Antoine Hubert d'Ynsect croque des grillons avec criblé

Antoine Hubert n'a jamais imaginé devenir directeur général. Certainement pas à l'époque où il était bassiste dans le groupe expérimental de heavy metal Stale Fish, qui mélangeait de la musique d'accordéon française traditionnelle à des riffs de guitare torturés.

Bien que, dit-il, jouer dans un groupe était une bonne préparation pour créer une startup.

«Je pense que la musique est une excellente expérience d’entrepreneur. Il y a beaucoup de synergies avec la création d'un groupe, l'innovation avec les chansons et les paroles. Toutes ces pépinières et écoles d'ingénieurs essaient de vous apprendre à travailler ensemble, mais la musique est un moyen particulièrement efficace d'apprendre à travailler en groupe dans un but commun », a-t-il déclaré.

Même plus tard, quand Hubert choisit l’agronomie plutôt que la musique, il ne pensait pas à la création d’une entreprise. Inspiré par la façon dont il avait vu les fermes néo-zélandaises utiliser des vers pour composter les déchets alimentaires, Hubert est devenu un activiste de l'environnement, développant un jeu d'éducation scientifique et visitant des écoles pour évangéliser sur l'importance des insectes dans la chaîne alimentaire.

Hubert était convaincu que les insectes devraient davantage être utilisés comme source de protéines pour nourrir une population mondiale de 9 milliards de personnes d’ici à 2050 – comme le suggérait le célèbre rapport de l’ONU de 2013. Mais il a vite compris que ses pourparlers sur le vermicompostage à petite échelle étaient peu susceptibles de changer le monde.

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«Parfois, vous ne faites que parler à cinq personnes. C’est un travail vraiment long et épuisant, et vous ne voyez aucun impact concret. Vous n'allez pas changer les habitudes des gens avec un ou deux jeux. L'éducation est une chose à très long terme », dit-il.

«Nous avons commencé à discuter de la création d'une entreprise, peut-être d'un restaurant servant des insectes. Mais nous ne sommes pas vraiment cuisiniers. Nous avons donc pensé que nous devrions aller en amont et cultiver des insectes, créer un marché pour eux. "

C'était le début d'Ynsect, la société française qui construit des usines pour l'élevage de larves de coléoptères à l'échelle industrielle, destinées à l'alimentation animale et à la fertilisation.

Malgré toutes les exhortations de l’ONU à adopter un régime à base de punaises, l’un des problèmes de la culture des insectes est l’économie. Les insectes en croissance peuvent demander beaucoup de travail et, à petite échelle, ils sont tout simplement trop chers pour concurrencer d'autres sources de nourriture.

Antoine Hubert, cofondateur et PDG d'Ynsect

Mais Hubert pensait qu'en utilisant la robotique, l'intelligence artificielle et les techniques empruntées à l'agriculture verticale, il pouvait générer des coûts suffisants pour en faire une source de protéines grand public.

Ynsect a réuni 125 millions de dollars de financement de série C en février pour financer la construction d'une nouvelle ferme verticale de 40 000 mètres carrés à Amiens, dans le nord de la France, un ordre de grandeur supérieur à celui de 3 000 mètres carrés déjà dans la région viticole de Bourgogne.

À ce jour, environ 50 sociétés d'élevage d'insectes ont collecté 480 millions de dollars, mais Ynsect, fondée en 2011, fait partie des projets les mieux financés du lot.

Vêtu d'une veste marron et d'une chemise boutonnée brune, sa barbe noire bien taillée, ce père de famille de 36 ans a l'air beaucoup plus corporatif que dans ses jours d'activiste non gouvernementale.

Nous nous rencontrons à Santo Remedio, à Londres, près du London Bridge. Le restaurant mexicain est l’un des rares restaurants de Londres à inclure des insectes dans son menu (nous trichons un peu et déjeunons plutôt que d’un brunch car il s’est avéré difficile de trouver un endroit prêt à servir des insectes au petit-déjeuner).

Nous commandons le guacamole avec des sauterelles et Hubert ne recule pas pour les échantillonner. Il est un peu déçu, en effet, de constater qu’ils sont si peu nombreux dans le monticule vert de l’avocat. Ils ont un goût de noisette bien qu'ils soient la plupart du temps submergés par les épices de guacamole. Hubert dit qu’il adore les collations préparées par la société française d’insectes comestibles Jimini, parce que vous pouvez y goûter en grande partie la saveur d’insecte – et cire de façon lyrique sur les œufs de fourmis, un mets délicat appelé «caviar mexicain».

Ynsect a toutefois choisi de cultiver les coléoptères des vers de farine parce qu’ils sont l’une des espèces les plus faciles à cultiver à l’échelle industrielle.

«Les vers de farine ne volent pas et sont grégaires. Les grillons ont besoin de plus d'espace et sautent partout.

«Ils ne volent pas et sont grégaires, ils adorent être ensemble», explique-t-il, montrant une vidéo de caisses en plastique empilées dans l'usine d'Ynsect, toutes remplies de larves de ver de farine se tortillant les unes sur les autres. «Les grillons ont besoin de plus d'espace individuellement et bien sûr, ils sautent partout. Si vous souhaitez effectuer une alimentation automatique, ouvrez la boîte et faites-la voler partout. Je ne pense pas qu’il existe un moyen de réduire les coûts. "

Hubert ne s'intéresse pas non plus à la culture d’insectes destinés à la consommation humaine, malgré toutes ses discussions sur les mérites culinaires relatifs des grillons et des fourmis. Non seulement il y a encore trop de travail éducatif à faire pour que les insectes fassent partie intégrante des régimes occidentaux, mais il pense également que Ynsect peut avoir le plus gros impact environnemental sur le marché des aliments pour animaux, doté de 500 milliards de dollars par an.

Il aimerait que les insectes remplacent la farine de poisson, largement utilisée comme aliment pour les poissons d’élevage, ainsi que pour les poulets, les porcs et les bovins. La demande de farine de poisson augmente – elle représente maintenant environ 25% de la pêche mondiale – mais les stocks de poisson sont en déclin. Les insectes pourraient être une alternative durable sur le plan de l’environnement pour combler l’écart, explique Hubert.

"Une tonne de protéine d'insecte signifierait que 5 tonnes de poisson dans l'océan sont protégées."

"Une tonne de protéines d'insectes signifie que cinq tonnes de poisson dans l'océan sont protégées", a-t-il déclaré.

Le marché des aliments pour animaux à base d'insectes croît lentement. Actuellement, une grande partie de la poudre de ver de farine produite par Ynsect est destinée aux aliments hypoallergéniques haut de gamme destinés aux chats et aux chiens choyés en Europe occidentale et utilisée comme engrais. Mais la réglementation européenne a récemment été assouplie pour permettre au poisson de consommer des protéines à base d'insectes, suivi de poulets et éventuellement de porcins, et ces marchés devraient décoller.

Les vers de farine sont grégaires et faciles à cultiver.

Selon Hubert, Ynsect envisage de construire 15 usines dans le monde au cours de la prochaine décennie, en Amérique du Nord et en Asie du Sud-Est, ainsi qu'en Europe, pour une production annuelle d'un million de tonnes de protéines d'insectes. Cela représenterait encore une fraction infime des 1 milliard de tonnes produites chaque année pour l'alimentation animale, a-t-il précisé.

Ynsect emprunte de nombreuses techniques utilisées dans les fermes verticales produisant des légumes verts à feuilles. Les robots alimentent les plateaux empilés de larves de vers de farine et les font tourner autour de l'usine au cours de leur cycle de croissance de deux à trois mois, jusqu'à ce qu'ils soient finalement plongés dans de l'eau bouillante pour les tuer et les stériliser.

Une «sauce secrète» que la société a mise au point est le bon mélange d’aliments pour les larves. Ils sont nourris d'une combinaison de résidus de blé, de maïs et de pommes de terre, de sous-produits de la brasserie, de la mouture ou de la production de sucre. La bonne «recette» optimise la vitesse à laquelle les larves vont grandir et mûrir.

«Si vous obtenez le fourrage juste, il faut moins de 2 kg de ces sous-produits céréaliers pour créer 1 kg de protéines d'insectes.»

Si vous obtenez un aliment parfait, moins de 2 kg de ces sous-produits céréaliers sont nécessaires pour créer 1 kg de protéine d'insecte, une conversion assez efficace, étant donné qu'il faut environ 7 kg de céréales pour produire un kilo de bœuf, par exemple.

Nous avons tous deux dégusté les enchiladas à fleurs d’hibiscus de Santo Remedio, qui sont un peu comme une version beaucoup plus savoureuse du chou rouge, mais Hubert n’est pas végétarien. En fait, il critique les efforts pour créer des substituts de viande végétariens, comme Impossible Burger ou Beyond Meat.

“Il est vraiment lourdement traité. Il faut beaucoup d'additifs pour imiter la viande de plantes », dit-il. "Les gens pensent aujourd'hui que la viande est mauvaise et que les plantes sont bonnes, mais c'est beaucoup plus complexe que cela."

La plus grande tendance qu'il voit est que les gens renouent avec leur nourriture, cuisinent davantage et s’intéressent à l’origine de leurs repas. "Les insectes peuvent vraiment aider les animaux et les plantes à être plus durables."

Hubert est peut-être le «PDG accidentel», mais il dit s’adapter bien à son nouveau rôle. Il a acquis de nouvelles compétences en gestion en lisant, en discutant avec des conseillers et en embauchant un coaching personnel.

Mais il considère que son rôle est celui de "vendeur numéro un" pour Ynsect, un travail où son expérience de militant est une aide.

«Le travail d'un PDG consiste à vendre l'entreprise et sa mission. Il est plus facile de faire cela lorsque vous croyez profondément en ce que vous faites. Je veux juste convaincre tout le monde que c'est une bonne chose. "

Alors que Ynsect, qui compte maintenant plus de 100 employés, commence à croître rapidement, Hubert tient à conserver les valeurs d'origine. Il cherche à certifier Ynsect en tant que société B, une idée née aux États-Unis. Les entreprises s’engagent à poursuivre des objectifs sociaux ou environnementaux parallèlement à leurs objectifs financiers et font l’objet d’un audit indépendant tous les trois ans afin de s’assurer qu’elles respectent ces objectifs.

"Pour avoir le plus d'impact possible, vous devez être très rentable."

«Je veux montrer que ce ne sont pas toutes des conneries, que ce n’est pas seulement le produit qui est bon, mais aussi la façon dont nous le faisons, que nous n’avons pas de mauvaise gestion ni de polluants autour des usines», déclare Hubert.

Cela dit, Hubert ne manque pas d’instinct commercial meurtrier. Je lui demande quand, le cas échéant, il envisagerait de vendre Ynsect, et sa réponse est instantanée et quelque peu véhémente:

«Je n'ai aucune intention de le vendre maintenant, et pas dans un avenir proche. À un moment donné, nous pourrons peut-être opter pour une introduction en bourse. »Selon Hubert, le calendrier de chaque inscription dépendra de ce que sera le marché dans deux ou trois ans.

L'ambition commerciale et l'idéalisme environnemental sont entièrement liés pour l'ex-activiste.

«Pour avoir le plus d'impact possible, vous devez être très rentable», dit-il.