8 entrepreneures audacieuses de l'histoire

Au cours des 20 dernières années, le nombre d'entreprises appartenant à des femmes a augmenté de 114%. Mais l'entrepreneuriat féminin n'est pas seulement une marque de l'ère moderne: depuis le 17ème siècle déjà, les femmes ont tracé leurs propres chemins dans une variété de métiers. De commerçantes en passant par les maîtres-ferrants et les couturières, ces femmes historiques ont brisé les plafonds de verre et brisé les stéréotypes pour se hisser au sommet de leurs industries.

1. Margaret Hardenbroeck

Lorsque Margaret Hardenbroeck, âgée de 22 ans, arriva des Pays-Bas à New Amsterdam (plus tard New York) en 1659, elle était ambitieuse et prête à travailler. Elle avait déjà un travail en poche: recouvrer des dettes pour l'entreprise d'un cousin. Elle a continué à travailler même après avoir épousé le riche marchand Pieter de Vries, cette fois en tant qu'agent commercial pour plusieurs marchands néerlandais. Elle vendit aux colons de petites marchandises, comme de l'huile de cuisine, et acheta des fourrures pour les envoyer en Hollande.

À la mort de Peter en 1661, Hardenbroeck hérite de sa succession et reprend ses affaires. Elle étend ses activités de transport de fourrure en Hollande, échangeant les fourrures contre des marchandises à revendre dans les colonies. Pour les Néerlandais, il n’était pas tout à fait inhabituel que les femmes dirigent des entreprises sur un pied d’égalité avec les hommes; à New Amsterdam, ils s'appelaient parfois des vendeuses. Hardenbroeck deviendrait la marchande la plus prospère et la plus riche de la colonie.

Finalement, elle a pu acheter son propre navire, le King Charles, et accumuler des biens immobiliers dans toutes les colonies. Hardenbroeck a toujours veillé à la protection de sa fortune, de ses biens et de son indépendance en épousant son second mari, Frederick Philipse, en choisissant un mariage usus de droit néerlandais. Cela signifiait qu'elle rejetait la tutelle conjugale de son mari et des biens communs, conservant tout ce qui lui appartenait avant le mariage. À la mort de Hardenbroeck en 1691, elle était la femme la plus riche de New York.

2. Rebecca Lukens

En 1825, Rebecca Lukens, âgée de 31 ans, se retrouva veuve et nouvelle propriétaire de Brandywine Iron Works et Nail Factory. La société, basée en Pennsylvanie, avait été créée par le père de Lukens, Isaac Pennock, en 1810, louée à son mari, Charles, puis laissée à elle après la mort des deux hommes à seulement un an de distance. Aussi rare qu’elle fût à l’époque une femme à occuper un poste de maître de fer et malgré les objections de sa propre famille, Lukens a repris le pouvoir et a conduit la société dans une nouvelle ère d’innovation et d’industrie.

Sous la direction de son mari, Brandywine Iron Works avait su répondre à la demande de puissance de la vapeur en produisant des tôles en fer laminées pour moteurs à vapeur. Lukens a poursuivi cette production et propulsé Brandywine pour devenir le premier producteur de produits passe-partout. Mais elle a vu une autre opportunité pour le fer lorsque le Philadelphia & Columbia Railroad, l’un des premiers chemins de fer commerciaux aux États-Unis, a été lancé au milieu des années 1830, et elle a commencé à solliciter des commandes pour produire du fer pour locomotives.

Même au beau milieu de la crise financière de la grande panique de 1837, Brandywine continua de déployer le fer. Quand ses affaires stagnèrent, elle soutint ses employés en les mettant au travail pour maintenir et mettre à jour l'usine. Quand elle ne pouvait pas les payer avec de l’argent, elle les payait avec de la nourriture. Sa prévoyance et sa volonté de rechercher de nouvelles opportunités ont permis à Brandywine de rester à flot lorsque d’autres usines sidérurgiques ont échoué. Son entreprise a émergé de la panique en tant que société métallurgique la plus importante. On se souvient de Lukens elle-même comme la première femme à la tête d'une entreprise industrielle et l'une des premières femmes maîtres de fer aux États-Unis.

3. Elizabeth Hobbs Keckley

Elizabeth Hobbs Keckley était l'un des couturiers les plus populaires du XIXe siècle à Washington, mais ce fut une route longue et difficile vers l'indépendance financière et la reconnaissance. Né dans l'esclavage en Virginie en 1818, Keckley fut transféré de plantation en plantation. Apprenant à coudre avec sa mère Agnes Hobbs, couturière, Keckley a utilisé cette compétence pendant son adolescence pour créer une clientèle et confectionner des robes pour les femmes blanches et les femmes noires affranchies. Une grande partie de l'argent qu'elle gagnait avec ses robes allait à la famille qui la possédait, mais certains de ses fidèles clients lui ont prêté les 1200 dollars dont elle avait besoin pour l'acheter ainsi que la liberté de son fils. Keckley a travaillé pour rembourser tous les clients qui l'ont aidée à acheter sa liberté avant de déménager à Washington, D.C.

En DC, Mary Todd Lincoln fut informée de ses talents. La première dame a pris Keckley en tant que designer personnel et proche ami personnel. Keckley a conçu presque toutes les robes de Mary pendant son séjour à la Maison Blanche, y compris la robe qu'elle portait lors de la deuxième inauguration de Lincoln, maintenant exposée au Smithsonian. En tant que femme noire libre visible et respectée, Keckley a également fondé la Contraband Relief Association (plus tard l'Association de secours des femmes et des soldats), une organisation qui collectait des fonds et fournissait de la nourriture et des vêtements aux Noirs et aux soldats blessés de l'Union.

Le succès de Keckley en DC a toutefois pris fin peu de temps après la publication de son autobiographie de 1868: Dans les coulisses, Ou, trente ans esclave et quatre ans à la Maison Blanche. Mary a vu les passages qui la concernent et la Maison Blanche comme une trahison de confiance et a mis fin à leur amitié. Les retombées ont ruiné la réputation de Keckley en Californie. À la suite de cela, elle s’est vue proposer un poste à la Wilberforce University, dans l’Ohio, à la tête du département des sciences de la couture et des sciences domestiques, qu’elle a acceptée. Keckley a également organisé l'exposition de vêtements à l'exposition universelle de 1893 à Chicago. Elle est morte en 1907.

4. Lydia Estes Pinkham

Lydia Pinkham serait entrée en possession d'une recette médicinale secrète lorsque son mari, Isaac, a accepté la formule au lieu de l'argent qui lui était dû. La recette contenait cinq herbes principales: racine de pleurésie, racine vivante, fenugrec, racine de licorne et actée à grappes noires, et de l'alcool. Pinkhman a préparé son premier lot de Composé de Légumes, qui sera bientôt célèbre, sur son poêle, et trois ans plus tard, elle a lancé Lydia E. Pinkham Medicine Co., une entreprise de remèdes à la maison gérée par et pour les femmes.

Pinkham a affirmé que son composé végétal pouvait guérir un large éventail de maux propres aux femmes, allant des problèmes menstruels à un prolapsus de l'utérus. Elle a commencé modestement en distribuant son complexe à ses voisins et à ses amis, mais au beau milieu de la crise financière de 1873 – lorsque son mari a été ruiné – elle a commencé à le vendre et à écrire des pamphlets sur la santé des femmes. Ses trois fils l’ont aidée à emballer, à commercialiser et à vendre le complexe, et la campagne de publicité stratégique qu’ils ont mise en œuvre a été la clé du succès de l’entreprise. Elle a été la première femme à mettre en avant son produit, ce qui a contribué à fidéliser sa marque et à s'adresser à son public cible: les femmes. Finalement, elle a réussi à étendre son entreprise au-delà des États-Unis et au Canada et au Mexique.

Il existe peu de preuves démontrant l’efficacité médicale du composé à base de légumes de Pinkham, et elle est souvent classée dans la catégorie charlatanisme avec des centaines d’autres producteurs de médicaments brevetés du XIXe siècle. Mais elle répondait également à un besoin de soins de santé axés sur les femmes, souvent insuffisants à l'époque. Pour trouver d’autres méthodes de soins et éviter les visites dangereuses et coûteuses, les femmes se tournaient souvent vers les remèdes à la maison, comme le composé de Pinkham.

5. Madame C.J. Walker

Née Sarah Breedlove dans une plantation de la Louisiane le 23 décembre 1867, Walker était la fille d'Owen et de Minerva Anderson, des noirs libérés qui moururent tous deux à l'âge de 7 ans. Elle s'était mariée à 14 ans et avait bientôt donné naissance à une fille, Lelia. . Après que son mari soit décédé il y a seulement six ans, Walker a déménagé à Saint-Louis, où elle a travaillé dur comme blanchisseuse et cuisinière, dans l'espoir de donner une vie sans pauvreté à Lelia.

En 1904, Walker commença à travailler comme agent des ventes pour la société de soins capillaires d’Annie Turnbo Malone – et devint bientôt une source d’inspiration pour elle-même. Au fil de l'histoire, elle a eu un rêve dans lequel un homme lui avait expliqué les ingrédients d'un tonique pour la croissance des cheveux. Walker recrée le tonique et commence à le vendre à domicile. Après avoir épousé Charles Joseph Walker en 1906 et rebaptisé Madame C.J. Walker, elle a lancé le programme Wonderful Hair Grower, une ligne de soins capillaires pour femmes noires de Madame Walker.

Walker a construit une entreprise qui rapportait 500 000 dollars par an au moment de son décès, tandis que sa valeur financière atteignait 1 million de dollars. Cependant, ce n’est pas la richesse seule qui a valu à Walker un héritage durable, c’est la façon dont elle a utilisé cette richesse pour un bien social plus large. Au sein de son entreprise, elle a formé plus de 40 000 hommes et femmes noirs et a plaidé en faveur de l'indépendance économique des Noirs, en particulier des femmes noires. Elle a soutenu financièrement des étudiants noirs du Tuskegee Institute et a versé à la NAACP le plus important don de 5 000 dollars jamais enregistré, destiné à soutenir les initiatives anti-lynchage.

6. Annie Turnbo Malone

Bien que Madame C.J. Walker soit souvent reconnue comme la première femme millionnaire noire, certains historiens affirment que le crédit en revient à Annie Turnbo Malone, la femme qui a embauché Walker pour la vente de son Wonderful Hair Grower à St. Louis avant que Walker ne crée sa propre entreprise. Comme Walker, les parents de Malone étaient d’anciens esclaves décédés lorsque Malone était jeune. Sa sœur aînée, Peoria, l'a élevée et ensemble, ils ont commencé à expérimenter avec la coiffure.

Les produits de soins capillaires pour femmes noires n'étaient pas produits à grande échelle et les solutions chimiques utilisées endommageaient souvent les cheveux. Malone a mis au point son propre lisseur chimique au début du siècle et a rapidement créé une gamme complète de produits pour les cheveux des femmes noires. En 1902 plus tard, elle s'installe à Saint-Louis et, avec trois assistants, vend sa ligne de soin des cheveux porte à porte. Elle développa rapidement la société, annonçant dans les journaux, voyageant pour faire des démonstrations devant des églises noires et vendant même sa ligne à l’exposition universelle de 1904. En 1906, Malone marque ses produits sous le nom de Poro. En 1918, elle construit le Poro College, un bâtiment de plusieurs étages abritant ses bureaux, ses bureaux de formation, ses opérations et divers espaces de rassemblement publics pour la communauté noire locale. Malone a même franchisé des points de vente en Amérique du Nord et du Sud, en Afrique et aux Philippines, employant plus de 75 000 femmes dans le monde.

La compagnie de Malone valait des millions de dollars, et elle a continuellement utilisé son argent pour améliorer la vie de ceux qui l’entouraient, soit en embauchant des femmes, soit en faisant des dons à des collèges et à des organisations à travers le pays. Elle a fait des dons de 25 000 $ à la fois à la faculté de médecine de l’Université Howard et au YMCA St. Louis Colored. Elle a fait don du terrain pour la maison des orphelins de couleur Saint-Louis et a majoré la plupart de leurs coûts de construction. Elle a ensuite siégé à leur conseil d'administration de 1919 à 1943. En 1946, l'orphelinat a été renommé en son honneur et est toujours opérationnel aujourd'hui. Centre d’aide aux enfants et à la famille Annie Malone.

7. Mary Ellen Pleasant

Lorsque Mary Ellen Pleasant a déménagé à San Francisco en 1852, elle fuyait dans le Sud où elle avait été accusée d'avoir violé la loi sur les esclaves fugitifs de 1850. En fait, Pleasant avait enfreint la loi, punissant quiconque aidait les personnes qui fuyaient l'esclavage: un membre du chemin de fer clandestin, avec son premier mari, James Smith. Pendant quatre ans, Pleasant et Smith ont aidé des esclaves échappés à trouver de nouveaux foyers dans des États libres et au Canada. Lorsque Smith est décédé quatre ans seulement après leur mariage, Pleasant a poursuivi son travail avec un héritage considérable.

Lorsque Pleasant déménagea à San Francisco en 1852, au milieu de la fièvre de la ruée vers l'or, elle travailla d'abord comme cuisinière et femme de ménage, mais elle investit également dans les marchés boursiers et monétaires, et prêtait de l'argent à des mineurs et à d'autres hommes d'affaires dans l'économie en pleine expansion de la Californie (à ). Pleasant réussit suffisamment pour devenir philanthrope et poursuivit son travail abolitionniste en hébergeant des esclaves en fuite et en leur trouvant un emploi.

En 1866, Pleasant intenta une action en justice pour violation des droits civils de la North Beach Mission Railroad Company, qui refusait de prendre des passagers noirs. Elle a gagné. Son succès au tribunal, ainsi que dans la poursuite du chemin de fer clandestin par le biais de ses entreprises, lui ont valu le titre de mère du mouvement des droits civiques de la Californie.

A cette époque, Pleasant avait amassé une fortune considérable et était considérée comme l'une des femmes les plus riches d'Amérique. Mais beaucoup de gens dans la société blanche ne la voyaient que comme un stéréotype noir et la surnommaient Mammy Pleasant – un titre qu'elle détestait. Elle a fini par être entraînée dans une série de scandales et de procès liés à des hommes riches, accusés d'être à la fois un voleur et un meurtrier. Épuisé financièrement et épuisé émotionnellement, elle a été contrainte d'abandonner sa maison. Les campagnes de diffamation ont également considérablement réduit sa fortune et sa réputation à son époque, mais l'héritage de sa vie radicale n'a pas été perdu. En 2005, la ville de San Francisco a proclamé le 10 février la Journée Mary Ellen Pleasant en son honneur.

8. Olive Ann Hêtre

Dès son plus jeune âge, Beech a su gérer ses finances. Née en 1903, elle avait son propre compte bancaire à l’âge de 7 ans et à 11 ans, elle avait assumé la responsabilité inhabituelle de son enfance consistant à garder trace des comptes de sa famille. Déjà soucieuse des affaires et de la finance, Beech s'est inscrite dans une école de commerce dans son État d'origine, le Kansas, où elle a étudié la sténographie et la comptabilité. Après ses études universitaires, elle prend position en 1924 en tant que comptable pour Travel Air Manufacturing Company, une nouvelle société d’aviation commerciale et de passagers.

Beech a joué un rôle fondamental dans la croissance de la société en gérant la correspondance, les archives et les transactions financières. L’entreprise est rapidement devenue le plus grand fabricant d’avions commerciaux au monde. En peu de temps, elle a été promue directrice de bureau et est devenue secrétaire personnelle de Walter Beech, l’un des cofondateurs de Travel Air. Leurs relations de travail sont devenues beaucoup plus nombreuses et ils se sont mariés en 1930. En tant que partenaires, ils ont formé la Beech Aircraft Company et, lorsque Walter est tombé malade pendant quelques mois, Beech a pris la relève. Au début de l’entrée des États-Unis dans la Seconde Guerre mondiale, Beech Aircraft a explosé, construisant plus de 7400 avions militaires au cours de la guerre.

À la mort de Walter, en 1950, Beech devint président – la première femme à occuper le poste de président d’une grande compagnie aéronautique. Elle a ensuite amené la société à l'ère spatiale en établissant un centre de recherche et développement fournissant à la NASA des systèmes cryogéniques, des équipements de pressurisation de cabine pour le programme Gemini et des pièces pour les vols Apollo Moon et la navette Orbiter. Sous la direction de Beech, les ventes de la société ont triplé.

En 1980, Beech Aircraft a fusionné avec Raytheon; Beech reste président du conseil d’administration de Beech Aircraft et est élu au conseil d’administration de Raytheon. Bien que Beech n’ait jamais piloté elle-même un avion, elle a reçu le trophée commémoratif Wright Brothers cette même année, la première femme à recevoir ce prix, pour ses "cinq décennies de leadership exceptionnel dans le développement de l’aviation générale".