Ces épaves d'avion ont été sauvées de la glace et ont de nouveau volé

(CNN) – Dans la mythologie grecque, le phénix était un oiseau qui, après sa mort, renaissait de ses propres cendres, prêt à voler à nouveau.

Elleston Trevor en a parlé dans son roman de 1964, qui a ensuite été amené au film "The Flight of the Phoenix". C'est l'histoire d'un équipage qui, après avoir atterri dans le désert du Sahara, réussit à réparer son avion et à voler pour se mettre en sécurité.

Le "vol du phénix" était peut-être une fiction, mais dans le monde réel, les avions ont rarement réussi à faire des retours improbables, presque miraculeux.

Les conditions climatiques extrêmes de certains des endroits les plus inhospitaliers du monde ont peut-être contribué à préserver les cellules d'aéronef de telle manière qu'elles puissent être récupérées et retrouvées en état de navigabilité, parfois même des décennies après leur atterrissage.

Ce sont les véritables phénix de l’aviation moderne, qui ne sont pas nés de cendres fumantes, mais de glace glaciale.

Juliet Delta 321

Le programme antarctique américain utilise le rugueux et polyvalent avion cargo C-130 Hercules (ou plus précisément, sa version à ski ajustée, le Lockheed LC-130) pour acheminer des fournitures vers son chapelet de bases à travers l'Antarctique, un continent impitoyable. enterré en permanence par une couche de glace d’une épaisseur moyenne d’au moins un mille.

Le 4 décembre 1971, un de ces avions, l'indicatif d'appel Juliet Delta 321, est parti pour une sortie d'une durée inattendue.

En ce jour fatidique, après avoir réapprovisionné une expédition scientifique dans un endroit isolé de l'Antarctique oriental, Juliet Delta 321 a subi un dysfonctionnement des fusées utilisées pour aider au décollage et a été forcé de se poser sur la glace, ce qui a provoqué l'effondrement du principal train d'atterrissage.

Aucune blessure n’a été signalée, mais une opération de sauvetage a été jugée trop complexe et coûteuse et l’appareil a été abandonné sur place (pas avant qu’il n’ait été dépouillé de tous les instruments de vol, jauges des moteurs, radios et équipement de navigation).

À la fin des années 1970, cependant, deux autres avions américains LC-130 ont été retrouvés après des incidents similaires en Antarctique. Avec ces précédents sur la table, la reprise de Juliet Delta 321 ne semblait pas une option aussi folle.

Ce n’est qu’en 1986, 15 ans après l’accident, que des plans ont été établis pour le sauvetage de l’avion. Les travaux de récupération devaient avoir lieu pendant les saisons estivales austral de 1986/87 et 1987/88.

La première étape de l'opération de récupération a impliqué une équipe de six personnes de l'entreprise de soutien logistique du programme antarctique américain, qui s'est rendue à un lieu nommé D59, près de la station française Dumont D'Urville et à une centaine de kilomètres du lieu de l'accident.

À cet endroit, ils ont préparé du matériel lourd et d'autres fournitures transportés par avion depuis la station McMurdo – le centre de recherche américain sur l'Antarctique – puis se sont rendus au 321 par terre avec une partie française de la traversée.

Après avoir évalué l’état de l’avion, ils ont passé cinq semaines à le déterrer dans une neige compacte et dure. Les moteurs ont également été retirés et transportés par avion aux États-Unis pour réparation.

La saison suivante, un groupe beaucoup plus important, comprenant du personnel d'entrepreneurs de la défense, est revenu avec du matériel pour effectuer toutes les réparations nécessaires sur le site.

Malheureusement, un autre LC-130 a été perdu pendant l'opération, avec deux de ses passagers. Cependant, l'équipe a persévéré.

Enfin, le 10 janvier 1988, 16 ans et 37 jours après son crash, Juliet Delta 321 était de retour dans les airs.

Son premier voyage a duré cinq heures et s'est rendu à McMurdo Station, puis en Nouvelle-Zélande et aux États-Unis.

Récupération de Lidia

L’Antarctique a également servi de cadre à un autre cas remarquable de sauvetage d’un avion.

En 2012, Lidia, un Basler BT-67 (une version modifiée du classique avion DC-3) transportant des touristes, a déferlé sur la neige alors qu'il décollait du glacier de Holtanna et a été forcé de s'écraser au sol. Il n'y a pas eu de victimes parmi les 15 passagers et membres d'équipage, mais l'avion très endommagé a dû être laissé exactement là où il se trouvait.

Son nez avait pratiquement disparu et les moteurs, ailes et train d'atterrissage avaient également été gravement endommagés.

Une opération de récupération a été organisée au cours de la prochaine saison estivale dans l'hémisphère sud. Une équipe a travaillé sans relâche pendant un mois pour faire sortir Lidia du glacier par ses propres moyens.

Pièces et pièces de rechange ont été livrées par avion, y compris les nouveaux moteurs et un poste de pilotage entièrement nouveau, car l'ancien devait être coupé de la cellule. Une fois la neige dégagée sur les côtés de l'avion, des sacs gonflables ont été placés sous ses ailes pour le soulever du sol gelé et installer un nouveau train d'atterrissage.

Lidia a finalement été rétablie dans les airs en janvier 2014 et a été rapatriée à Calgary, au Canada.

Glacier Girl

Au cours de la Seconde Guerre mondiale, l’éloignement du Groenland est devenu un lieu de transit très fréquenté par toutes sortes d’aéronefs déployés en Amérique du Nord sur les champs de bataille de l’Europe.

Comme la plupart de ces aéronefs manquaient de la portée d'une traversée transatlantique sans escale, l'itinéraire typique comprenait plusieurs sauts au-dessus de l'Atlantique Nord, de la péninsule du Labrador au Canada au Groenland, en passant par l'Islande et l'Écosse.

Mais c’était loin d’être une entreprise facile: c’est une région où les conditions météorologiques difficiles sont la norme presque toute l’année. Ajoutez à cela le matériel de navigation plutôt primitif de l'époque et vous comprendrez pourquoi de nombreux avions ont été perdus en route.

L’une d’entre elles était la "escadre perdue": un groupe de huit aéronefs américains, six chasseurs P-38 Lightning et deux bombardiers B-17 Flying Fortress, qui en juillet 1942 ont fait face à des conditions météorologiques extrêmes et ont été forcés d’atterrir d'urgence un glacier lointain au Groenland.

Les équipages pourraient être secourus, mais leurs avions resteraient enterrés sous une masse de neige et de glace qui, au cours des prochaines décennies, atteindrait environ 80 mètres de hauteur.

L'un des aéronefs immobilisé au Groenland était "Glacier Girl", un chasseur bimoteur Lightning P-38. Après des années de travail ardu impliquant sept expéditions différentes, il a été découvert par une équipe dirigée par les entrepreneurs basés à Atlanta, Pat Epps et Richard Taylor.

Glacier Girl a finalement été ramenée à la surface en 1992.

Il était nécessaire de creuser la glace à une profondeur de 82 mètres (270 pieds), là où se trouvait l'aéronef. Un canon à eau chaude a ensuite été utilisé pour libérer l’avion de la glace, créant une sorte de caverne sous la plaque de glace. Le P-38 a ensuite été découpé en sections et remonté à la surface, puis renvoyé aux États-Unis pour être réassemblé.

Étonnamment, pour un avion qui avait passé 50 ans sous la neige, Glacier Girl pourrait être remis en état de vol. Dix ans après avoir été récupéré de la glace du Groenland, il était de retour dans les airs. Il a même tenté en 2007 de recréer son itinéraire de guerre en Angleterre, mais cette fois-ci, c’était des problèmes techniques qui empêchaient son achèvement.

Des plans sont actuellement en cours pour sauver un autre membre de "l'escadron perdu", un P-38 Lightning du nom d'Echo. Après de longues recherches, son emplacement exact a été établi en 2018, bien qu'il n'ait pas encore été fouillé.

Si l'aéronef est récupéré avec succès, il est toutefois peu probable qu'il soit à nouveau en état de navigabilité. Il y a de fortes chances que cela finisse dans un musée.