10 serait construit au-dessus de l’avenue dans les années 1960.

Au fil des ans, Circle Food Store a évolué pour devenir un guichet unique proposant une large gamme de produits et de services. Elle stockait des uniformes scolaires locaux et disposait également d'autres commodités, notamment une pharmacie, un médecin et un dentiste pour les examens et un chiropracteur.

En dépit de tout le reste, Circle Food Store était connu principalement pour ses poivrons, vendant cet aliment de base de la cuisine créole à des prix imbattables. Avant la fermeture du magasin, il était même question d'organiser un festival du poivron à l'extérieur du magasin.

Dwayne Boudreaux Sr., père du dernier propriétaire du magasin, a travaillé chez Circle Food Store dès son adolescence. Il a repris l'entreprise de son fondateur en 1995.

La réouverture du magasin après Katrina a nécessité des millions de dollars en prêts et bourses. Les propriétaires ont reçu un prêt de 1 million de dollars de l’Initiative de distribution d’aliments frais de la ville, un programme visant à accroître l’accès des résidents aux fruits, légumes et autres alternatives saines aux collations transformées et au fast-food. Selon les rapports de l'époque, 500 000 dollars de ce prêt pourraient être cédés.

Circle Food Store, en affaires depuis 1938, au coin des avenues St. Bernard et North Claiborne à la Nouvelle-Orléans, Louisiane, le mercredi 17 octobre 2018.

Photo du personnel de l'avocat par SHAWN FINK

La ville a également fourni une subvention de 100 000 dollars du Fonds de développement économique, et le bureau du développement communautaire de la Louisiane a consenti un prêt d'un million de dollars. Le magasin a également reçu 2,2 millions de dollars d'équité historique en crédits de réadaptation et 2,2 millions de dollars en nouveaux crédits d'impôts.

Le magasin se trouve à cheval sur une zone ciblée par les autorités locales pour la revitalisation à travers le District d'innovation culturelle du couloir Claiborne, un plan visant à amener davantage de nouveaux entrepreneurs, de services sociaux et d’activités culturelles dans le corridor longeant North Claiborne Avenue.

Bowen, l'avocat spécialisé en droit de l'alimentation, a qualifié de long le risque d'une autre épicerie d'ouvrir sur le site. Dans l’attente des résultats de la vente du shérif, elle a prédit qu’un développement à usage mixte d’appartements avec des commerces de détail ou un développement de type hall de restauration pourrait prendre forme ici.

"Ils auraient pu être et auraient dû être l'endroit où tout le monde est toujours allé, l'endroit où avait lieu ce festival du poivron, l'endroit où les gens sont allés à Mardi Gras et ont obtenu des fournitures pour les deuxièmes lignes", a déclaré Bowen. «Mais c’était comme si chaque fois qu’ils se relevaient, ils étaient encore assommés. C'était une tragédie en cours. On aurait dit une épave de train au ralenti.

Boudreaux a déclaré qu'il se préparait maintenant à déménager à Porto Rico. Ce sera un nouveau départ, a-t-il déclaré, sur une île qui est encore en train de se remettre des ravages de l'ouragan Maria.

Il a l'intention d'ouvrir une petite épicerie.

"Je pense que l'île va me promouvoir et m'aider à développer cette entreprise", a-t-il déclaré.

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