Bouge plus, vin! Les entrepreneurs français entrent dans le monde du whisky

RHONE, FRANCE – Ces dernières années, le Japon a assommé les fabricants de whisky traditionnels, l'Écosse, l'Irlande et les États-Unis, en se faisant connaître sur le marché international et en conquérant les connaisseurs de cette boisson longtemps considérée comme un domaine exclusif.

Maintenant, les entrepreneurs en France – un pays mieux connu pour sa maîtrise du vin et du cognac – semblent s’être inspirés du succès remporté par le Japon, des dizaines d’entre eux se jetant dans le monde jadis exclusif du whisky.

Le pays compte aujourd'hui 33 distilleries de whisky pleinement opérationnelles. Une trentaine d'autres distilleries vont bientôt être mises en service – dès que leurs spiritueux de style gaulois auront mûri en fûts pendant au moins trois ans – selon la Fédération française de whisky.

La France compte déjà 79 marques de whisky locales sur le marché et les ventes ont quadruplé, passant de 215 000 bouteilles en 2010 à 850 000 bouteilles l’année dernière, soit l’essentiel pour le marché intérieur.

Aucun pays sur Terre ne boit plus de whisky que la France par habitant – environ 2,15 litres par personne en 2014, selon l'agence de recherche Euromonitor. Le concurrent le plus proche était l'Uruguay avec 1,77 litre par personne, suivi des États-Unis en troisième place avec 1,41 litre.

Le premier whisky a été distillé sur le sol français en 1987, par Warenghem en Bretagne, dans le nord-ouest de la France, en face du géant irlandais du whisky.

Warenghem reste le premier producteur français de liquide d’or.

«Il y a du bon whisky en France», a déclaré Jim Murray, auteur du best-seller «Whiskey Bible».

Aujourd'hui, le pays détient deux licences européennes pour des whiskies produits sous une «indication géographique protégée», ce qui signifie qu'ils proviennent d'une zone géographique clairement délimitée et sont élaborés selon une recette et une méthode distinctes.

Outre les deux nouveaux venus – le whisky alsacien d’Alsace et le whisky breton de Bretagne – il n’ya plus que deux autres IGP pour le whisky en Europe – le Scotch Whisky d’Ecosse et le whisky d’Irlande, qui a sa propre orthographe.

"La France peut fabriquer de très bons whiskies car elle dispose de toutes les matières premières requises – orge, malt et eau pure – ainsi que de solides compétences en matière de distillation et de vieillissement", a déclaré Christophe Fargier, fondateur de la brasserie lyonnaise Ninkasi. vient de lancer son propre whisky.

Xavier Brevet, cofondateur du blog «Le Whiskey Français», a ajouté Xavier Brevet, qui figure parmi les cinq plus grands producteurs de malt au monde – un mélange spécial de grains germés utilisés pour la fabrication de cet alcool.

Selon le directeur de Warenghem, David Roussier, les whiskies français offrent quelque chose que personne ne peut trouver.

"Ce que les gens recherchent dans un whisky, c'est un degré d'authenticité", a-t-il déclaré.

«Ils veulent que nous leur parlions de terroir» – le mot français utilisé pour décrire l'environnement naturel dans lequel un vin est produit – y compris le sol, le climat et la topographie.

“En Bretagne, nous sommes bien équipés pour cela… Maintenant que les gens ont accepté l'idée que nous pouvons fabriquer du whisky en Bretagne, nous pouvons nous permettre d'être plus originaux.”

Un autre avantage inattendu réside dans les nombreux fûts de vin utilisés en France.

Alors que de nombreux whiskies écossais sont élevés dans des fûts utilisés auparavant pour le bourbon ou le sherry, les producteurs français ont commencé à exploiter la riche palette aromatique de fûts qui vieillissaient du vin.

L'augmentation de la demande a provoqué une flambée des prix: un baril coûtait environ 30 dollars, mais se vend maintenant pour environ 300 dollars, a déclaré Philippe Juge, directeur de la Fédération française du whisky et auteur de la version française de «Whiskey for Dummies».

Parmi les nouveaux venus dans le monde du whisky, on compte d'anciens distillateurs d'alcools à base de fruits et des brasseries qui se sont tournées vers la production de bière non pas pour boire, mais comme base pour le whisky, selon les experts.

Malgré une croissance marquée, le champ reste limité pour le moment.

Warenghem vend environ 200 000 litres d'équivalent alcool pur – une mesure de la quantité utilisée dans l'industrie des spiritueux – par an.

En comparaison, une distillerie écossaise de taille moyenne produit environ 7 millions de litres, a déclaré Juge.

"Il n'y a pas plus de quatre ou cinq distilleries en France aujourd'hui capables de produire à grande échelle", a ajouté Brevet.

"Les exigences en matière de marge bénéficiaire des géants mondiaux des spiritueux sont trop élevées pour que les producteurs nouveaux venus puissent les satisfaire à ce stade de développement de l'industrie (française)", a-t-il déclaré.

Murray dit avoir observé une explosion de micro-distilleries en France comme ailleurs dans le monde.

«Mais produire des quantités suffisantes, avec une qualité constante, est un problème majeur. Nous devons investir en eux et croire un peu plus en leur avenir », a-t-il déclaré.